¿Por qué los buitres no mueren intoxicados?

¿Por qué los buitres no mueren intoxicados?

Buitre orejudo, Torgos tracheliotusBuitres; tal vez el más conocido de los animales carroñeros, aunque hay muchos a distintos niveles desde vertebrados a insectos, gusanos y bacterias. Pero de alguna manera nos parece normal que una mosca pueda chupar excrementos y seguir tan a gusto. Sin embargo un animal más complejo como un buitre o una hiena tiene un aparato digestivo como el nuestro. ¿Por qué nosotros comemos un pescado de anteayer y nos da una gastroenteritis, mientras estos bichos comen cosas podridas y sólo engordan y crecen? Veamos.

Lo primero es analizar lo que comen. El buitre es un ave cosmopolita, con diferentes especies (los del Viejo y Nuevo Mundo pertenecen a diferentes familias, pero se parecen por convergencia). Muy especializado en su oficio, es un excelente volador que usa las corrientes térmicas para planear tranquilamente y barrer grandes extensiones de territorio en busca de comida. Su vista es también buena por necesidad, así como su olfato. Generalmente todas las especies han desarrollado un cuello largo y articulado y cabezas calvas, ideales para penetrar en los cadáveres. El cuero de un búfalo puede ser extremadamente difícil de perforar, y si el cuerpo no ha sido desgarrado por un depredador es difícil acceder a la carne; con lo cual el ave pica a través de los orificios naturales -como hemos dicho, la cabeza está adaptada para ello. (más…)

Pogonomyrmex, la hormiga tóxica

Pogonomyrmex, la hormiga tóxica

Pogonomyrmex maricopaPogonomyrmex maricopa es un tipo de hormiga cosechadora común en la región de Arizona (USA). A diferencia de otras hormigas que utilizan ácido fórmico como medio de defensa, P. maricopa dispone de un complejo veneno compuesto de un cóctel de aminoácidos, péptidos, alcaloides y ácidos cuya dosis letal es de 0,12mg/kg. Es veinte veces más potente que el de una abeja y convierte a Pogonomyrmex en el insecto más venenoso conocido.

De hecho, los himenópteros (por ejemplo abejas, avispas, hormigas) son los insectos mejor preparados en cuanto a venenos. Las propiedades de la toxina que nos ocupa son impresionantes: es neurotóxico, hemolítico, digestivo*, hemorrágico y algogénico: es decir, que afecta a las transmisiones nerviosas, destruye los glóbulos rojos, deshace los capilares (como la picadura de algunas arañas, que te dejan una miríada de puntitos rojos alrededor de la herida) y provoca dolor. Además de esto, mucha gente es alérgica a los venenos himenópteros, lo cual puede ser lo más peligroso de todo.

Claro que un mordisco de esta hormiga no mata: duele horrores durante unas cuatro horas, pero ni remotamente tiene la sofisticación de algunos venenos de otros grupos animales. Tampoco es que le haga falta; una serpiente o una araña caza sola, pero las maricopas son coloniales, y doce mordiscos pueden matar a una rata grande.

* que te digiere a ti, no que siente bien después de las comidas.

Dendrogramma, un nuevo fósil viviente

Dendrogramma enigmatica. imagen © Jean Just , Møbjerg Kristensen,  Jørgen OlesenUnas delicadas y gelatinosas criaturas de las profundidades podrían ser las reliquias vivientes del amanecer de la vida animal en la Tierra. Similares a pequeñas setas de un centímetro de diámetro, los ejemplares de Dendrogramma fueron recolectados por una sonda que capturaba muestras del fondo marino (400-1000 metros de profundidad) en el talud continental de Australia oriental, entre el Estrecho de Bass y Tasmania, durante un crucero en 1986(!). La nave, el ORV Franklin, hacía una recogida de muestras aparentemente rutinaria: todas las muestras fueron filtradas, lavadas con bórax, metidas en formol y luego en alcohol para conservarlas. Se han definido temporalmente dos especies, D. enigmatica y D. discoides, ligeramente diferentes. Parece un organismo pedunculado con un pie carnoso; no tiene simetría bilateral ni radial, no hay órganos sexuales ni sistema nervioso, y tampoco un sistema motriz muscular o hidráulico. Podría parecer a primera vista un cnidario (medusas y afines) pero carece de células urticantes. También podría ser un ctenóforo, pero le faltan los peines natatorios característicos de estos animales. Entonces, ¿qué diantres es? (más…)

Vida oculta en el hielo de la Antártida

Vida oculta en el hielo de la Antártida

Extracción de muestras en el lago Whillans, AntártidaUna muestra extraída a 800 metros de profundidad bajo el hielo antártico muestra una increíble variedad de formas de vida microbiana, casi cuatro mil especies de organismos pululando en la oscuridad del lago subglacial Whillans. Si recordáis, hace un par de años un equipo científico ruso en la Antártida sondeó el lago Vostok (también una masa de agua fósil sepultada bajo el manto de hielo continental y aislado del resto de ecosistemas terrestres al menos durante 500.000 años) pero los protocolos de contaminación eran bastante penosos* y los resultados no fueron concluyentes.

Esta nueva expedición (Whillans Ice Stream Subglacial Access Research Drilling – WISSARD) patrocinada por la National Science Foundation ha recogido muestras biológicamente limpias de lo que yace en las profundidades del lago antártico, en aguas privadas de luz, a temperaturas bajo cero y altas presiones. El resultado es un repertorio de 3.931 especies microbianas seguramente quimiotróficas, lo cual es una barbaridad teniendo en cuenta el ambiente. Esto no solo amplía nuestros conceptos acerca de la habitabilidad de los entornos de nuestro planeta, sino que abre posibilidades nuevas en la búsqueda de vida extraterrestre.

* Vamos, que hasta le cayó queroseno de la perforadora, terrible.

Visto en sinc.es

R.I.P. geckos sexys del espacio

R.I.P. geckos sexys del espacio

El laboratorio con el hábitat de los geckos. Foto @ RoscosmosEl 19 de julio de 2014, Rusia lanzó una cápsula Foton M4 en un cohete Soyuz que la puso en órbita de la Tierra. La cápsula contenía cinco geckos (salamanquesas; cuatro hembras y un macho) para estudiar sus actividades sexuales en ambiente de microgravedad. La misión, de quince días de duración, se complicó cuando la Foton M4 perdió contacto de radio con la estación terrestre el 24 de julio.

 

geckos del espacioEn un mundo ideal, la cápsula habría sido bañada con radiaciones gamma que convertirían a los cinco geckos en maravillosos seres mutantes inteligentes con superpoderes sexuales. Pero no fue así; aunque los sistemas de soporte vital de la cápsula eran autónomos y no requerían mantenimiento o supervisión por parte de los humanos de Roscosmos, la Foton M4 recuperada a principios de agosto reveló que todos los animales habían muerto helados por un fallo en el sistema de calefacción. Les pasó lo mismo que a Buck Rogers, pero -nuevamente fallo de este universo vulgar- no los rescató un crucero Draconiano. Buen camino, salamanquesas; al menos tuvisteis unos días de diversión, no como la pobre Laika.

Por otro lado, las moscas de la fruta que iban en otro contenedor sobrevivieron y se reprodujeron. Artrópodos: la forma de vida dominante en la Tierra, y no por capricho.

Noticia en la BBC

Las estrellas de mar tienen ojos

Las estrellas de mar tienen ojos

Las estrellas de mar son conocidas desde la antigüedad, lo cual no es raro ya que forman parte de la fauna costera en casi todo el mundo. Así que el descubrimiento en 2014 de la mecánica de su visión, sorprendentemente compleja, resulta fascinante. Nadie les había prestado atención.

Las estrellas, parte del philum Echinodermata que incluye a los erizos de mar, los lirios de mar y los pepinos de mar entre otros -todas ellas criaturas, ejem, marinas- a primera vista parecen seres simples, como las esponjas y las medusas. Sin embargo esa apariencia es engañosa: son criaturas fascinantes, de simetría pentarradiada adquirida (la larva es bilateral como nosotros, tiene izquierda y derecha y delate y detrás; pero el adulto tiene cinco direcciones equivalentes) muy antiguas y con algunas características casi extraterrestres. La estrella para comer expulsa su estómago y con él envuelve a la presa, digiriéndolo fuera; sus patas están dotadas de cientos de tentáculos hidráulicos (ambulacros) que les hacen moverse a la manera de los milpiés, aunque también tienen articulados los brazos; su ano está en la parte de arriba y la boca debajo. No es raro que Lovecraft las usara como modelo para la raza de los Primordiales, alienígenas antiquísimos del borde mismo del Universo conocido responsables en último término del origen de la raza humana. (más…)