Sexo aumentado: prótesis para hacer mejores fellatios

En estos tiempos de cyborgs, implantes y realidad aumentada, hay gente que ya se ha operado para ponerse una memoria USB en el dedo, o una antenita para percibir campos electromagnéticos; está previsto que en poco tiempo el Internet de las cosas se conectará a prótesis y sistemas sensoriales periféricos para que nuestra experiencia del mundo tenga nuevas capas, más ricas y complejas.

Muy fascinante e intelectual todo. Pero como siempre pasa, esto hay que aplicarlo al sexo: es el motor de la sociedad, mal que le pese a algunos. Todavía no hemos trascendido la mayor parte de nuestros fundamentos biológicos, y de momento seguimos buscando el gustirrinín en una cosa tan elemental como es esa recompensa que nos pusieron por gastar energía y tiempo en reproducirnos, aunque hagamos trampa.

Ya hace algún tiempo que hay juguetes sexuales que funcionan como un complemento, por ejemplo anillos con relieves rugosos para el pene. Más raro es el caso de la gente que se implanta perlas de acero o silicona bajo la piel (ojo, enlace NSFW) para obtener otras texturas sensibles; pero esto es una costumbre antigua, que se puede rastrear hasta los yakuza japoneses y ciertas tribus filipinas. E sexo aumentado, pero tiene más de piercing que de ciberimplante.

En el caso que nos ocupa hoy, el taiwanés Ku Kuang-Yi, un dentista de Taipei, ha creado un complemento de silicona para aumentar el estímulo al realizar una fellatio: mediante una placa en relieve que se ajusta al paladar, una serie de bulbos y láminas producen mediante su roce mejores sensaciones. La fase avanzada de este proyecto consistiría en el moldeado -en tejido vivo cultivado- y la implantación quirúrgica definitiva de estos relieves bajo la mucosa del paladar.

Hay que aclarar que los proyectos de Ku son más provocativos que prácticos: su trabajo está orientado a instalaciones artísticas en la Academia de Diseño de Eindhoven (Holanda). Son planteamientos de interacción entre arte y ciencia -en su caso y por formación, odontología- que cuestionan las fronteras del género, cuerpo físico y la sexualidad. Después de llevarse un premio por el “Fellatio Modification Project” en 2015, ha extendido su producción a un complemento para cunnilingus (igualmente en dos formatos, extensión de silicona o implante quirúrgico), un parque temático sexual para delfines, un sistema de ligue para mascotas (con motel por horas y app incorporada) y más cosas. Todo ello inquietantemente posible.

Visto en New Scientist.

Un telescopio del tamaño de la Tierra para fotografiar el agujero negro del centro de la Galaxia

Un telescopio del tamaño de la Tierra para fotografiar el agujero negro del centro de la Galaxia

El conjunto de antenas del radiotelescopio ALMA en Atacama, Chile.Hace ya algún tiempo que sabemos que en el centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea, se encuentra un agujero negro supermasivo: desde la Tierra este objeto estaría a 26.000 años-luz en la dirección de la constelación Sagitario, así que le llamaremos Sagitario-A.

Un agujero negroSagitario-A contiene una masa equivalente a cuatro millones de Soles; es un objeto extremadamente compacto* que distorsiona el tejido del espacio-tiempo a su alrededor, por lo cual no es visible a simple vista. Sin embargo, el disco de acreción (el sumidero de materia que está siendo absorbida por el agujero) emite radiación en forma de infrarrojo y ondas de radio, así como radiación de Hawking, con lo cual puede ser detectado por radiotelescopios, por ejemplo. Tenemos una foto compuesta de los telescopios Chandra y Hubble pero es algo borrosilla.

La reciente foto de Sagitario-A. imagen©NASADe todas maneras, un telescopio óptico funciona de forma totalmente diferente a un radiotelescopio. Estos últimos no consisten en lentes ni espejos, sino que -coo pueden verse en las icónicas imágenes de apertura de los filmes 2010: Odissey Two y Contact– son conjuntos o array de antenas que captan señales de radio. Cuanto más antenas, mejor.

Y ahora viene la idea del Telescopio Event Horizon. Este es uno de esos proyectos que parece sacado de una novela de Arthur C. Clarke: se trata de un sistema que enlazaría no un array de antenas locales, sino conjuntos completos de radiotelescopios de todo el mundo, desde España y Arizona -pasando por Chile, Hawaii y México- hasta la Antártida, creando un telescopio virtual del tamaño del planeta Tierra.

La composición del telescopio virtual Event HorizonEs complicado sincronizar todos estos delicados dispositivos al mismo tiempo de forma que apunten a una localización concreta del cielo, pero se espera obtener imágenes de 2PB (petabytes) del arco de luz distorsionada en torno al agujero y tal vez del chorro de partículas que brota del eje de algunos de estos objetos, si es que Sagitario-A lo tiene.

Imagen de Sagittarius-A en la web de la NASA.

* como un millón de veces el diámetro de la Tierra, pero claro, mucho más denso.

Simulando comida en la Realidad Virtual

Simulando comida en la Realidad Virtual

Resulta interesante ver cómo los guionistas de ciencia-ficción son tan detallistas para algunas cosas y luego meten la pata en el conjunto; creo que es un fallo general en el cine de estos tiempos que algún día se superará. Por ejemplo, The Matrix (1999) era muy buena en detalles: el hecho de que viviéramos en una simulación por ordenador y se hubieran perdido los datos de casi cualquier especie comestible durante el apocalipsis previo hacía que casi todas las carnes supieran a pollo. Y el factor que expone Cypher -el traidor de turno- para rendir pleitesía al Sistema es un filete de ternera bien gordo y jugoso, que se come mientras habla (mientras que en la vida real, la única comida que se puede encontrar son unas gachas asquerosas con pinta de engrudo).

Sword Art Online (2017) también contiene un mundo virtual en el que los protagonistas se ven atrapados mientras sus cuerpos, en coma inducido, permanecen dormidos durante años. Ese aislamiento del mundo real induce a algunos a experimentar con los escasos algoritmos de comida que existen en el videojuego, consiguiendo generar sabores nuevos, por ejemplo, la salsa de soja que como buenos japoneses añoran tristemente.

comida en realidad virtualAún no disponemos de interfaces cerebro-máquina tan eficientes como los de SAO o Matrix, pero el camino está abierto. Lo último lo ha publicado Nimesha Ranasinghe de la Universidad Nacional de Singapur: sistemas de estimulación mediante electrodos que excitan los receptores del sabor, provocando sensación de dulzor, salado o ácido.

El año pasado presentó una nueva versión mediante termoestimulación: unas placas que se calientan y enfrían rápidamente engañando a los receptores que tenemos en la lengua (que normalmente sirven para detectar químicos mediante lo que llamamos sabores). Esto se consigue apoyando la lengua contra las citadas plaquitas, algo de momento poco práctico. Los sujetos de prueba reconocían, además de los sabores básicos, un punto mentolado (en temperaturas sobre los 18º) y picante (hacia los 35º)

Otro sistema eléctrico, creado por Arinobu Niijima y Takefumi Ogawa, estimula el músculo masetero (que es el que sirve para masticar) para recrear una sensación de textura en la comida. Estimulando el músculo a una frecuencia alta, la sensación es de comida fibrosa; frecuencias bajas dan la impresión de bocados más suaves. La simulación más realista hasta el momento es como de gominolas; esto parece una tontería, pero pensemos en esos chicles que hemos mascado horas después de que perdieran el último rastro de sabor…

Un aparato portátil que generara esta sensación de solidez y un sabor dulzón podría ser una especie de “chicle virtual” para apaciguar las ansiedades de mucha gente que le llevan a comer compulsivamente. El dispositivo de Ranasinghe podría ayudar a reducir la ingesta de sal en pacientes que deben reducir su consumo, por ejemplo por hipertensión. O unas palomitas virtuales para el cine, con cero calorías! Las posibilidades son ilimitadas, y el objetivo final -el filete jugoso y menos-que-vegetariano de Matrix- está cada vez más cerca.

Thermal stimulation of taste, en Nature

La evolución produce penes y cerebros más grandes (en peces)

Gambusia holbrooki: cerebros y penes grandesUn estudio sobre peces mosquito (Gambusia holbrooki, pariente del guppy común) ha mostrado una “carrera armamentística” en la especie: los machos van desarrollando un gonopodio más grande para optimizar su éxito reproductivo, mientras que las hembras mejoran su cerebro para escapar de los machos.

Y es que la vida sexual de la Gambusia no es muy romántica que digamos. El macho no tiene una danza de cortejo ni hace regalitos -como las arañas o algunos pájaros- sino que se dedica al ataque por fuerza bruta: intenta copular varios miles de veces al día hasta que alguna vez tiene éxito.

Para esto, está claro que estar dotado de una buena herramienta es fundamental. En este caso, el pene* es un gonopodio: una aleta anal modificada que canaliza el esperma en la hembra. Esto no resulta divertido para la peza** y se desarrolla una relación dinámica muy similar a la de depredador-presa.

Ya sabemos a dónde lleva esto: una situación de Reina Roja, que va aumentando las capacidades de ambas partes para mantener el equilibrio. Así, mientras el gonopodio de Gambusia es más grande que el de otros peces en los que la agresividad no forma parte de las costumbres de apareamiento (y no quiero moralizar sobre el tema) el cerebro de la hembra se va modificando.

No sólo se hace más grande, sino que se desarrolla en partes específicas: el tectum (que viene a ser el procesador de imágenes del cerebro) el bulbo olfatorio, el cerebelo, tienen un tamaño que se dispara en relación a otros peces hembra… y a los propios machos de Gambusia, cuyo cerebro se queda en la mitad.

De cualquier manera, tampoco hay que ver esto con ojos demasiado humanos: no es que los machos sean unos neandertales que van violando por ahí. La hembra es tres veces más grande, y la postura que exige el gonopodio no se puede obtener a la carrera: las maniobras de despiste y huida son una estrategia para copular al fin con el macho más apto (resistente-veloz-megapeniano). Lo que queda claro es que dentro de las características exigidas al macho no está la inteligencia.

Artificial selection on male genitalia length alters female brain size, en los Proceedings of the Royal Society

*Mientras que muchos peces tienen una estrategia más tranquila, que consiste en que la hembra pone los huevos en un sitio y luego el macho los “bombardea” para fertilizarlos (esto es fecundación externa y funciona bien bajo el agua) otras especies han preferido la técnica precisa pero complicada de la cópula o fecundación interna. Complicada en muchos niveles. Qué os voy a contar.

** las palabras acabadas en “z” no tienen forma femenina: pez, portavoz, juez…

El misterioso metal de la atmósfera marciana

El misterioso metal de la atmósfera marciana

Hace poco, la sonda MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Emission) que se dedica a explorar la tenue atmósfera de Marte, detectó una concentración en forma de capas de partículas metálicas que rodea el planeta. Concretamente, polvo de magnesio, hierro y sodio en la ionosfera.

Esto no es nada extraño. En el espacio interplanetario, hay gran cantidad de polvo mineral: roca, metales y hielo, restos de la nube original que formó el Sistema Solar y de las colisiones posteriores. Este polvillo llueve sobre los planetas continuamente, y allí donde topa con una atmósfera se funde, dejando estos restos metálicos.

En la Tierra, el campo magnético se encarga de orientarlos en forma de capas y corrientes alineados según sus líneas de fuerza, como cuando ponemos limaduras de hierro sobre un papel y pasamos un imán debajo. Pero Marte -cuyo núcleo se enfrió hace tiempo- carece de campo magnético*. ¿Entonces, qué mantiene flotando ahí esas partículas?

En parte hay zonas magnéticas fosilizadas en la superficie que podrían generar este efecto, así como los potentes vientos marcianos. La distribución del hierro y el magnesio, además, son diferentes a los modelos terrestres. La incógnita permanece, como un recordatorio de que cada planeta tiene una dinámica propia y no podemos extrapolar lo que sabemos de la geología terrestre y darlo por sentado en otro sitio…

*Sí lo tiene, pero es muy débil: dos mil veces menos que el terrestre (que a su vez es unas 200 veces menos potente que un imán de esos de nevera). Esta es una de las razones por las que el planeta es tan inhóspito para nosotros: el campo magnético provee de un eficiente escudo contra las partículas cargadas del viento solar. La pérdida de atmósfera marciana es consistente con lo que correspondería al “apagado” de su dinamo interna hace 3.600 millones de años.

La rata-topo desnuda puede sobrevivir sin oxígeno (un rato)

La rata-topo desnuda puede sobrevivir sin oxígeno (un rato)

RufusHemos visto en ocasiones las maravillosas proezas del Heterocephalus glaber o rata-topo desnuda (o ratopín rasurado, pero eso suena demasiado informal): un roedor africano que vive en colonias como las hormigas, es inmune al cáncer, vive diez veces más que un ratón y es tremendamente resiliente.

Sabíamos que, probablemente por su forma de vida (en madrigueras bajo tierra, con poca ventilación) es capaz de aguantar hasta seis veces más tiempo sin oxígeno que otros animales: pero no estaba claro el mecanismo.

Esta semana se ha publicado en Science el trabajo de un equipo de investigadores realizado en la Universidad de Illinois en Chicago (USA) que ha descubierto algo inusual: el condiciones de anoxia, la rata-topo cambia su metabolismo aeróbico -es decir, el sistema de obtener energía respirando oxígeno que usamos todos- a uno anaeróbico, obteniendo energía a través de la glicólisis de la fructosa. Esto es un mecanismo que se había observado en plantas, y jamás en un mamífero.

Los animales privados de oxígeno entraban en shock y bajaban sus constantes vitales hasta un estado de “animación suspendida”. Se liberaban grandes cantidades de fructosa (un tipo de azúcar presente en la fruta y la miel, por ejemplo) en el torrente sanguíneo, que era transportada a las células cerebrales mediante bombas moleculares. Tras haber reoxigenado la atmósfera 18 minutos más tarde, los animalitos se despertaban sin ningún tipo de daño funcional o neurológico…

Esta forma de respiración glicólica tan inusual marca otra diferencia entre una rata-topo y una rata blanca cualquiera, o un humano, que mueren o quedan gravemente afectados a nivel neurológico cuando la privación de oxígeno dura unos pocos minutos. La diferencia debe estar en unos pocos genes, y esa es la dirección a la que apuntan las nuevas investigaciones. Mientras tanto, la rata-topo puede enorgullecerse sabiéndose superior al resto de los mamíferos.

Fructose-driven glycolysis supports anoxia resistance in the naked mole-rat, en Science

visto en SINC.