Vida oculta en el hielo de la Antártida

Vida oculta en el hielo de la Antártida

Extracción de muestras en el lago Whillans, AntártidaUna muestra extraída a 800 metros de profundidad bajo el hielo antártico muestra una increíble variedad de formas de vida microbiana, casi cuatro mil especies de organismos pululando en la oscuridad del lago subglacial Whillans. Si recordáis, hace un par de años un equipo científico ruso en la Antártida sondeó el lago Vostok (también una masa de agua fósil sepultada bajo el manto de hielo continental y aislado del resto de ecosistemas terrestres al menos durante 500.000 años) pero los protocolos de contaminación eran bastante penosos* y los resultados no fueron concluyentes.

Esta nueva expedición (Whillans Ice Stream Subglacial Access Research Drilling – WISSARD) patrocinada por la National Science Foundation ha recogido muestras biológicamente limpias de lo que yace en las profundidades del lago antártico, en aguas privadas de luz, a temperaturas bajo cero y altas presiones. El resultado es un repertorio de 3.931 especies microbianas seguramente quimiotróficas, lo cual es una barbaridad teniendo en cuenta el ambiente. Esto no solo amplía nuestros conceptos acerca de la habitabilidad de los entornos de nuestro planeta, sino que abre posibilidades nuevas en la búsqueda de vida extraterrestre.

* Vamos, que hasta le cayó queroseno de la perforadora, terrible.

Visto en sinc.es

Levaduras para fabricar opiáceos

Levaduras para fabricar opiáceos

Tintín a punto de ingerir opiáceos y alcoholOpio. Cuando se menciona esta palabra inmediatamente la asociamos al miserable fumadero lleno de chinos con pipas, o a una plantación afgana ilícita. Pero el opio y otras sustancias afines (morfina, oxicodona) se utilizan para otros fines: gran cantidad de analgésicos recetados para el tratamiento de dolores crónicos o severos los contienen. El problema es que la única fuente de estas substancias es el bulbo de la amapola (Papaver somniferum) que requiere ciertas condiciones para su cultivo y cuidado. Por ejemplo, casi la mitad del suministro de amapola destinado a la industria farmacológica proceden de la isla de Tasmania, en Australia. Aparte de la dificultad para cubrir la creciente demanda, un problema en un campo tan limitado geográficamente (sequía, inundación, plaga) podría provocar terribles problemas de disponibilidad.

Y aquí viene la investigación de Christina Smolke y Kate Todey, de la Universidad de Stanford en California. En 2008, Smolke probó a insertar un número de genes -incluyendo algunos de Papaver– en levaduras, y los hizo convertir moléculas simples de azúcar en un complejo precursor de opiáceos: salutaridina. Ahora, en su último trabajo, ha resuelto el otro extremo de la secuencia química: modificar las levaduras para que tomen precursores complejos como la tebaína y sinteticen productos terminados, incluyendo oxicodona y morfina.

Lo que falta es el puente intermedio: convertir la salutaridina en tebaína, con lo cual se habría sintetizado todo el proceso químico desde los azúcares al opiáceo. Todo esto podría desarrollarse en tanques de crecimiento controlado, como en las cervecerías: un tanque de mil litros podría producir tanto opiáceo como una hectárea de amapolas. Este método también aseguraría la cadena de producción farmacológica y permitiría un mayor control.

Hasta que los afganos consiguiesen algo de levadura modificada, claro.

A microbial biomanufacturing platform for natural and semisynthetic opioids, en Nature

R.I.P. geckos sexys del espacio

R.I.P. geckos sexys del espacio

El laboratorio con el hábitat de los geckos. Foto @ RoscosmosEl 19 de julio de 2014, Rusia lanzó una cápsula Foton M4 en un cohete Soyuz que la puso en órbita de la Tierra. La cápsula contenía cinco geckos (salamanquesas; cuatro hembras y un macho) para estudiar sus actividades sexuales en ambiente de microgravedad. La misión, de quince días de duración, se complicó cuando la Foton M4 perdió contacto de radio con la estación terrestre el 24 de julio.

 

geckos del espacioEn un mundo ideal, la cápsula habría sido bañada con radiaciones gamma que convertirían a los cinco geckos en maravillosos seres mutantes inteligentes con superpoderes sexuales. Pero no fue así; aunque los sistemas de soporte vital de la cápsula eran autónomos y no requerían mantenimiento o supervisión por parte de los humanos de Roscosmos, la Foton M4 recuperada a principios de agosto reveló que todos los animales habían muerto helados por un fallo en el sistema de calefacción. Les pasó lo mismo que a Buck Rogers, pero -nuevamente fallo de este universo vulgar- no los rescató un crucero Draconiano. Buen camino, salamanquesas; al menos tuvisteis unos días de diversión, no como la pobre Laika.

Por otro lado, las moscas de la fruta que iban en otro contenedor sobrevivieron y se reprodujeron. Artrópodos: la forma de vida dominante en la Tierra, y no por capricho.

Noticia en la BBC

Las estrellas de mar tienen ojos

Las estrellas de mar tienen ojos

Las estrellas de mar son conocidas desde la antigüedad, lo cual no es raro ya que forman parte de la fauna costera en casi todo el mundo. Así que el descubrimiento en 2014 de la mecánica de su visión, sorprendentemente compleja, resulta fascinante. Nadie les había prestado atención.

Las estrellas, parte del philum Echinodermata que incluye a los erizos de mar, los lirios de mar y los pepinos de mar entre otros -todas ellas criaturas, ejem, marinas- a primera vista parecen seres simples, como las esponjas y las medusas. Sin embargo esa apariencia es engañosa: son criaturas fascinantes, de simetría pentarradiada adquirida (la larva es bilateral como nosotros, tiene izquierda y derecha y delate y detrás; pero el adulto tiene cinco direcciones equivalentes) muy antiguas y con algunas características casi extraterrestres. La estrella para comer expulsa su estómago y con él envuelve a la presa, digiriéndolo fuera; sus patas están dotadas de cientos de tentáculos hidráulicos (ambulacros) que les hacen moverse a la manera de los milpiés, aunque también tienen articulados los brazos; su ano está en la parte de arriba y la boca debajo. No es raro que Lovecraft las usara como modelo para la raza de los Primordiales, alienígenas antiquísimos del borde mismo del Universo conocido responsables en último término del origen de la raza humana. (más…)

Las “piedras ambulantes” patinaban sobre hielo

Las “piedras ambulantes” patinaban sobre hielo

Piedra en el Racetrack Playa, con trazado no linealEl fenómeno era extraño, y sin embargo totalmente verificable: en las planicies desiertas del Racetrack Playa, en el Valle de la Muerte (Desierto de Mojave, California, USA) fragmentos rocosos de distintos tamaños -desde guijarros del tamaño de un puño hasta rocas de más de 300 kilos- se desplazaban arrastrándose, dejando pistas en el barro cuarteado. Estas pistas, a veces de cientos de metros de largo, podían ser rectas o seguir trazados de cierta complejidad, o seguidos por varias piedras en paralelo. En ocasiones las piedras se volteaban al avanzar, cambiando el dibujo del surco. Pero nadie ha visto a las rocas moverse jamás.

Racetrack Playa es el lecho de un lago seco, lo cual ofrece una superficie totalmente plana y despejada. Las teorías sobre estos extraños desplazamientos casi siempre caían sobre el terreno natural: torbellinos de aire caliente (dust devils), vientos muy fuertes y la necesaria lubricación del suelo mediante agua de lluvia o una capa de hielo. Por supuesto también se contemplaron las hipótesis de campos de fuerza anómalos, geomagnetismo o la intervención de inteligencias no humanas. Para los indios, era la actividad de los espíritus. Para los escépticos, el acto de algún bromista, como los círculos de las cosechas ingleses. Hasta que al fin alguien se decidió a descubrirlo por el método directo -es decir: observando el fenómeno. (más…)

Delfín de dos cabezas aparece en Turquía

Un profesor de educación física que paseaba por la costa de Izmir (oeste de Turquía) encontró el cadáver arrastrado por la marea hasta la arena de este extraño ser: es una cría malformada de delfín o, mejor dicho, de delfines.

Delfín de dos cabezas turco

La bicefalia es una malformación bastante bien conocida en teratología clínica, pero en este caso lo curioso es que el animal tenía al menos un año de edad al morir… significa que durante ese tiempo el monstruo estuvo viviendo, nadando y alimentándose sin problemas con esa constitución. Cómo se las apañaba es un misterio; la ausencia de aletas pectorales y la coordinación visual debían ser un problema bastante grave. ¿tal vez otros de su manada lo ayudaban hasta que falleció por otra causa? Parece que uno de los orificios respiratorios tampoco estaba bien formado, aunque la criatura debía tener un solo juego de pulmones.

La CosaPero el hocico de la criatura me recuerda demasiado a cierto cadáver quemado y congelado de una película. No me gustaría encontrarme a uno de estos “perros de mar” mutantes mientras estoy nadando…

 

Noticia en el Mirror.