Un escudo protege la Tierra

Cinturones de Van Allen y escudo plasmasférico La Tierra es un enorme imán, gracias a su núcleo ferroso que gira generando un campo magnético potente. Aparte de ayudarnos a la orientación, sirve para protegernos de partículas nocivas (cosa que ya hemos visto que no ocurre en Marte, tal vez un impedimento para la terraformación peor que la falta de agua). La forma más conocida de este escudo son los cinturones de Van Allen, descubiertos en 1958. Este campo de fuerza doble en forma de donut retiene plasma solar -formando las conocidas auroras boreales- y partículas cargadas por radiaciones cósmicas. De hecho la mayoría de los satélites y vuelos tripulados intentan mantenerse bajo la protección del cinturón (en órbitas bajas por entre 200 y 2000 km de la Tierra) para evitar estas radiaciones, que en algunas partes son molestas y hasta peligrosas, como en la Anomalía del Atlántico Sur. En este sitio se descubrió en 2011 la presencia de una banda de antimateria natural, constituida por antiprotones. (más…)

Al fin, la foto de un exosistema

Al fin, la foto de un exosistema

Disco de acreción en el exosistema HC Tauri. imagen ©:ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)No sé vosotros, pero cuando las noticias de astronomía que refieren hallazgos espectaculares (agujero negro masivo tragando una estrella! Galaxias chocando! Un nuevo planeta tipo terrestre!) resultan estar ilustradas con Photoshop me da como un bajón. Aunque la noticia sea real, los datos obtenidos suelen ser extrapolaciones de cambios orbitales en la estrella o rayas en una espectrografía. A falta de una imagen de verdad, se tira de ilustraciones espectaculares y claro, en casos en los que el precioso planeta resulta ser un error de cálculo o vemos que las estimaciones de masa, atmósfera y composición son muy especulativas, puff.

Luego están las fotos que no son realmente fotos: imágenes en falso color, composiciones multiespectro, cosas que nunca veremos aunque estemos allí porque nuestros ojos son incapaces de verlas (hice un pequeño comic sobre esto). En este caso, el ALMA es un radiotelescopio, es decir que no captura luz visible sino ondas de radio emitidas por las estrellas. Esa información es convertida luego a píxeles con diferentes densidades de luz para traducirlo a imágenes; pero bueno, es parte del mismo espectro electromagnético, y refleja una realidad que está allí y más o menos tiene esa forma.

Por eso creo que esta foto del telescopio ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array, un proyecto internacional en suelo chileno) es histórica aunque esté borrosa; de hecho, es una prueba de calibración del mecanismo, con las antenas desperdigadas a lo ancho de 15 kilómetros. Es la imagen más detallada que se ha logrado jamás de la estructura del disco que rodea a HL Tauri, una estrella similar al Sol que tiene un millón de años de edad y se encuentra a cerca de 450 años luz de la Tierra. Parece ser el disco de acreción planetaria, formado con polvo, hielo y rocas y que formará con el tiempo los mundos que orbitarán la estrella. Pueden verse bandas claramente separadas como en los anillos de Saturno, lo que podría indicar que ya hay objetos gordos -protoplanetas- barriendo el polvo y agregando masa; aunque esto es inesperado en un sistema tan joven.

Web de ALMA (en castellano)

Accidente de la Virgin SpaceshipTwo en vuelo de pruebas

Accidente de la Virgin SpaceshipTwo en vuelo de pruebas

La SpaceShipTwo, estrellada esta mañana en el desierto de MojaveLa nave espacial suborbital SpaceShipTwo de Virgin Galactic se estrelló esta mañana durante un vuelo experimental sobre el desierto de Mojave (USA) tras sufrir un problema indeterminado. Uno de los dos tripulantes ha muerto y el otro está grave.

Por lo visto la nave se había desprendido ya de su nave nodriza -la WhiteKnightTwo- y encendido los motores que la llevarían al límite de la atmósfera, a 100 kilómetros de altura. Era su vuelo de prueba número 35, pero el primero en llevar un nuevo combustible experimental basado en plástico; pero aún no se sabe qué pudo provocar el catastrófico fallo. Es el segundo accidente del programa espacial esta semana, el martes el cohete Antares de la empresa Orbital Sciences explotó poco después de despegar del centro espacial Wallops de Virginia. El cohete, que debía llevar la cápsula Cygnus con provisiones a la Estación Espacial Internacional (ISS), alcanzó a elevarse muy poco tras el lanzamiento, pero acabó convertido en una bola de fuego.

R.I.P. geckos sexys del espacio

R.I.P. geckos sexys del espacio

El laboratorio con el hábitat de los geckos. Foto @ RoscosmosEl 19 de julio de 2014, Rusia lanzó una cápsula Foton M4 en un cohete Soyuz que la puso en órbita de la Tierra. La cápsula contenía cinco geckos (salamanquesas; cuatro hembras y un macho) para estudiar sus actividades sexuales en ambiente de microgravedad. La misión, de quince días de duración, se complicó cuando la Foton M4 perdió contacto de radio con la estación terrestre el 24 de julio.

 

geckos del espacioEn un mundo ideal, la cápsula habría sido bañada con radiaciones gamma que convertirían a los cinco geckos en maravillosos seres mutantes inteligentes con superpoderes sexuales. Pero no fue así; aunque los sistemas de soporte vital de la cápsula eran autónomos y no requerían mantenimiento o supervisión por parte de los humanos de Roscosmos, la Foton M4 recuperada a principios de agosto reveló que todos los animales habían muerto helados por un fallo en el sistema de calefacción. Les pasó lo mismo que a Buck Rogers, pero -nuevamente fallo de este universo vulgar- no los rescató un crucero Draconiano. Buen camino, salamanquesas; al menos tuvisteis unos días de diversión, no como la pobre Laika.

Por otro lado, las moscas de la fruta que iban en otro contenedor sobrevivieron y se reprodujeron. Artrópodos: la forma de vida dominante en la Tierra, y no por capricho.

Noticia en la BBC

La nave hiperespacial de la NASA

La nave hiperespacial de la NASA

Enterprise IXSEn esta época de recortes presupuestarios en que se ha dejado claro que los americanos no pisarán Marte (ni los europeos, vaya) por el camino que vamos, va la NASA y se saca de la manga la actualización del proyecto para construir una nave hiperespacial: sí, una nave con un motor de curvatura capaz de llevarnos a las estrellas.

¿Recordáis el proyecto de la 100 Years Starship de Harold White? De esto hace dos años. Basado en las teorías del motor de Alcubierre, este vehículo crea una burbuja en el espacio-tiempo en la cual es capaz de estar en cualquier sitio en poco tiempo, sin desplazarse (o al menos en el sentido que nosotros damos a esto en el espacio tridimensional). Los cálculos de Alcubierre -puramente teóricos- exigían una conversión de energía equivalente a la masa de Júpiter para crear la burbuja; unos ajustes en la geometría del anillo de curvatura efectuados por el equipo de White reducían estos requisitos a unos modestos 600 kg. Basados en esos cálculos Mark Rademaker ha rediseñado la nave original, en un guiño trekkie más que evidente.

Prototipo de nave hiperespacial, modelo originalOtro problema que se mencionaba era la posibilidad de que la burbuja del campo de curvatura capturara partículas en su trayectoria, que serían liberadas en forma de una emisión extremadamente energética en el “frente de onda” de la burbuja al frenar, provocando una destrucción masiva en el punto de destino.

Prototipo de nave hiperespacial: Enterprise IXS

Siendo realistas, el motor Alcubierre requiere de un tipo de materia exótica para funcionar que aún ni siquiera ha sido observado o fabricado (por ejemplo, sí hemos fabricado antimateria, aunque muy lejos de los seiscientos kilos necesarios para llenar el depósito de esta nave) y con los cálculos actuales, un viaje a Próxima Centauri en esta nave llevaría cinco meses (poco menos de la mitad de lo que tardamos ahora en llevar un vehículo a Marte). Pero aún no somos capaces de asegurar la vida de un equipo de astronautas en un viaje de cinco meses… es decir, todo esto no es más que un tirón de manga de la NASA para obtener presupuesto. De cualquier manera, es un proyecto interesante y nunca se sabe qué nuevo descubrimiento podría solventar alguno de estos problemas.

Visto en io9 y otras muchas fuentes frikis.

Más fotos de la maqueta de Rademaker en flickr.