Momias de carne

Momias de carne

fry-mummy

Cuando estaba en 5º de Primaria, nos tocó hacer un trabajo sobre Egipto a un grupo de compañeros del colegio. Cada uno tenía una tarea específica, y creo que fue Gonzalo -un pelirrojo pecoso- quien tuvo que acercarse a la embajada egipcia a pedir folletos y cosas. Luego nos contó algo que era casi un secreto de estado: el faraón Tutankhamón en realidad se llamaba Tutanjamón, pero para evitar las burlas y los chistes fáciles el nombre fue modificado por las autoridades del Departamento de Antigüedades.

Obviamente nos reímos cruelmente de él; a los diez años ya no se engaña a uno con esas trolas*. Pero… por lo visto no sería raro encontrarse con jamones y chorizos vendados en alguna polvorienta tumba del Valle de los Reyes. (más…)

Descubren los jardines colgantes de Babilonia (más o menos)

Descubren los jardines colgantes de Babilonia (más o menos)

Una profesora británica afirma haber descubierto el emplazamiento exacto de los legendarios Jardines Colgantes construidos por el rey Nabucodonosor de Babilonia, que fueron una de las Siete Maravillas del mundo antiguo y cuya localización, aspecto e incluso existencia estaba ya rodeada de las brumas de la leyenda.

Este es uno de esos titulares engañosos… pero los grandes descubrimientos arqueológicos tienden a ello, como suele pasar con las ciencias fronterizas con lo inusitado. Veamos los hechos, o al menos lo que las narraciones de aquellos tiempos nos dejan ver: Hacia el año 600 A. C., Nabû-kudurri-uṣur II -rey de los caldeos- quiso hacer a su esposa Amytis, hija del rey de los medos, un regalo que le recordara las verdes extensiones de su tierra, tan diferentes de las grandes llanuras de Babilonia. Los arquitectos -sigue la leyenda- los construyeron tomando la forma de un ziggurath o pirámide en terrazas, de tal forma que cada explanada o bancal estaba cubierto de vegetación y lagunas y las pendientes contenían más plantas y sistemas de irrigación, mientras que el edificio en sí albergaba multitud de alojamientos, patios y aposentos de usos variados para la familia real. Esta maravilla de eco-arquitectura adelantada a su tiempo (ya sea verdadera o legendaria) dependía del mantenimiento; por ello con la decadencia del imperio neobabilónico se fueron deteriorando y para cuando las tropas de Alejandro Magno llegaron allí en el siglo IVa.C. estaban abandonados. El rey Evemero acabó de destruirlos en el 125 a.C. (más…)

Descubren el templo budista más antiguo (más o menos)

Descubren el templo budista más antiguo (más o menos)

maya-deviUn antiguo templo recién descubierto en Nepal podría remontar la antigüedad del budismo trescientos años en el pasado, si se confirman los datos recogidos.

La tradición asienta la fecha del inicio del budismo a la época del príncipe Siddharta Gautama, el primer Buda, que nació un día de luna llena del mes de visakha [abril-mayo] entre el 563 y el 448 a.C., según las distintas versiones. Pero la expansión de la religión budista empezó cuando el emperador Asoka la implantó oficialmente en el 261 a.C. Curiosamente, el budismo lleva mil años prácticamente desaparecido de la India.

Ahora bien, uno de los templos del período Asoka en Lumbini, Nepal -lugar de nacimiento de Siddharta- estaba siendo sometido a trabajos de conservación por un equipo de arqueólogos cuando descubrieron enterradas estructuras de sillería de un período anterior. Bajo ellas, hallaron los restos de una construcción de madera similar a la del templo Asoka (hace ya setenta años que se documentó la progresiva sustitución de los primitivos santuarios de madera por edificios de piedra y ladrillo, como sería el caso). La estructura dispone de un patio central en el que no hay restos de ocupación humana, sino las raíces de un árbol en el centro. Esto sugiere que el santuario estaría construido en torno a un árbol, como ocurre en el actual Ceilán. La historia de Siddharta está llena de referencias a árboles desde su nacimiento a su muerte.

¿Es este templo el primer santuario budista? ¿Acaso es el árbol sala que vio nacer a Buda? No lo sabemos, pero sí queda claro que es el testimonio más antiguo conocido de culto budista, y algo más: la datación por radiocarbono daría unas cifras oscilantes entre el 550 y el 800 a.C., lo cual podría indicar ya que Buda es más antiguo de lo que se creía, o que estamos ante una muestra de un culto anterior.

The earliest Buddhist shrine: excavating the birthplace of the Buddha, Lumbini (Nepal) en Antiquity.

Noticia en National Geographic.

La estatuilla temblona

nebsenu-hry-n-tmA principios de este año apareció la noticia de una pequeña escultura egipcia que se exhibe en el museo de Manchester (Reino Unido) se movía sola. Aparentemente esta figura votiva -una donación hecha en 1933- apareció en varias ocasiones girada 180º con respecto a su posición original en la vitrina, estando las demás piezas intactas. Por supuesto la vitrina está cerrada y nadie la había tocado. Después de observar este extraño comportamiento repetidas veces, se decidió vigilar con más atención colocando una cámara de vigilancia apuntando a la vitrina. El resultado era incuestionable: la pieza se movía imperceptiblemente a lo largo del día, quedando girada siempre en la misma posición. El misterio quedó pendiente de explicación, y mientras tanto, los medios se cebaron con el enigma del verano: el fantasmagórico Ka de Nebsenu venía a darle la vuelta a su figura por razones desconocidas…

El Museo de Manchester alberga más de 16.000 piezas del antiguo Egipto y Sudán, siendo una de las colecciones más amplias sobre el tema en Inglaterra y el mundo. Esta estatuilla de esteatita es una ofrenda a Osiris de un tal Nebsenu, y su factura es la habitual en estos productos: la pieza se fabricaba en serie y sólo se grababa el texto al ser adquirida (no es, pues, un retrato del mencionado Nebsenu). La posibilidad de que un campo magnético estuviera reorientando la estatua era nula, ya que la esteatita o piedra jabón está compuesta de talco y por lo tanto no le influyen los campos magnéticos.

La teoría más plausible era que, ya que la base de la vitrina es rígida -vidrio- y la estatua también, un desequilibrio de la peana provocaría un movimiento si el conjunto era sometido a vibraciones, digamos, por el tráfico rodado o por las pisadas de los visitantes. Una pista era que el objeto sólo se movía durante el día (cuando hay tráfico). Esta teoría ha sido confirmada por el estudio que se realizó sobre la pieza y e entorno por el experto en vibraciones (!) Steve Gosling, que colocó sensores de movimiento de tres ejes -posiblemente un iPhone o similar- en la vitrina, que efectivamente vibraba. El análisis de la peana confirmó la existencia de un bulto convexo que actuaba como eje de giro al temblar la pieza.

Un desenlace previsible para algo que empezó en febrero y hasta hace poco era mencionado en los programas de misterio como un inquietante enigma.

 

Noticia en la BBC.

Neandertales: herboristas refinados o gourmets asquerosos?

Neandertales: herboristas refinados o gourmets asquerosos?

neandertalCada vez tenemos más claro que el Homo neanderthalensis era un ser refinado capaz de crear arte, imaginar una religión o al menos un concepto del más allá, vestirse y adornarse. Lejos está el concepto de cavernícola brutal, caníbal armado con un garrote que rondaba las reconstrucciones científicas hasta hace no muchos años (en gran parte debido a lo diferente de su anatomía, robusta pero interpretada por nosotros como más afín a un simio).

Los últimos análisis sobre el sarro de los dientes del yacimiento de El Sidrón (Asturias) realizados por Karen Hardy y un equipo de investigadores españoles, británicos y australianos aportaban una información extra sobre sus hábitos alimentarios: en los cinco individuos analizados había trazas moleculares de verduras, almidones y frutos secos, y uno de ellos había ingerido aquilea y manzanilla (desde 2009 sabemos que H. neanderthalensis disponía del gen que permite distinguir el amargor de un alimento). También restos de humo y otras pruebas de cocción. Es decir, que cocinaban hierbas y legumbres, y probablemente hacía infusiones curativas: el sabor de las hierbas medicinales y su escaso valor alimenticio hacen difícil creer que las comía por gusto. Una sofisticación culinaria impensable en lo que se creía una especie básicamente carnívora y cazadora, que sucumbió por falta de presas.

Pero como para cada teoría hay una contraria, un grupo de investigadores del Museo de Historia Natural de Londres han propuesto una alternativa. Su sugerencia no deja de ser interesante. (más…)

Joyitas

Un hallazgo arqueológico en la cueva de Fumane (norte de Italia) nos muestra cómo una pieza fuera de contexto cambia considerablemente de valor. El objeto en cuestión es una concha de caracol (Aspa marginata) gastada y rota, de poco más de 1 centímetro. Tiene un agujerito para pasar una correa y en la superficie porosa quedan restos de pigmento, lo que indica que además había sido pintada con ocre rojo. Un pendiente*, un adorno colgante que alguien se tomó la molestia de preparar y llevar tierra adentro; Fumane está a 110 kilómetros del yacimiento Mioceno-Plioceno de donde fue extraída (el caracolillo ya era fósil antes de ser trabajado). No es extraño, a mucha gente le fascinan los fósiles y  eso de tener una caracola de piedra sacada de la roca y colgada al cuello pues tiene su gracia.

caracolillo

El contexto, que es lo que decíamos antes que era de vital importancia, es que se trata de un estrato Musteriense de hace 47.000 años. Y no es un artefacto removido; la datación del objeto coincide. Este adorno, esta pieza de joyería no es humana: es Neanderthal.

Del Homo neanderthalensis se ha discutido mucho y ha pasado de ser el jorobado a estrella del show prehumano: pero a nivel académico siempre se le ha relegado como una especie tímida, poco innovativa, que desapareció por su falta de iniciativa (por no ser proactivo, como diría algún empresario de esos que ahora se enfrentan a su propia extinción). Fueron los primeros en enterrar a sus muertos, posiblemente con flores, pero no tenían arte: los escasos testimonios que nos quedan son dudosos, como las focas pintadas en la cueva de Nerja (España). La “incapacidad para la representación simbólica” es el handicap que atribuimos a los neandertales, igual que su lenguaje que debió ser “tosco y más parecido a los sistemas de comunicación de los simios”.

Paparruchas. No tenemos ni idea. Veremos lo que queda del arte sapiens dentro de 45.000 años. Ahora mismo estamos descubriendo estas pequeñas piezas que implican mucho más que lo que son materialmente: trabajos de una mente compleja, inquieta y que había alcanzado socialmente una estabilidad suficiente como para dedicarse a la contemplación estética. Cosa que a nosotros todavía nos cuesta.

 

An Ochered Fossil Marine Shell From the Mousterian of Fumane Cave, Italy en PLOS One.

Visto en Pharyngula.

* De hecho los arqueólogos de la Universidad de Ferrara plantearon cuatro hipótesis para el objeto: herramienta, contenedor de pigmento, un manuport (objeto transportado por gusto pero sin mayores alteraciones) o adorno personal.