Un protozoo gigante murciano

Un grupo de investigación compuesto por la organización conservacionista Oceana, el Centro de Estudios Avanzados de Blanes (CEAB-CSIC) y el Centro de Oceanología de Marsella acaban de dar a conocer una nueva especie de foraminífero muy singular, Spiculosiphon oceana. El organismo mide unos cinco centímetros, lo cual tratándose de un ser unicelular lo convierte en un auténtico gigante. El hallazgo se situa a unas 30 millas de la costa de Murcia, en la montaña submarina del Seco de Palos.

spiculosiphon

Los foraminíferos son seres gelatinosos como las amebas, capaces de fabricar conchas calcáreas de gran complejidad y belleza, que además constituyen gran parte del material que constituye las rocas calizas. Spiculosiphon, en cambio, fabrica su coraza con espículas de esponjas muertas que recoge del fondo marino. Asimismo, el organismo toma la morfología típica de una esponja carnívora. El exoesqueleto, que cubre todo el eje y también la corona bulbosa de un extremo, sirve de soporte para los pseudópodos (esos tentaculillos que son emitidos y absorbidos a voluntad por el foraminífero) que son usados para capturar presas y desplazarse por el agua.

Justamente por ese parecido morfológico, Oceana no descarta que se encuentren también en el Seco de Palos esponjas carnívoras como las que viven frente a las costas de Almería y Mallorca.

Artículo de presentación en Zootaxa.

Carnívoros eventuales

Un estudio recién publicado en Nature y dirigido por Roshan K. Vijendravarma de la Universidad de Lausanne (Suiza) sobre la adaptación de la popular mosquita de la fruta (Drosophila melanogaster) a los períodos de escasez de comida, ha aportado un dato sorprendente: las larvas de esta mosca, cuando falta comida, atacan y comen a sus congéneres. Atraídas sobre todo por ciertos químicos que desprenden las larvas heridas, aquellas que canibalizan obtienen un aporte extra de proteínas que les permite sobrevivir.

ColibríAparte del horror provocado por un concepto moral mal aplicado, lo que resulta interesante del caso es que unas moscas que comen fruta podrida de repente añadan carne a su dieta. ¿Pueden digerirla? ¿Es algo “natural”? Parece que sí, y no sólo en estas moscas. Aquí tenemos un caso que nadie se para a pensar: el colibrí o picaflor. Este diminuto pajarito, cuyas alas baten a un ritmo rapidísimo y se alimenta del néctar de las flores, es el paradigma del animal bueno, paradisíaco, que no haría daño a una mosca. Su metabolismo es tan acelerado que necesita repostar continuamente el néctar (rico en azúcares, prácticamente combustible directo) para no morir de hambre. El mecanismo es ingenioso: una especie de buche acumula el néctar y va soltando dosis precisas directamente al intestino, donde se asimila rápidamente. De noche, el pájaro reduce su metabolismo y temperatura corporal entrando en un “modo de bajo consumo” para poder dormir sin seguir comiendo. (más…)

Sólo hay UN calamar gigante

Espécimen noruego de 8 metros, año 1928. foto: Wikimedia Commons

El -misterioso y famoso a la vez- calamar gigante, el kraken de las leyendas, que hasta la vuelta del siglo XIX era poco más que un mito criptozoológico (apenas en 2004 se le ha podido observar en su medio, y este mismo año hemos conseguido filmarlo), va ya por las 21 especies identificadas en distintos mares del globo: Architeuthis dux (Steenstrup, 1857), A. hartingii  (Verrill, 1875), A. japonica (Pfeffer, 1912), A. kirkii (Robson, 1887), A. martensi (Hilgendorf, 1880)… había un amplio debate con respecto a esta nomenclatura, porque igual que ocurre con los dinosaurios, la falta de ejemplares nos hace ver cualquier variación del individuo como un carácter distintivo de especie. Lo bueno de los calamares es que están frescos, y podemos analizar su genoma.

Un equipo internacional se puso manos a la obra: el estudio consistió en la extracción y análisis del ADN mitocondrial de 43 muestras de tejidos blandos de calamares gigantes. Las muestras se obtuvieron de restos aparecidos en estómagos de cachalotes o de ejemplares que llegaron recién muertos a las costas de Asturias, Galicia, Valencia (España), Florida (USA), Japón, Canadá, Sudáfrica, Australia y Nueva Zelanda. La conclusión es increíble: sólo hay una especie de Architeuthis, con distribución global. La especie-tipo (A. dux) presenta una gran variabilidad morfológica de un sitio a otro, pero al no haber barreras geográficas ha conquistado todo el globo… por muy diferentes que parezcan. Como nosotros.

El estudio continuará con un análisis del ADN nuclear para descartar errores, pero la conclusión parece firme y corrobora planteamientos que vienen haciéndose desde los años 1980.

Mitochondrial genome diversity and population structure of the giant squid Architeuthis: genetics sheds new light on one of the most enigmatic marine species, en Proceedings of the Royal Society.

Visto en SINC y otros sitios.

Niumbaha superba, murciélago a rayas

Niumbaha2Niumbaha1Una especie de murciélago ya conocida (aunque bastante inusual) acaba de ser rebautizada: Glauconycteris superba (Congo, 1939) se llama ahora Niumbaha superba y representa un género nuevo. Cosas de la nomenclatura: diferencias en las alas, nariz y orejas. Lo raro de este quiróptero africano -lo de niumbaha, que significa “raro” en lengua azande- es el color del pelaje, blanco con rayas negras*: generalmente todos los murciélagos son de color uniforme, negro, rojizo o pardo. Es muy bonito, vive en África ecuatorial y seguro que transmite todo tipo de enfermedades horribles.

Visto en Science Daily.

* ¿o negro con rayas blancas?

Gusanos-bellota ancestrales

spartobranchus-tenuisDel Burgess Shale de la Columbia Británica (Canadá), yacimiento famoso por el estado de conservación de su fauna invertebrada -criaturas de cuerpo blando de hace 540 millones de años- nos llega este nuevo fósil, Spartobranchus tenuis, un gusano-bellota, o enteropneusto). Lo llamativo del hallazgo es que la fina pizarra muestra una criatura casi idéntica a los actuales enteropneustos que viven en los fondos de arena fina y limo de los océanos.

Estos fósiles, desenterrados a principios del siglo pasado y clasificados por Walcott como gusanos-pene (Priapulida)* han sido estudiados y reclasificados recientemente por Chris Cameron y Jean-Bernard Caron, de la Universidad de Montreal y el Royal Ontario Museum respectivamente. Spartobranchus retrotrae la fecha de la aparición de los enteropneustos al menos 200 millones de años; estos bichos son importantes porque están, junto con los equinodermos (estrellas de mar, erizos, etc) en la base de la rama que dará origen a los cordados: los vertebrados como nosotros. Junto con los pterobranquios y los graptolites (extintos) forman el phylum Hemichordata. Resulta interesante ver que excepto los gusanos-bellota (que viven en túneles) los otros dos grupos viven en tubos rígidos, siendo los de los graptolites extremadamente sofisticados. ¿Es posible que el animal original fuera desnudo, o que los enteropneustos perdieran el tubo a lo largo de la evolución? Si es así, debe haber mucha historia detrás de Spartobranchus.

Tubicolous enteropneusts from the Cambrian perioden Nature.

* los Priapúlidos están más emparentados con las lombrices que con nosotros.

Simios conspiradores

monocabronUn informe acerca del comportamiento de una manada de chimpancés en Tanzania nos revela otra característica muy humana de estos primos primates: además de fabricar herramientas, atacar a otros grupos, practicar la sodomía para definir la estructura jerárquica y transmitir conocimientos entre individuos: los débiles son capaces de aliarse para derrocar al líder alfa. Sí, un complot.

Pimu era el macho alfa de este grupo de chimpancés que habita cerca del lago Tanganika desde 2007. A finales de 2011 tuvo una pelea con un macho de segunda -las típicas palizas para mantener el status- pero de repente el macho huyó, y otros cuatro simios se lanzaron sobre Pimu masacrándolo. Este comportamiento es bastante inusual: sólo hay tres o cuatro casos documentados* de alfas asesinados en una contienda con subordinados, y es el primero en que la muerte es provocada por un grupo. No hay constancia de agresiones previas, y dos de los machos atacantes tenían un trato amistoso con Pimu. Parece ser el primer registro de una agresión oportunista para acceder al liderazgo de un clan por parte de machos “de segunda”.

Decía el maestro Confucio:

“Resulta totalmente imposible gobernar un pueblo si éste ha perdido la confianza en sus gobernantes. “

No, esa no… Esto otro:

Si el príncipe o los magistrados promulgan leyes o decretos injustos, el pueblo no los cumplirá y se opondrá a su ejecución por medios violentos y también injustos. Quienes adquieran riquezas por medios violentos e injustos del mismo modo las perderán por medios violentos e injustos.

Extracto del American Journal of Primatology.

Visto en New Scientist.

*Dice la frase: “Leña al mono que es de Goma” pero debe ser un lapsus: en Goma (Congo) no hay chimpancés. Sin embargo hay un caso documentado en Gombe (Tanzania).