Identifican los restos de Filipo, el padre de Alejandro Magno

Identifican los restos de Filipo, el padre de Alejandro Magno

Pequeño busto de marfil encontrado en la Tumba Real II de Vergina que representa a Filipo II de Macedonia. S. IV a. de C.Tengo por ahí un relato corto de vampiros, sin acabar, que empieza con el descubrimiento del sarcófago de Alejandro Magno, envuelto en plata y hierro*… la verdad es que es uno de esos hallazgos arqueológicos que obsesionan, tanto por la fama del personaje como por la opulencia que seguramente tengan y el misterio que rodea a su actual ubicación. Del padre de Alejandro, el rey Filipo II de Macedonia (382-336 a.C.) sí se sabía dónde estaba enterrado: un yacimiento en Vergina (Grecia). En el Gran Túmulo excavado en las campañas del 1977-78 se encontraron tres tumbas, de las cuales se supuso que la clasificada como Tumba II contenía los restos del monarca macedonio, ya que su estructura era la más lujosa. Dentro de la cámara principal se encontró un arca de oro -un lárnax– con los restos de una cremación, además de un importante ajuar funerario.

El lárnax y corona de oro antes atribuidos a Filipo II, de la Tumba IIPero ahora, un análisis osteológico de los restos encontrados en la Tumba I (o de Perséfone, por los frescos que contiene) parece confirmar con seguridad que pertenecen al rey Filipo, a su última mujer Cleopatra y su hijo recién nacido. Estos restos no habían sido incinerados sino enterrados, con lo cual la peculiar anatomía de la rodilla -fusionada totalmente en ángulo, debido a una herida en combate mal cicatrizada- pudo ser identificada. Filipo, duro guerrero, sufrió tres años antes de morir un lanzazo en la pierna** que lo dejó cojo (esto añadido a una lista de heridas de guerra, tal vez la más conocida la del ojo que perdió en el asedio de Metone)***. No murió en combate, sin embargo, sino asesinado de una puñalada trapera durante un banquete en Aigai, la actual Vergina. Se dice que el regicida, un tal Pausanias (nada que ver con el general espartano) estaba motivado por los celos ya que era un ex-amante del rey del que luego habían abusado sexualmente.

Si el esqueleto cojo es el de Filipo II, es muy probable que el esqueleto femenino sea de Cleopatra Eurídice, que dio a luz al hijo de Filipo días después del crimen. Ambos, madre y niño, fueron a su vez asesinados poco después por las intrigas de la ex-esposa Olimpia y su hijo Alejandro III. La rica Tumba II puede que contenga los restos de otro hermano mayor de Alejandro, Filipo III Arrideo, de quien se decía que era la encarnación de Gaia y que por eso el simpático de Alejandrito no lo había asesinado como hizo con los otros.

The lameness of King Philip II and Royal Tomb I at Vergina, Macedonia, en PNAS

Archaeological Site of Aigai, en la web de la UNESCO

* La idea es que Alejandro no pilló la peste en Asia, sino otra cosa más fea -y fue quien la introdujo en Occidente. De ahí las protecciones de hierro y plata.

**(Plutarco (Moralia, 331 B) y Justino (Just.9.3) coinciden en que la misma fue causada por un enfrentamiento con los Tríbalos (Tracia), a la vuelta de la campaña de Scitia (año 339 a.C.).

*** Demóstenes, citado por Dídimo de Alejandría en el Papyrus Berolinensis 9780.

Un ojo unicelular

Un ojo unicelular

En tecnología, los humanos tendemos a la miniaturización: no sólo a nivel de circuitería, sino que -por ejemplo- las lentes de las cámaras de los teléfonos móviles tienen una complejidad y calidad impensable hace algún tiempo. El límite está en el nivel mínimo de los componentes, claro.

oceloideA nivel biológico pasa lo mismo. Muchos órganos tienen un tamaño o complejidad mínima por debajo de la cual no serían funcionales. El ojo -tal vez uno de los órganos más estudiados de la anatomía- consta de algunas estructuras básicas que coinciden con las cámaras que hablábamos antes: una superficie sensible a la luz, una pieza de gelatina transparente que canalice la luz, y ya como complementos lujosos podemos añadir una lente para enfocar mejor, un iris o diafragma para regular la cantidad de radiación, un párpado… los primeros ojos fósiles aparecen ya al principio del libro de la vida, en animales como Hallucigenia o los primitivos trilobites en los cuales ya se observa el predecesor del ojo compuesto de los artrópodos.

Por otra parte, a este mecanismo se le supone más de un origen evolutivo, es decir, fue una solución tan práctica que distintas ramas de la vida lo obtuvieron a partir de sistemas independientes. Así el maravilloso ojo del pulpo es diferente del nuestro, aunque su estructura se parece bastante. Pero nunca se había observado un ojo en un ser unicelular: es como encontrar una pata o un cerebro, algo demasiado complejo para un ser “de una pieza”. Así, pues, cuando Oscar Hertwig analizó en 1884 cierto grupo de dinoflagelados marinos algo raros y descubrió este pseudo-ojo u oceloide, los científicos de su tiempo pensaron que era algo que había comido el bicho, tal vez el ojo de una medusa. (más…)

Cervezas enriquecidas con selenio

Cervezas enriquecidas con selenio

cerveza con selenio¿Cerveza con un extra de mineral? Los alimentos enriquecidos artificialmente tienen mala fama, pero en este caso se dan unas circunstancias especiales. La idea parte de una colaboración entre las universidades de Extremadura y Nottingham (qué raro, españoles e ingleses juntos para investigar cervezas) al constatar que estas bebidas en Europa contienen bastante menos selenio que las americanas; diez veces menos.

El selenio es un oligoelemento, un metaloide que en diminutas cantidades permite a nuestro organismo realizar ciertas funciones químicas, aunque en realidad su índice de letalidad es superior al del arsénico. Interviene en el ciclo de Krebs y en diferentes procesos relacionados con la actividad cardíaca, defensa celular contra agentes oxidantes, el sistema inmunitario y demás. También neutraliza los metales pesados como el mercurio, el plomo, el arsénico y el cadmio. Se encuentra en el marisco y en pescado, setas, cebada, huevos, ternera, levaduras, nueces, piña, cebolla, tomates, bróccoli… pero su abundancia en vegetales depende obviamente de los terrenos donde éstos han sido cultivados.

Así que la idea es, mediante un proceso de “biofortificación agronómica” (esto es, fertilizar los terrenos de cultivo de cereal con selenato sódico) las plantas absorben un 10% más de este metaloide, que se revierte en el grano cosechado.

Como la cerveza es de por sí una bebida alimenticia con interesantes propiedades (dejando de lado el factor social, tema borracheras y todo eso) qué mejor forma de  incrementar la dosis en la dieta humana e incluso animal, ya que los desechos del cultivo alimentan al ganado previniendo estados carenciales y enfermedades como el músculo blanco.

Biofortificación agronómica de los cultivos: el caso del selenio en España, en Innovagri

Visto en SINC.

Los dibujos de la red neuronal de Google

Los dibujos de la red neuronal de Google

Imagen generada por la RNA de Google sobre una preexistenteHace algunas semanas se van viendo por la red los resultados de un proceso que se define, más o menos espectacularmente, como “los sueños” o “el arte” de una inteligencia artificial. Son unas imágenes de síntesis inquietantes y repulsivas, cuajadas de ojos y texturas fluidas, sin forma concreta; se diría un cruce entre una obra de Bacon y una de Giger. Pero, ¿qué hay detrás de esto? Dejemos claro que de momento no hay ninguna IA operativa, al menos tal como la imaginamos (Skynet o HAL9000) ni tampoco sueñan o pintan cuadros. Pero sí son capaces de mostrarnos lo que han aprendido.

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El primer transplantado de pene va a ser papá

El primer transplantado de pene va a ser papá

Xhosa preparado para transplante de peneUn sudafricano de la tribu Xhosa, sujeto del primer transplante de pene exitoso de la historia médica, ha demostrado que lo tiene en un estado totalmente operativo al dejar embarazada a su mujer, que va a dar a luz en noviembre si todo va bien.

Hubo un caso anterior -un ciudadano chino en 2006- pero se lo tuvieron que quitar a las dos semanas por las graves secuelas psicológicas que le estaba provocando el tener en sus manos el pene de otro. En este caso, se buscó una compatibilidad lo más ajustada posible en cuanto a color de piel y otras características.

El pene original se tuvo que amputar de urgencia debido a la gangrena provocada por una circuncisión defectuosa (ugh!) hace tres años. Los Xhosa tienen un ritual de iniciación a la edad adulta, ulwaluko, en que pasan un mes fuera de casa. Lo primero que hacen es que un ingcibi (brujo) le corta el prepucio con una lanza, tras lo cual pasan ocho días recluidos en una choza siguiendo una dieta y rituales específicos. Las siguientes tres semanas siguen la misma tónica, tras las cuales realizan un lavado ritual en el río y queman la choza y sus posesiones juveniles, pasando a ser amakwala (hombres nuevos). El problema es que desde 1995 han muerto unos 850 jóvenes Xhosa debido a las complicaciones de este ritual, y posiblemente las amputaciones de pene doblen esa cifra.

El transplante se realizó en diciembre de 2014, tras una operación de nueve horas de duración. Ya en los primeros ajustes (existía el miedo a que se formaran coágulos en el complejo sistema neumático del pene) se constató que el miembro respondía alegremente a los estímulos externos. Y por lo visto no ha habido rechazo por parte del organismo receptor ni su señora.

Se espera que este nuevo y exitoso procedimiento dé en el futuro una nueva vida a cientos de penes.

Fotos del rite de passage Xhosa (cuidado! incluye imágenes explícitas de nativos con calabacitas en la punta del pene).

Visto en The Guardian.

Tentáculos robot, oh no!

Tentáculos robot, oh no!

hormigaA muchos nos puede parecer que la mano es la manifestación suprema de un organismo inteligente que modifica su entorno: la eficiencia de este diseño vertebrado, un pequeño manojo de huesos articulados controlados por un buen sistema nervioso, es espectacular. Pero no es la única.

En los últimos años hemos visto a los pulpos manipular objetos complejos y a otras especies usar quelíceros, garras y pinzas con maestría. Un buen racimo de tentáculos bien controlados podría ser superior a nuestras humildes manos con un solo dedo oponible; así que no es raro que la cibernética se aparte de las manos mecánicas de un T-101 o un Skywalker y busque nuevos caminos.

Así, un miembro robótico flexible en forma de cable de polímeros, creado en la Universidad Estatal de Iowa (USA) es capaz de enroscarse en un círculo de sólo 200 micrómetros de radio con la suficiente delicadeza (0,78 micronewtons de fuerza) para atrapar una hormiga o una hueva de pez sin hacerles daño. El funcionamiento es sencillo: el tubo de polidimetilsiloxano está hueco y se enrosca al provocar el vacío dentro. Sus creadores piensan aplicarlo a funciones de microcirugía, ya que estas finas hebras tentaculares pueden penetrar por venas y arterias hasta llegar a su objetivo.

Aunque todos sabemos cómo acabará esto.

chicas entre tentáculos

Microrobotic tentacles with spiral bending capability based on shape-engineered elastomeric microtubes, en Nature.