En colores

Una nueva técnica de microscopía electrónica aplicada a fósiles de dinosaurios revela los colores auténticos que pudieron tener -aunque en sólo aquellos que portaban plumas. Y con reparos. Todo empezó este verano en la Universidad de Yale, con el escaneo de un ejemplar de plumas del Eoceno medio de Darmstadt (47 millones de años) que tuvo bastante éxito en descubrir las mismas nanoestructuras que en los pájaros actuales provocan colores iridiscentes. Así que el siguiente paso fue probar con un dinosaurio: el pequeño Sinosauropteryx prima, primo del T. rex y cubierto de un plumaje (pelaje?) simple pero lo bastante denso como para quedar impreso en las finas calizas cretácicas de Liaoning.

Los barridos permitieron detectar unas formaciones que anteriormente se habían considerado colonias de bacterias, pero resultaron ser melanosomas: orgánulos pigmentarios de la propia pluma. El color se destruyó durante el proceso de fosilización, pero el grano finísimo de la caliza permite distinguir por su forma los distintos tipos de melanosomas: alargados para color negro/oscuro, redondos para marrón anaranjado, y las bandas claras que se ven en la cola no tienen melanosomas por lo que seguramente eran blancas. Durante los primeros análisis de Sinosauropteryx, se discutía sobre si el bandeado de la cola en el animal era un artefacto debido al proceso de fosilización o una característica real del dinosaurio: ahora sabemos que sí, aunque la intensidad de esos colores no queda muy clara.

Para alivio de los fabricantes de maquetas, aún no sabemos los verdaderos colores de los dinosaurios desnudos y la imaginación todavía tiene cabida.

Visto en New Scientist.

Mono que casca

Esta colonia de monitos sabe cascar nueces con dos piedras; lo han aprendido. Y además parece que también descubrieron cómo lapidar jaguares, aunque esta última parte me suena un poco a peli Disney o de Jean-Jacques Annaud.

¿Es posible que hasta este siglo prácticamente no viéramos las manifestaciones de la inteligencia en todas las ramas del reino animal, hasta las más obvias? ¿O es que le ha dado a todos los bichos por hacer cursos y no nos enteramos? Igual esto del intelecto va por rachas,  y luego ya se sabe: sólo puede quedar una… el resto son comestibles. Como los Neanderthal o los enanitos de la Isla Flores. Muy ricos.

Pulmones de cocodrilo

Todo el mundo sabe que si los mamíferos tuvieron su momento de gloria en la Tierra fue gracias a la pedrada que arrasó la forma dominante de vida hace 65.000.000 años, junto a cambios climáticos que hicieron muy molesta la vida a los reptiles de sangre fría. Los mamíferos, capaces de generar su propia temperatura a costa de consumir más comida, medraron.

Menos gente sabe que los primeros mamíferos y reptiles mamiferoides fueron arrasados del planeta en la gran extinción del Pérmico hace 251.000.000 de años. Esta extinción, que se supone provocada por un tremendo acceso de vulcanismo y ciertos eventos extraterrestres en la Antártida fue mucho peor que la del Cretácico: el 95% de toda vida fue aniquilada y en el mundo desértico que quedó (caluroso y con pocos recursos) no era muy práctico tener un sistema que da más calor y consume mucho. ¿Quiénes se aprovecharon de ello después? Los pequeños reptiles saurisquios que con el tiempo darían origen a los dinosaurios. Si es que donde las dan, las toman. Mientras tanto los pequeños mamíferos vivieron escondidos en madrigueras hasta que les llegó su hora.  (más…)

Blindaje

dn18281-1_300Hace dos días que se publicó y ya es un boom entre los círculos científicos: el video que muestra por primera vez a un invertebrado, un pulpo de la especie Amphioctopus marginatus (que vive en las aguas de Indonesia) recogiendo medias cáscaras de coco descartadas por los nativos para hacerse una casita portátil, como la que tienen otros moluscos primos suyos naturalmente.

Aquí se puede ver el vídeo que resulta bastante gracioso, con ese andar de puntillas del que son capaces los pulpos cuando no se arrastran:



Se discute el término herramienta entre los estudiosos: al fin y al cabo, ciertas larvas también recogen basura y la cosen con saliva para hacerse nidos, y los escarabajos hacen esferas de estiércol donde depositar sus huevos; pero el comportamiento de estos pulpos lleva a la conclusión de que es un método aprendido (buscar las cáscaras echadas cerca de la orilla y ensamblar dos para hacer una esfera habitable) y premeditado (el pulpo acarrea la “casa” cuando no la usa, a costa de un esfuerzo notable, en previsión de su uso futuro – algo que hasta hace muy poco se creía exclusivo del hombre!-). Lo que no plantea ninguna duda es de los requisitos cognitivos mínimos para generar este comportamiento, pero ya se sabe que los pulpos son extremadamente listos.

Es de suponer que se siga estudiando a estas poblaciones de pulpos, y que a ningún buzo se le caiga una llave inglesa o un soldador; quién sabe qué podrían hacer con eso dentro de unos años.

El SIDA no lo hizo la CIA. Fueron los gatos.

t_evil_kitty_941Una de las enfermedades más feas que pueden pillar los gatitos es la de la Inmunodeficiencia Felina (VIF) que es exclusiva de estos animales: se transmite por mordedura y es mortal, aunque no tiene una relación directa con el VIH aparte de ser ambos lentivirus. Pero sí es posible que los felinos africanos portaran antiguamente una variante de la versión humana: un equipo de la Universidad de Rochester ha descubierto trazas de un posible ancestro que se retrotraería hace un millón de años, y especulan con la posibilidad de que felinos infectaran a monos (mordiéndolos) transfiriendo así la enfermedad a otro nivel. De los primates al hombre el salto sería más fácil y quién sabe por qué métodos.

Los primeros gatos domésticos de los que se tiene referencia son históricos: Chipre- hace unos 9.500 años, o sea que estos monos de hace un millón de años trataban con otras criaturas: gatos monteses tal vez, o leopardos que los masticaran sin tragárselos y así les transmitieran el virus.

Visto en New Scientist.