publicado el 26 octubre, 2014
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Microbrachius Dicki, antiarquios con doble peneHace algún tiempo comentábamos algunos de los penes más antiguos conocidos entre los peces placodermos del Devónico, concretamente el artrodiro Incisoscutum. Hoy hablaremos de un nuevo pene de la otra gran rama de los Placodermos, los Antiarquios. Este grupo incluye fósiles famosos como el Bothriolepis, y son peces primitivos acorazados en la parte delantera. El que nos ocupa hoy, Microbrachius dicki*, se parece mucho a una versión mini del Bothriolepis: gran cabeza cubierta de placas óseas, con una cola primitiva parecida a la de las pintarrojas** y aletas pectorales blindadas en forma de ganchos. Vieja de agua (Hypostomus)Estos pececillos de 3-4 cm. eran habitantes del fondo de ríos y pequeños lagos y comían lo que encontraban revolviendo el fango, al estilo de los limpiafondos y las viejas de agua cuyo aspecto es en cierta forma parecido. Quien haya visto el cadáver de uno de estos peces, con la parte frontal blindada, sabrá a qué me refiero; aunque no están emparentados en absoluto, ya que Microbrachius limpiaba los fondos acuáticos de lo que ahora es Escocia hace 385 millones de años. Además, mientras que las viejas (Loricariidae) disponen de fuertes aletas pectorales, dorsales y ventrales, Microbrachius tenía esos bracitos como patas de mosca. Seguramente se impulsaba y maniobraba con la cola, y se suponía que los ganchos pectorales eran para aferrarse al fondo cuando la corriente era muy fuerte, o tal vez para escarbar.

El macho de este pececillo, por lo que ha descubierto un equipo de la Universidad Flinders en Adelaida (Australia) disponía de unas protuberancias óseas a ambos lados de la parte baja del escudo -se ven en la foto- con un canal para inyectar el esperma. Una cosa llevó a otra, y la cuestión de las aletas pectorales cobró otro sentido: tenían el tamaño y estaban a la distancia justa para servir de anclaje mutuo en una cópula lateral. Es decir, para hacer manitas.

La fecundación interna es práctica porque evita la dispersión de los gametos. En tierra firme es casi fundamental; pero en el agua, los peces abandonaron casi por completo este método después de Microbrachius, volviendo al método externo: la hembra deposita los huevos en alguna parte, y el macho los fecunda después. Los tiburones también usan ganchos (pterigopodios) para efectuar una fecundación interna. Se supone que el gen HOXD13 que controla el proceso de fabricación de, eh, miembros viriles, apareció en algún momento (muy posiblemente por estas fechas) y luego fue activándose y desactivándose a lo largo de la evolución, porque la cópula es algo que nunca pasará de moda. Ah! Curiosamente, entre los peces modernos (Osteictios) que copulan tenemos los guppys… y los Loricáridos. Sí, los limpiafondos.

Y aquí la película, que sé que queréis ver acción:

Copulation in antiarch placoderms and the origin of gnathostome internal fertilization, en Nature
Noticia en The Conversation

* del griego Mikros= pequeño; Brachius= brazo; dicki= eeh… es en honor a Robert Dick; el nombre se lo puso el escocés Traquair en 1888. Pero con una traducción alternativa (Brachys=corto, pequeño) quedaría así: mini, mini dick.

** hay que indicar que algunos sostienen que este pez tenía una cola muy corta o muy frágil, ya que ni siquiera en yacimientos de grano fino -que conservan estructuras delicadas- se ha encontrado otra cosa que el caparazón torácico; ni rastro de cola.

publicado el 23 octubre, 2014
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X-37B aterrizando en VandenbergLa semana pasada aterrizó en la base aérea de Vandenberg (California) un vehículo peculiar, después de pasarse la friolera de 674 días en el espacio. La astronave parece un modelo derivado de los clásicos shuttle retirados por la NASA, pero mide tan sólo nueve metros de largo por 4,5 de envergadura y es ciega; su morro carece de escotillas, porque no hay tripulación que necesite mirar hacia fuera. El X-37B, fabricado por Boeing Integrated Defense Systems, es operado por control remoto y el primer vehículo militar espacial operativo desde los años sesenta. De hecho, los militares han comunicado el regreso de la nave (lanzada en 2011) pero no lo que ha estado haciendo estos años ahí arriba, que es top secret. Tampoco sabemos qué hay dentro aparte de los sistemas de aviónica, sensores, y depósitos de combustible para los impulsores (aunque poco sitio quedará en la navecilla).

Se supone que su misión consistía en la vigilancia de la estación china Tiangong; sus órbitas se cruzaban y los chinos se manifestaron al respecto. Otra posibilidad es la observación de zonas de Oriente Medio y Afganistán. De propina, cualquier sistema espacial que resulte útil en estas fatigosas pruebas servirá cuando se reinicie el programa espacial civil americano, algún día.

publicado el 22 octubre, 2014
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Yanartas, en el Monte QuimeraEn la provincia de Antalya (Turquía) existe un lugar curioso denominado Yanartas (en turco, rocas ardientes). Se trata de un monte en cuya ladera se abren distintas aberturas en la roca, que emiten llamaradas de fuego eterno de forma natural provocadas por emisiones de metano. Se le identifica con el Monte Quimera, un lugar mítico en cuyas oquedades supuestamente vivía la Quimera, el animal híbrido de león, cabra y serpiente. Muy cerca se alzaba la ciudad helénica de Olympos, oportunamente dedicada a Hefestos (Vulcano, el dios-herrero del fuego y la fragua) y la costa es visible; se dice que antiguamente los marinos usaban los fuegos como referencia, un faro natural en la noche. Actualmente las llamas son discretas, de medio metro de altura.

¿De dónde sale el metano que ha alimentado este fenómeno durante miles de años? Por las proporciones de gases, se supone que hay dos tipos: biótico -de origen orgánico- proveniente de rocas sedimentarias paleozoico-mesozoicas que hay debajo; y abiótico, procedente de la serpentinización de rocas magmáticas. De hecho, el monte Quimera es la mayor fuente de metano abiótico conocida. Pero la serpentinización requiere temperaturas de más de 100ºC que no se dan aquí. ¿Cómo ocurre, pues?

Giuseppe Etiope, del Instituto Nacional de Geofísica y Vulcanología en Roma, puede haber encontrado la respuesta. Trabajando con Artur Ionescu, de la Universidad Babes-Bolyai en Cluj-Napoca (Rumania) ha demostrado que el rutenio, un metal raro que se encuentra en las rocas ígneas bajo el sitio, puede actuar como un catalizador permitiendo formar metano en el laboratorio a temperaturas por debajo de 100°C – similares a las temperaturas en Yanartas.

publicado el 13 octubre, 2014
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Corona de plata de La Almoloya. Foto © U.A.B. Un extraordinario ajuar funerario consistente en piezas de oro, plata y cobre, así como restos textiles y enterramientos muy bien conservados, son la parte material del tesoro hallado en La Almoloya (Murcia, España) un yacimiento de la cultura de El Argar de hace 4200 años.

Yacimiento de La Almoloya. Foto © U.A.B.La Almoloya fue un asentamiento ubicado en el municipio de Pliego. Estratégicamente situado en un promontorio desde donde se controla el territorio circundante, tuvo su etapa de esplendor entre el 2200 y el 1550 a.C. en plena Edad del Bronce. El sitio fue descubierto en 1944, pero las recientes excavaciones de un equipo de la Universidad Autónoma de Barcelona han descubierto un edificio de unos 70 m2 con un podio y un fuego ceremonial central y bancadas para unas 64 personas; muy probablemente una sala de reuniones y posiblemente la construcción gubernamental más antigua conocida de la Europa continental.

Enterramiento en La Almoloya. Foto © U.A.B.En la cabecera de la citada sala se encontró una tumba con restos de una mujer y un hombre, en posición flexionada y con ofrendas de metales nobles y piedras semipreciosas. El personaje femenino portaba una corona de plata; también había dilatadores de oreja en oro y plata, anillos, brazaletes, pendientes, un puñal y un punzón de cobre y plata. Sólo se conocen cuatro diademas argáricas (todas ellas descubiertas hace al menos 130 años) y ninguna está en un museo de España.

 

Aunque no se ha confirmado por parte de los arqueólogos, parece evidente que estamos ante los restos de la Princesa Chicle.

Princesa ChicleVisto en New Scientist.

publicado el 3 octubre, 2014
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Pogonomyrmex maricopaPogonomyrmex maricopa es un tipo de hormiga cosechadora común en la región de Arizona (USA). A diferencia de otras hormigas que utilizan ácido fórmico como medio de defensa, P. maricopa dispone de un complejo veneno compuesto de un cóctel de aminoácidos, péptidos, alcaloides y ácidos cuya dosis letal es de 0,12mg/kg. Es veinte veces más potente que el de una abeja y convierte a Pogonomyrmex en el insecto más venenoso conocido.

De hecho, los himenópteros (por ejemplo abejas, avispas, hormigas) son los insectos mejor preparados en cuanto a venenos. Las propiedades de la toxina que nos ocupa son impresionantes: es neurotóxico, hemolítico, digestivo*, hemorrágico y algogénico: es decir, que afecta a las transmisiones nerviosas, destruye los glóbulos rojos, deshace los capilares (como la picadura de algunas arañas, que te dejan una miríada de puntitos rojos alrededor de la herida) y provoca dolor. Además de esto, mucha gente es alérgica a los venenos himenópteros, lo cual puede ser lo más peligroso de todo.

Claro que un mordisco de esta hormiga no mata: duele horrores durante unas cuatro horas, pero ni remotamente tiene la sofisticación de algunos venenos de otros grupos animales. Tampoco es que le haga falta; una serpiente o una araña caza sola, pero las maricopas son coloniales, y doce mordiscos pueden matar a una rata grande.

* que te digiere a ti, no que siente bien después de las comidas.

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¡Otra historia de la jungla! Esta es un poco más gore y chunga, aviso. Después de aquel día en la selva con los gorilas, me puse un poco alérgico y febril, pero se alivió lo suficiente como para poder ascender de nuevo a los montes Virunga, esta vez a un punto a medio camino del volcán Karisimbi y el Bisoke: el antiguo campamento de la doctora Fossey, donde llevó a cabo la mayor parte de sus investigaciones sobre los gorilas de montaña y donde fue asesinada en 1985.

Fiebre 1