Disco de acreción en el exosistema HC Tauri. imagen ©:ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)No sé vosotros, pero cuando las noticias de astronomía que refieren hallazgos espectaculares (agujero negro masivo tragando una estrella! Galaxias chocando! Un nuevo planeta tipo terrestre!) resultan estar ilustradas con Photoshop me da como un bajón. Aunque la noticia sea real, los datos obtenidos suelen ser extrapolaciones de cambios orbitales en la estrella o rayas en una espectrografía. A falta de una imagen de verdad, se tira de ilustraciones espectaculares y claro, en casos en los que el precioso planeta resulta ser un error de cálculo o vemos que las estimaciones de masa, atmósfera y composición son muy especulativas, puff.

Luego están las fotos que no son realmente fotos: imágenes en falso color, composiciones multiespectro, cosas que nunca veremos aunque estemos allí porque nuestros ojos son incapaces de verlas (hice un pequeño comic sobre esto). En este caso, el ALMA es un radiotelescopio, es decir que no captura luz visible sino ondas de radio emitidas por las estrellas. Esa información es convertida luego a píxeles con diferentes densidades de luz para traducirlo a imágenes; pero bueno, es parte del mismo espectro electromagnético, y refleja una realidad que está allí y más o menos tiene esa forma.

Por eso creo que esta foto del telescopio ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array, un proyecto internacional en suelo chileno) es histórica aunque esté borrosa; de hecho, es una prueba de calibración del mecanismo, con las antenas desperdigadas a lo ancho de 15 kilómetros. Es la imagen más detallada que se ha logrado jamás de la estructura del disco que rodea a HL Tauri, una estrella similar al Sol que tiene un millón de años de edad y se encuentra a cerca de 450 años luz de la Tierra. Parece ser el disco de acreción planetaria, formado con polvo, hielo y rocas y que formará con el tiempo los mundos que orbitarán la estrella. Pueden verse bandas claramente separadas como en los anillos de Saturno, lo que podría indicar que ya hay objetos gordos -protoplanetas- barriendo el polvo y agregando masa; aunque esto es inesperado en un sistema tan joven.

Web de ALMA (en castellano)