Cubito científico: fallos de la ciencia

Cubito científico: fallos de la ciencia

Este blog tiene clasificadas las entradas por categorías, que corresponden a los iconos que están a la izquierda del título. Creé la categoría “El Cubito” hace tiempo para definir esas novedades que te arrojan un cubo de agua fría sobre un tema intrigante, y generalmente se aplica a fenómenos paranormales y forteanos clásicos. Es horrible ver cómo todos los misterios que me fascinaron desde la infancia -el poder momificante de las pirámides, los aviones de Denderah, el caso Ummo, el horror de Amityville– se van desmoronando en explicaciones prosaicas y timos vergonzantes; tal vez por ello me gusta compartir esa decepción con todos vosotros, aunque también porque prefiero una verdad aburrida a una mentira interesante. Para fantasías bien hiladas, leo una novela.

Pero no sólo lo paracientífico está invadido de confusiones y mentiras: la ciencia oficial, por muy bien estructurada y planificada que esté, también se equivoca. Estas semanas pasadas han ocurrido algunas buenas, con el detalle diferencial que los buenos investigadores reconocen sus fallos e intentan aprender de ellos. (más…)

El Spinosaurus era acuático

El Spinosaurus era acuático

Spinosaurus, reconstrucción clásicaSpinosaurus aegyptiacus es un dinosaurio del Cretácico del norte de África conocido desde principios del siglo XX, aunque las descripciones están basadas en esqueletos parciales. Pudo ser el más grande de los terópodos, y en Jurassic Park III aparecía como el “malo” de la película venciendo en su propio terreno a un T. rex. Por supuesto, en esta producción se contaba con datos del momento y el espinosaurio se veía como un animal terrestre bípedo.

Spinosaurus, holotipoPor la complexión de su cráneo, sin embargo -similar a la cabeza de un cocodrilo, con un hocico estrecho y retorcido con dientes sobresalientes- se supuso que debía tener una dieta de peces; otro rasgo singular consiste en las larga apófisis vertebrales que constituyen el soporte de una hipotética “vela” membranosa, o tal vez una giba. Pero para darnos una idea de lo hipotético de todo esto, la reconstrucción del animal se basa en escasísimos restos: el hocico, unas falanges del pie, varias vértebras. Incluso las reconstrucciones de esqueletos que se ven en algunos museos son puramente especulativas. Lo cierto es que es una cosa muy común en fósiles de vertebrados: hace poco hablábamos del misterioso Deinocheirus, del que sólo se conocían sus garras delanteras.

Nizar Ibrahim y su equipo de la Universidad de Chicago han estado trabajando sobre los ricos terrenos fosilíferos conocidos como lechos Kem Kem -en el Sahara marroquí- y consiguieron recoger muchas más piezas del esqueleto, sobre todo de las extremidades. Las nuevas reconstrucciones ajustadas nos presentan a una criatura menos parecida a un terópodo “clásico” y más a un cocodrilo: patas traseras más pequeñas, posición cuadrúpeda, cuerpo alargado y serpentiforme. Según estos datos, el espinosaurio sería un animal de vida casi totalmente acuática, con una columna vertebral adaptada a la captura de presas bajo el agua. Y anatómicamente sería casi imposible que se desplazara en tierra de forma bípeda.

spinosaurus_esqueletoLos huesos de las cortas patas traseras no son huecos, sino macizos, permitiendo equilibrar el peso bajo el agua. Los orificios nasales están en una posición elevada, como también corresponde casi siempre a una adaptación acuática. Aunque no hay pruebas de ello, es muy posible que el espinosaurio predara sobre la fauna de peces pulmonados y tiburones de río que habitaban el ecosistema palustre de pantanos y manglares que constituía el Sahara hace cien millones de años.

Visto en New Scientist.

Dendrogramma, un nuevo fósil viviente

Dendrogramma enigmatica. imagen © Jean Just , Møbjerg Kristensen,  Jørgen OlesenUnas delicadas y gelatinosas criaturas de las profundidades podrían ser las reliquias vivientes del amanecer de la vida animal en la Tierra. Similares a pequeñas setas de un centímetro de diámetro, los ejemplares de Dendrogramma fueron recolectados por una sonda que capturaba muestras del fondo marino (400-1000 metros de profundidad) en el talud continental de Australia oriental, entre el Estrecho de Bass y Tasmania, durante un crucero en 1986(!). La nave, el ORV Franklin, hacía una recogida de muestras aparentemente rutinaria: todas las muestras fueron filtradas, lavadas con bórax, metidas en formol y luego en alcohol para conservarlas. Se han definido temporalmente dos especies, D. enigmatica y D. discoides, ligeramente diferentes. Parece un organismo pedunculado con un pie carnoso; no tiene simetría bilateral ni radial, no hay órganos sexuales ni sistema nervioso, y tampoco un sistema motriz muscular o hidráulico. Podría parecer a primera vista un cnidario (medusas y afines) pero carece de células urticantes. También podría ser un ctenóforo, pero le faltan los peines natatorios característicos de estos animales. Entonces, ¿qué diantres es? (más…)

Vida oculta en el hielo de la Antártida

Vida oculta en el hielo de la Antártida

Extracción de muestras en el lago Whillans, AntártidaUna muestra extraída a 800 metros de profundidad bajo el hielo antártico muestra una increíble variedad de formas de vida microbiana, casi cuatro mil especies de organismos pululando en la oscuridad del lago subglacial Whillans. Si recordáis, hace un par de años un equipo científico ruso en la Antártida sondeó el lago Vostok (también una masa de agua fósil sepultada bajo el manto de hielo continental y aislado del resto de ecosistemas terrestres al menos durante 500.000 años) pero los protocolos de contaminación eran bastante penosos* y los resultados no fueron concluyentes.

Esta nueva expedición (Whillans Ice Stream Subglacial Access Research Drilling – WISSARD) patrocinada por la National Science Foundation ha recogido muestras biológicamente limpias de lo que yace en las profundidades del lago antártico, en aguas privadas de luz, a temperaturas bajo cero y altas presiones. El resultado es un repertorio de 3.931 especies microbianas seguramente quimiotróficas, lo cual es una barbaridad teniendo en cuenta el ambiente. Esto no solo amplía nuestros conceptos acerca de la habitabilidad de los entornos de nuestro planeta, sino que abre posibilidades nuevas en la búsqueda de vida extraterrestre.

* Vamos, que hasta le cayó queroseno de la perforadora, terrible.

Visto en sinc.es

Levaduras para fabricar opiáceos

Levaduras para fabricar opiáceos

Tintín a punto de ingerir opiáceos y alcoholOpio. Cuando se menciona esta palabra inmediatamente la asociamos al miserable fumadero lleno de chinos con pipas, o a una plantación afgana ilícita. Pero el opio y otras sustancias afines (morfina, oxicodona) se utilizan para otros fines: gran cantidad de analgésicos recetados para el tratamiento de dolores crónicos o severos los contienen. El problema es que la única fuente de estas substancias es el bulbo de la amapola (Papaver somniferum) que requiere ciertas condiciones para su cultivo y cuidado. Por ejemplo, casi la mitad del suministro de amapola destinado a la industria farmacológica proceden de la isla de Tasmania, en Australia. Aparte de la dificultad para cubrir la creciente demanda, un problema en un campo tan limitado geográficamente (sequía, inundación, plaga) podría provocar terribles problemas de disponibilidad.

Y aquí viene la investigación de Christina Smolke y Kate Todey, de la Universidad de Stanford en California. En 2008, Smolke probó a insertar un número de genes -incluyendo algunos de Papaver– en levaduras, y los hizo convertir moléculas simples de azúcar en un complejo precursor de opiáceos: salutaridina. Ahora, en su último trabajo, ha resuelto el otro extremo de la secuencia química: modificar las levaduras para que tomen precursores complejos como la tebaína y sinteticen productos terminados, incluyendo oxicodona y morfina.

Lo que falta es el puente intermedio: convertir la salutaridina en tebaína, con lo cual se habría sintetizado todo el proceso químico desde los azúcares al opiáceo. Todo esto podría desarrollarse en tanques de crecimiento controlado, como en las cervecerías: un tanque de mil litros podría producir tanto opiáceo como una hectárea de amapolas. Este método también aseguraría la cadena de producción farmacológica y permitiría un mayor control.

Hasta que los afganos consiguiesen algo de levadura modificada, claro.

A microbial biomanufacturing platform for natural and semisynthetic opioids, en Nature

R.I.P. geckos sexys del espacio

R.I.P. geckos sexys del espacio

El laboratorio con el hábitat de los geckos. Foto @ RoscosmosEl 19 de julio de 2014, Rusia lanzó una cápsula Foton M4 en un cohete Soyuz que la puso en órbita de la Tierra. La cápsula contenía cinco geckos (salamanquesas; cuatro hembras y un macho) para estudiar sus actividades sexuales en ambiente de microgravedad. La misión, de quince días de duración, se complicó cuando la Foton M4 perdió contacto de radio con la estación terrestre el 24 de julio.

 

geckos del espacioEn un mundo ideal, la cápsula habría sido bañada con radiaciones gamma que convertirían a los cinco geckos en maravillosos seres mutantes inteligentes con superpoderes sexuales. Pero no fue así; aunque los sistemas de soporte vital de la cápsula eran autónomos y no requerían mantenimiento o supervisión por parte de los humanos de Roscosmos, la Foton M4 recuperada a principios de agosto reveló que todos los animales habían muerto helados por un fallo en el sistema de calefacción. Les pasó lo mismo que a Buck Rogers, pero -nuevamente fallo de este universo vulgar- no los rescató un crucero Draconiano. Buen camino, salamanquesas; al menos tuvisteis unos días de diversión, no como la pobre Laika.

Por otro lado, las moscas de la fruta que iban en otro contenedor sobrevivieron y se reprodujeron. Artrópodos: la forma de vida dominante en la Tierra, y no por capricho.

Noticia en la BBC