¿Cuáles son los datos? Una vez y otra y otra: ¿cuáles son los datos? Deja a un lado las ilusiones, olvida la revelación divina, pasa por alto lo que piensen los vecinos, despreocúpate del impredecible “veredicto de la historia”; ¿cuáles son los datos, y con cuántos decimales? Pilotas siempre hacia un futuro desconocido; los datos son tu única clave. ¡Averígualos!

— Robert Heinlein

publicado el 28 junio, 2015
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Xhosa preparado para transplante de peneUn sudafricano de la tribu Xhosa, sujeto del primer transplante de pene exitoso de la historia médica, ha demostrado que lo tiene en un estado totalmente operativo al dejar embarazada a su mujer, que va a dar a luz en noviembre si todo va bien.

Hubo un caso anterior -un ciudadano chino en 2006- pero se lo tuvieron que quitar a las dos semanas por las graves secuelas psicológicas que le estaba provocando el tener en sus manos el pene de otro. En este caso, se buscó una compatibilidad lo más ajustada posible en cuanto a color de piel y otras características.

El pene original se tuvo que amputar de urgencia debido a la gangrena provocada por una circuncisión defectuosa (ugh!) hace tres años. Los Xhosa tienen un ritual de iniciación a la edad adulta, ulwaluko, en que pasan un mes fuera de casa. Lo primero que hacen es que un ingcibi (brujo) le corta el prepucio con una lanza, tras lo cual pasan ocho días recluidos en una choza siguiendo una dieta y rituales específicos. Las siguientes tres semanas siguen la misma tónica, tras las cuales realizan un lavado ritual en el río y queman la choza y sus posesiones juveniles, pasando a ser amakwala (hombres nuevos). El problema es que desde 1995 han muerto unos 850 jóvenes Xhosa debido a las complicaciones de este ritual, y posiblemente las amputaciones de pene doblen esa cifra.

El transplante se realizó en diciembre de 2014, tras una operación de nueve horas de duración. Ya en los primeros ajustes (existía el miedo a que se formaran coágulos en el complejo sistema neumático del pene) se constató que el miembro respondía alegremente a los estímulos externos. Y por lo visto no ha habido rechazo por parte del organismo receptor ni su señora.

Se espera que este nuevo y exitoso procedimiento dé en el futuro una nueva vida a cientos de penes.

Fotos del rite de passage Xhosa (cuidado! incluye imágenes explícitas de nativos con calabacitas en la punta del pene).

Visto en The Guardian.

publicado el 22 junio, 2015
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hormigaA muchos nos puede parecer que la mano es la manifestación suprema de un organismo inteligente que modifica su entorno: la eficiencia de este diseño vertebrado, un pequeño manojo de huesos articulados controlados por un buen sistema nervioso, es espectacular. Pero no es la única.

En los últimos años hemos visto a los pulpos manipular objetos complejos y a otras especies usar quelíceros, garras y pinzas con maestría. Un buen racimo de tentáculos bien controlados podría ser superior a nuestras humildes manos con un solo dedo oponible; así que no es raro que la cibernética se aparte de las manos mecánicas de un T-101 o un Skywalker y busque nuevos caminos.

Así, un miembro robótico flexible en forma de cable de polímeros, creado en la Universidad Estatal de Iowa (USA) es capaz de enroscarse en un círculo de sólo 200 micrómetros de radio con la suficiente delicadeza (0,78 micronewtons de fuerza) para atrapar una hormiga o una hueva de pez sin hacerles daño. El funcionamiento es sencillo: el tubo de polidimetilsiloxano está hueco y se enrosca al provocar el vacío dentro. Sus creadores piensan aplicarlo a funciones de microcirugía, ya que estas finas hebras tentaculares pueden penetrar por venas y arterias hasta llegar a su objetivo.

Aunque todos sabemos cómo acabará esto.

chicas entre tentáculos

Microrobotic tentacles with spiral bending capability based on shape-engineered elastomeric microtubes, en Nature.

publicado el 18 junio, 2015
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Algas, olor a marTodos conocemos el olor a mar: una serie de aromas combinados (sal, pescados podridos, verdura, bronceador, cáscaras de mandarina… bueno, puede que estos últimos sean un complemento más bien). Gran parte de esos estímulos olfativos provienen de las algas marinas de distintas especies, cuyas sutiles cualidades organolépticas son muy apreciadas en la cocina japonesa y moderna.

Pero ¿qué provoca ese olor? ¿tiene algún sentido? Son preguntas ociosas -como la del olor de la lluvia o por qué pican los pimientos*- hasta que a alguien se le ocurre investigar y descubre los misterios ocultos del Universo.

Es Ciencia, perras.

Bueno, las algas producen ese olor verduloso con un compuesto llamado dimetil sulfonio propionato, el sulfuro de dimetilo que es el resultado de su descomposición en el aire (esto también lo emiten los corales y parte del plancton vegetal como defensa ante las temperaturas elevadas**) y un grupo de compuestos llamados dictiopterenos, de los cuales el dictioptereno-C es especialmente aromático. Hasta hay un producto sintético que simula este olor y se vende en perfumería, el Calone 1951®, por ejemplo. Es parte de las fragancias L’Eau d’Issey o Cool Water for Woman.

publicado el 12 junio, 2015
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Christopher LeeEstas navidades ya no habrá villancicos heavy metal: Chris Lee murió el 7 de junio en Londres tras entrar por problemas cardiorrespiratorios, nada raro teniendo en cuenta sus 93 años.

Aunque lo primero que viene a la mente son algunos de los papeles que interpretó en el cine -casi siempre villanos: Scaramanga, Sauron, Dooku, Frankenstein (el monstruo), la Momia, Drácula– Lee era un personaje en sí mismo. Actor, músico, escritor, interesado en el ocultismo, piloto de combate de la RAF, políglota y con amistades que dan envidia a cualquier friki del cine (desde Peter Cushing a Johnny Deep, pasando por Ian Fleming, J.R.R. Tolkien, George Lucas, Tim Burton…). Una carrera interesante, aunque con altibajos, ya que estuvo durante años encasillado en su cliché de “malo de películas de terror cutres”; tras seguir los pasos de Cushing y Vincent Price y emigrar a los Estados Unidos, pudo ir alternando papeles más tradicionales aunque en el fondo lo suyo era el cine fantástico, como demuestran la mayoría de las cerca de trescientas películas en las que participó.

Buen camino, Chris. Y, si puede ser, vuelve de vez en cuando.

publicado el 8 junio, 2015
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Anuncio de L'OréalL’Oréal, la multinacional de cosmética -y también toxicología, farmacéutica, dermatología e ingeniería de tejidos, ojo- ha decidido usar en el futuro piel sintética, obtenida por bioingeniería, para sus pruebas de productos cosméticos. Esto es una gran noticia para los protectores de los derechos de los animales, ya que las pruebas cosméticas (sin ser tan cruentas como las médicas) eran crueles y acaban invariablemente con la muerte del bicho, generalmente conejos, cobayas o ratas.

En la UE este tipo de pruebas está prohibido desde 2013 y parcialmente desde 2009, con lo cual no se pueden realizar dentro de los países miembros estas pruebas o comercializar productos que para ser aprobados pasasen estas pruebas en otros países. Son tests que incluyen la irritación de la piel o los ojos, sensibilización de la piel (provocar alergias), toxicidad (envenenamiento), mutagenicidad (daño genético), teratogenia (defectos de nacimiento), carcinogenicidad (causar cáncer), daño genético embrionario o fetal, toxicocinética (para estudiar la absorción, metabolización, distribución y excreción de las sustancias químicas). L’Oréal estaba usando su propio sistema de cultivos de piel humana obtenida por donaciones en operaciones de cirugía estética para las pruebas, y llevan desde los años ’80 intentando alternativas para las pruebas sobre animales. Esto es a veces problemático: por ejemplo en China los tests sobre animales son obligatorios para la comercialización de un producto.

Impresora de tejidos vivos 3DLa rama USA de L’Oréal se ha asociado con Organovo, una compañía de bioimpresión 3D. Este sistema permite la creación automatizada de tejidos humanos vivos que imitan la forma y función de tejidos nativos en el cuerpo: por lo tanto, las muestras serán más homogéneas, el proceso se automatizará mejor e incluso se podrán obtener descubrimientos colaterales beneficiosos para tratamientos médicos.

Primeras cajas del tinte L'OréalPor cierto, L’Oréal es el nombre del primer producto que fabricó la compañía a principios del siglo XX: un tinte de pelo inofensivo llamado Auréale creado en 1909 por el químico Eugène Schueller, que sería la base de su Société Française de Teintures Inoffensives pour Cheveux. Se refería a un peinado muy en boga en aquella época, la “aureola”. Vemos en el cartel que encabeza este artículo -que parece el cartel de Alien 3– que el logotipo de la compañía no ha cambiado en cien años! ¡Eso es diseño tipográfico bien hecho!

Web de Organovo

 

publicado el 29 mayo, 2015
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Mono rechazando un enema (dibujo satírico, s. XIX)Tal vez el lado más oscuro del desarrollo médico farmacéutico -no es que tenga pocos- es el de las pruebas sobre animales de laboratorio. Cada nueva medicina que llega a fabricarse para salvar vidas o hacerlas menos miserables lleva tras de sí un reguero de fantasmas: ratones, conejos, monos rhesus, cerdos, chimpancés… ya que un fármaco de prueba no puede aplicarse a humanos cuando está en una fase temprana y los riesgos son considerables. Muchas de estas pruebas requieren el uso de animales cuya fisiología sea muy similar a la humana en sus fases finales, por lo que el uso de primates es inevitable.

Pero además de ser éticamente detestable, es una práctica cara. Las farmacéuticas se pueden llegar a gastar diez millones de dólares en la fase de pruebas sobre animales de un medicamento. También es un proceso lento, lo que lleva a la triste situación de pacientes que se están muriendo de una enfermedad para la cual la cura está siendo probada. (Esto también nos llevaría a una discusión sobre el precio de los medicamentos, pero el coste total de I+D de una medicina X ronda los 55-200 millones de dólares… y puede acabar siendo ineficaz e ir al cubo de la basura)

LiverChip, el hígado mecánicoUna empresa británica, CN Bio Innovations, ha desarrollado un chip biomimético que replica las estructuras y funciones de un trozo de hígado. El LiverChip System replica las estructuras sinusoidales del órgano en la cual se colocan unas 600.000 células hepáticas humanas procedentes de cultivos. No es que sea un hígado sintético, simplemente permite analizar qué le pasa a células hepáticas sueltas como si estuvieran funcionando dentro de un cuerpo humano vivo.

Benitec Biopharma, una compañía australiana, ya ha usado el LiverChip para probar una vacuna contra la hepatitis B. Este proceso hubiera costado la vida de cincuenta chimpancés a los que se les habría inoculado la enfermedad para luego probar los fármacos. Para Benitec, el coste total del sistema ha sido 22.000 dólares.

No es que esto vaya a eliminar todas las pruebas en animales y humanos, pero es un gran avance tanto por el lado amable como por el más mezquino: investigaciones más baratas y rápidas.

Visto en io9.com