¿Por qué las algas huelen a mar?

¿Por qué las algas huelen a mar?

Algas, olor a marTodos conocemos el olor a mar: una serie de aromas combinados (sal, pescados podridos, verdura, bronceador, cáscaras de mandarina… bueno, puede que estos últimos sean un complemento más bien). Gran parte de esos estímulos olfativos provienen de las algas marinas de distintas especies, cuyas sutiles cualidades organolépticas son muy apreciadas en la cocina japonesa y moderna.

Pero ¿qué provoca ese olor? ¿tiene algún sentido? Son preguntas ociosas -como la del olor de la lluvia o por qué pican los pimientos*- hasta que a alguien se le ocurre investigar y descubre los misterios ocultos del Universo.

Es Ciencia, perras.

Bueno, las algas producen ese olor verduloso con un compuesto llamado dimetil sulfonio propionato, el sulfuro de dimetilo que es el resultado de su descomposición en el aire (esto también lo emiten los corales y parte del plancton vegetal como defensa ante las temperaturas elevadas**) y un grupo de compuestos llamados dictiopterenos, de los cuales el dictioptereno-C es especialmente aromático. Hasta hay un producto sintético que simula este olor y se vende en perfumería, el Calone 1951®, por ejemplo. Es parte de las fragancias L’Eau d’Issey o Cool Water for Woman. (más…)

L’Oréal usará piel sintética para sus tests

Anuncio de L'OréalL’Oréal, la multinacional de cosmética -y también toxicología, farmacéutica, dermatología e ingeniería de tejidos, ojo- ha decidido usar en el futuro piel sintética, obtenida por bioingeniería, para sus pruebas de productos cosméticos. Esto es una gran noticia para los protectores de los derechos de los animales, ya que las pruebas cosméticas (sin ser tan cruentas como las médicas) eran crueles y acaban invariablemente con la muerte del bicho, generalmente conejos, cobayas o ratas.

En la UE este tipo de pruebas está prohibido desde 2013 y parcialmente desde 2009, con lo cual no se pueden realizar dentro de los países miembros estas pruebas o comercializar productos que para ser aprobados pasasen estas pruebas en otros países. Son tests que incluyen la irritación de la piel o los ojos, sensibilización de la piel (provocar alergias), toxicidad (envenenamiento), mutagenicidad (daño genético), teratogenia (defectos de nacimiento), carcinogenicidad (causar cáncer), daño genético embrionario o fetal, toxicocinética (para estudiar la absorción, metabolización, distribución y excreción de las sustancias químicas). L’Oréal estaba usando su propio sistema de cultivos de piel humana obtenida por donaciones en operaciones de cirugía estética para las pruebas, y llevan desde los años ’80 intentando alternativas para las pruebas sobre animales. Esto es a veces problemático: por ejemplo en China los tests sobre animales son obligatorios para la comercialización de un producto.

Impresora de tejidos vivos 3DLa rama USA de L’Oréal se ha asociado con Organovo, una compañía de bioimpresión 3D. Este sistema permite la creación automatizada de tejidos humanos vivos que imitan la forma y función de tejidos nativos en el cuerpo: por lo tanto, las muestras serán más homogéneas, el proceso se automatizará mejor e incluso se podrán obtener descubrimientos colaterales beneficiosos para tratamientos médicos.

Primeras cajas del tinte L'OréalPor cierto, L’Oréal es el nombre del primer producto que fabricó la compañía a principios del siglo XX: un tinte de pelo inofensivo llamado Auréale creado en 1909 por el químico Eugène Schueller, que sería la base de su Société Française de Teintures Inoffensives pour Cheveux. Se refería a un peinado muy en boga en aquella época, la “aureola”. Vemos en el cartel que encabeza este artículo -que parece el cartel de Alien 3– que el logotipo de la compañía no ha cambiado en cien años! ¡Eso es diseño tipográfico bien hecho!

Web de Organovo

 

Un hígado artificial para evitar pruebas en animales

Un hígado artificial para evitar pruebas en animales

Mono rechazando un enema (dibujo satírico, s. XIX)Tal vez el lado más oscuro del desarrollo médico farmacéutico -no es que tenga pocos- es el de las pruebas sobre animales de laboratorio. Cada nueva medicina que llega a fabricarse para salvar vidas o hacerlas menos miserables lleva tras de sí un reguero de fantasmas: ratones, conejos, monos rhesus, cerdos, chimpancés… ya que un fármaco de prueba no puede aplicarse a humanos cuando está en una fase temprana y los riesgos son considerables. Muchas de estas pruebas requieren el uso de animales cuya fisiología sea muy similar a la humana en sus fases finales, por lo que el uso de primates es inevitable.

Pero además de ser éticamente detestable, es una práctica cara. Las farmacéuticas se pueden llegar a gastar diez millones de dólares en la fase de pruebas sobre animales de un medicamento. También es un proceso lento, lo que lleva a la triste situación de pacientes que se están muriendo de una enfermedad para la cual la cura está siendo probada. (Esto también nos llevaría a una discusión sobre el precio de los medicamentos, pero el coste total de I+D de una medicina X ronda los 55-200 millones de dólares… y puede acabar siendo ineficaz e ir al cubo de la basura)

LiverChip, el hígado mecánicoUna empresa británica, CN Bio Innovations, ha desarrollado un chip biomimético que replica las estructuras y funciones de un trozo de hígado. El LiverChip System replica las estructuras sinusoidales del órgano en la cual se colocan unas 600.000 células hepáticas humanas procedentes de cultivos. No es que sea un hígado sintético, simplemente permite analizar qué le pasa a células hepáticas sueltas como si estuvieran funcionando dentro de un cuerpo humano vivo.

Benitec Biopharma, una compañía australiana, ya ha usado el LiverChip para probar una vacuna contra la hepatitis B. Este proceso hubiera costado la vida de cincuenta chimpancés a los que se les habría inoculado la enfermedad para luego probar los fármacos. Para Benitec, el coste total del sistema ha sido 22.000 dólares.

No es que esto vaya a eliminar todas las pruebas en animales y humanos, pero es un gran avance tanto por el lado amable como por el más mezquino: investigaciones más baratas y rápidas.

Visto en io9.com

El motor estelar de la NASA

El motor estelar de la NASA

El PhoenixPor lo visto la NASA ha publicado unos datos referentes a un motor electromagnético (EM) basado en microondas, cuyo mecanismo revolucionaría el viaje espacial tal como lo conocemos. Pero lo que se cuestiona es la viabilidad de ese mismo mecanismo… algo parecido al motor de Alcubierre que hemos mencionado alguna vez. Veamos antes de qué va esto del viaje espacial.

En la Tierra nos movemos de diferentes maneras. Los bípedos avanzamos cayendo hacia adelante y desviándonos hacia arriba con un pie o pata; nuestros vehículos utilizan el método de empujar el suelo hacia atrás con sus ruedas. El agua es un medio más dificultoso para moverse -como cualquier mal nadador sabe- debido a que ofrece menor resistencia. Y el aire es aún peor: necesitamos amplias superficies de sustentación o turbinas de gran potencia para desplazar la cantidad de aire necesaria para avanzar (por no hablar de mantenernos arriba). Si nos damos cuenta, todos estos sistemas usan el mismo principio que enuncia la tercera ley de Newton, el principio de acción y reacción: tenemos que empujar hacia atrás algo para poder avanzar en dirección opuesta. Por ello también se puede ver la dificultad de un viaje por el vacío del espacio, donde no hay nada que empujar con patas, aletas, ruedas o hélices. (más…)

Cuernos de rinoceronte sintéticos

Cuernos de rinoceronte sintéticos

El Cuerno del Rinoceronte, por FranquinHace algún tiempo comentaba con unos amigos la posibilidad de que algún comercio ofreciera, mediante venta clandestina por Internet, polvo de huesos de tigre, cuerno de rinoceronte, pene de gorila y ese tipo de productos que para el mercado asiático son la panacea para estimular sus lánguidas vidas sexuales. Estos productos se venderían procesados, envasados y de forma bastante cara -no demasiado, digamos diez veces más económicos que en el mercado clandestino usual. El cuerno de rinoceronte se vende a 60.000€/kilo.

Y por supuesto serían falsos. Tendrían los mismos componentes que el producto original (queratina, oligoelementos, proteínas animales varias) pero estarían sintetizados en laboratorio en base a plumas quemadas de pollo, cubitos de caldo y vitaminas de parafarmacia. El efecto sería exactamente el mismo, sin necesidad de matar un animal.

La idea era buena, pero no tanto como este proyecto que acaba de sacar Pembient, una compañía de Seattle (USA): fabricar cuernos sintéticos a base de un polvo de queratina con la misma traza espectrográfica que el cuerno original, e impresoras 3D para darles la estructura. Después de varias pruebas, han dado con un producto que testado con consumidores de Vietnam y China pudo pasar por auténtico. (más…)

El extraño agujero de Erídano

El extraño agujero de Erídano

Distribución de la materia en el UniversoEl espacio estelar está repartido desigualmente, eso es algo que podemos ver a simple vista; las galaxias y cúmulos se agrupan en filamentos curiosamente similares a las burbujitas de la espuma. Estas superestructuras serían la parte visible de una telaraña de materia oscura que las agrupa, y su conformación posiblemente se deba a la propia configuración del espacio, que debe ser más compleja que una hiperesfera. Pero, haciendo un promedio, se puede decir que la distribución de materia en el espacio es relativamente homogénea. Una de las simulaciones computerizadas más detalladas hechas hasta el momento, la simulación Bolshoi de la Universidad de California, da una idea de cómo se forma este tejido esponjoso:

En 2004 la NASA desplegó la Sonda Wilkison para la Anisotropía de Microondas (WMAP) que, mapeando la radiación de fondo de microondas, detectó una zona anormalmente fría en la constelación Erídano*. Tres años más tarde las características de esta región estaban perfiladas: corresponde a un área de unos 500 a 1000 millones de años luz (150 megapársecs! ¿Cuánto tardaría en recorrerlo el Millenium Falcon?) situada a 6-10 mil millones de años luz del Sol. Se la denomina como el Punto Frío.

Lo que acaba de descubrir un equipo internacional de astrónomos dirigido por el Dr. Istvan Szapudi de la Universidad del Instituto de Hawaii para la Astronomía, usando el telescopio PAN-STARRS del monte Haleakala, es que esa región coincide con una burbuja de supervacío en el espacio. El área está prácticamente vacía de materia convencional o materia oscura, y a una temperatura de radiación de fondo considerablemente inferior al resto**. Es La Nada, y es uno de los objetos más grandes del Universo visible: mirando un poco por debajo de Orión, si se viera, sería una mancha del tamaño de una mano abierta extendida. (más…)