Niumbaha superba, murciélago a rayas

Niumbaha2Niumbaha1Una especie de murciélago ya conocida (aunque bastante inusual) acaba de ser rebautizada: Glauconycteris superba (Congo, 1939) se llama ahora Niumbaha superba y representa un género nuevo. Cosas de la nomenclatura: diferencias en las alas, nariz y orejas. Lo raro de este quiróptero africano -lo de niumbaha, que significa “raro” en lengua azande- es el color del pelaje, blanco con rayas negras*: generalmente todos los murciélagos son de color uniforme, negro, rojizo o pardo. Es muy bonito, vive en África ecuatorial y seguro que transmite todo tipo de enfermedades horribles.

Visto en Science Daily.

* ¿o negro con rayas blancas?

Gusanos-bellota ancestrales

spartobranchus-tenuisDel Burgess Shale de la Columbia Británica (Canadá), yacimiento famoso por el estado de conservación de su fauna invertebrada -criaturas de cuerpo blando de hace 540 millones de años- nos llega este nuevo fósil, Spartobranchus tenuis, un gusano-bellota, o enteropneusto). Lo llamativo del hallazgo es que la fina pizarra muestra una criatura casi idéntica a los actuales enteropneustos que viven en los fondos de arena fina y limo de los océanos.

Estos fósiles, desenterrados a principios del siglo pasado y clasificados por Walcott como gusanos-pene (Priapulida)* han sido estudiados y reclasificados recientemente por Chris Cameron y Jean-Bernard Caron, de la Universidad de Montreal y el Royal Ontario Museum respectivamente. Spartobranchus retrotrae la fecha de la aparición de los enteropneustos al menos 200 millones de años; estos bichos son importantes porque están, junto con los equinodermos (estrellas de mar, erizos, etc) en la base de la rama que dará origen a los cordados: los vertebrados como nosotros. Junto con los pterobranquios y los graptolites (extintos) forman el phylum Hemichordata. Resulta interesante ver que excepto los gusanos-bellota (que viven en túneles) los otros dos grupos viven en tubos rígidos, siendo los de los graptolites extremadamente sofisticados. ¿Es posible que el animal original fuera desnudo, o que los enteropneustos perdieran el tubo a lo largo de la evolución? Si es así, debe haber mucha historia detrás de Spartobranchus.

Tubicolous enteropneusts from the Cambrian perioden Nature.

* los Priapúlidos están más emparentados con las lombrices que con nosotros.

Simios conspiradores

monocabronUn informe acerca del comportamiento de una manada de chimpancés en Tanzania nos revela otra característica muy humana de estos primos primates: además de fabricar herramientas, atacar a otros grupos, practicar la sodomía para definir la estructura jerárquica y transmitir conocimientos entre individuos: los débiles son capaces de aliarse para derrocar al líder alfa. Sí, un complot.

Pimu era el macho alfa de este grupo de chimpancés que habita cerca del lago Tanganika desde 2007. A finales de 2011 tuvo una pelea con un macho de segunda -las típicas palizas para mantener el status- pero de repente el macho huyó, y otros cuatro simios se lanzaron sobre Pimu masacrándolo. Este comportamiento es bastante inusual: sólo hay tres o cuatro casos documentados* de alfas asesinados en una contienda con subordinados, y es el primero en que la muerte es provocada por un grupo. No hay constancia de agresiones previas, y dos de los machos atacantes tenían un trato amistoso con Pimu. Parece ser el primer registro de una agresión oportunista para acceder al liderazgo de un clan por parte de machos “de segunda”.

Decía el maestro Confucio:

“Resulta totalmente imposible gobernar un pueblo si éste ha perdido la confianza en sus gobernantes. “

No, esa no… Esto otro:

Si el príncipe o los magistrados promulgan leyes o decretos injustos, el pueblo no los cumplirá y se opondrá a su ejecución por medios violentos y también injustos. Quienes adquieran riquezas por medios violentos e injustos del mismo modo las perderán por medios violentos e injustos.

Extracto del American Journal of Primatology.

Visto en New Scientist.

*Dice la frase: “Leña al mono que es de Goma” pero debe ser un lapsus: en Goma (Congo) no hay chimpancés. Sin embargo hay un caso documentado en Gombe (Tanzania).

El sexo del percebe

Pollicipes sp.

El percebe común (Pollicipes pollicipes) es un freak de la naturaleza. Forma parte del variado subphylum Crustacea, que abarca cangrejos, gambas, pulgas de agua y tantos otros artrópodos acuáticos de múltiples patas y casi siempre deliciosos; pero no lo parece. La adaptación de su cuerpo a la vida tranquila -vive en la zona intermareal, donde a veces queda al descubierto- está llevada a extremos, aunque no es raro ver esto en otros animales (bálanos, anémonas, crinoideos). Nadie que viera un percebe caería en la cuenta de que está emparentado con los cangrejos: sus patas se han convertido en una especie de plumas que recogen partículas de comida del agua agitada por las olas; la mayor parte del organismo está apretado en la “uña” del percebe, mientras que el pedúnculo gomoso le sirve para fijarse a la roca. Los órganos sensoriales están atrofiados y carece de corazón. Y resulta que son hermafroditas, aunque tienen que copular con otr@s percebes para reproducirse. (más…)

Esta araña hace un muñeco enorme… de ella misma

Señuelo y araña

Las arañas son invertebrados capaces de desarrollar elaboradas estrategias de acecho. Algunas cazadoras tienen su cuerpo y gestos adaptados para camuflarse entre las flores u otros animales; la mayoría llevan un camuflaje genérico para esconderse en la tierra y troncos, pero aún así se preparan nidos provistos de tapa donde se esconden.

Las arañas tejedoras son aún más refinadas: el diseño de cada tela puede estar optimizado para atrapar presas de un tipo específico, con hilos sensores que avisan al animal cuando una presa ha quedado atrapada; hay tendidos impresionantes de varios metros, o densos y algodonosos. Yo he podido probar la resistencia de los hilos estructurales que tienden las Argiope entre los matorrales, casi invisibles pero capaces de frenar el paso de una persona a paso ligero y aun así no romperse. Con esta materia prima fabrican trampas, bolsos, redes portátiles, botellas de inmersión y casas submarinas (específicamente Argyroneta), y también señuelos.

El género Cyclosa de las junglas del Perú es conocido por acumular porquerías -restos de comida, hojas secas, tierra- y entretejerlos con seda arácnida para hacer estos señuelos, que cuelgan de las redes. La utilidad de estos señuelos parece discutible, porque parece que lo esencial de una red es que no se vea, pero lo hacen. (Volviendo a la experiencia personal, una vez vi una guarida de araña en un terreno esquistoso: el animal había colgado trocitos cuadrados de pizarra bituminosa, brillantes como espejos, de hilos a lo ancho de toda la grieta que daba a su refugio. El resultado era parecido a esas cortinas de CD’s viejos que hace la gente. ¿Por qué? Tal vez por la misma razón que los pulpos adornan sus madrigueras con conchas y corales: un intelecto dotado de estética que los humanos que adoramos el pulpo frito nos negamos desesperadamente a reconocer)

En los márgenes del río Tambopata (Amazonia peruana) habita la nueva especie de Cyclosa sin describir, que ha dado un paso más allá y fabrica estos señuelos con forma de araña. Desde lejos, lo que cuelga de la tela aparenta ser una araña mediana, de un par de centímetros, muerta y seca. Pero escondida entre las madejas está la verdadera araña (mucho más pequeña) al acecho.

Varios señuelos

Podría ser que la utilidad del señuelo fuera en parte, distraer a la presa del verdadero peligro; o también que sirviera como contramedida para los ataques de las avispas papeleras (Polistes) que suelen atacarlas.

Noticia en perunature.com

ACTUALIZACIÓN!

Un estudio más detallado en el entorno selvático de estas arañas (muy poco accesible como para hacer estas investigaciones más a menudo) ha revelado que las Cyclosa no sólo utilizan las estructuras aracniformes como refugio contra depredadores suficientemente grandes como para representar un peligro. Parece que tanto machos como hembras colaboran activamente en la fabricación de estas figuras, con un sentido enternecedor: sirven también como guardería, en la que la hembra pone los huevos y las arañitas viven hasta alcanzar una edad y tamaño seguros como para salir al mundo exterior.

Visto en NewScientist.

 

El contradictorio ano del gusano-pene

Ante todo, mis disculpas si has llegado aquí desde un motor de búsquedas: no hay porno sino un poco de biología evolutiva. Estos demonios de buscadores no distinguen una cosa de otra, se nota que han sido creados por científicos.

El gusano pene -técnicamente Priapulus caudatus- forma parte de la veintena de especies del phylum Priapulida; son invertebrados marinos con una proboscis retráctil que les da ese aspecto singular. Los Priapulida fueron catalogados a finales del siglo XIX en el cómodo cajón de “gusanos” que con el tiempo resultaría más complejo de lo que se podían imaginar aquellos naturalistas. En este gráfico de la Wikipedia podemos ver cómo están bien hermanados con los nematodos, los artrópodos y los moluscos -entre otros invertebrados- en el clado Protostomia. En contraposición, el clado Deuterostomia contiene a todos los vertebrados (incluyéndonos) y a los equinodermos: erizos, estrellas de mar, etc.

Qué significa esa separación? Se trata de una clasificación básica de la Zoología que se remonta a 1908 y surge de la forma que adquiere el embrión: la pelotita de células que se forma después de la fertilización del óvulo toma la forma de un saco, es decir, una gástrula, como si ahuecáramos una bola de masa metiendo el dedo. Ese agujerito, en los protostomos, forma la boca (y el comienzo del canal digestivo). En los deuterostomos, forma el ano; la boca aparece más tarde.

Como esta diferencia acaba en cambios estructurales profundos, se mantuvo la estructura del árbol evolutivo con esas dos ramas bien diferenciadas sosteniendo todo lo demás. Y, como repasar embriológicamente la formación de cada ser es dificultoso y los nuevos datos de secuenciación de ADN parecían dar la razón a este esquema clásico, la cosa quedó ahí. Hasta ahora.

Mediante análisis molecular de la expresión de genes, un equipo de las universidades de Bergen y Uppsala (Suecia) ha descubierto que este gusano, prácticamente el prototipo de todos los protostomos primitivos, se desarrolla como un deuterostomo.

Ya se había alterado a los quetognatos, y más recientemente (2008) a los lofóforos de sus clados respectivos; pero esto parece apuntar a que el sitio por el que sale la boca o el ano no es tan importante a nivel de arquitectura, o más bien, que no es significativo a la hora de clasificar un animal.

Noticia en Nature; resumen en Current Biology
Leído en io9