Un traje blindado para investigar en Antikythera

Un traje blindado para investigar en Antikythera

El mecanismo de Antikythera tal como se expone en AtenasEn octubre de 1900 un recolector de esponjas griego realizó un hallazgo inesperado bajo el mar en Antikythera, una isla al norte de Creta: un naufragio romano del 87 a.C. que contenía cientos de piezas griegas del siglo III a.C. Posteriores expediciones rescatarían de estas aguas frías a una profundidad entre 35 y 60 metros ánforas, jarras, monedas y esculturas; el último descenso durante el siglo XX lo realizó el equipo de Jacques Costeau en 1976, pero a esa profundidad los aqualungs no podían permanecer más de unos minutos sin correr peligro. Muchos años más tarde, en 2012, un equipo de la Agencia Griega para la Arqueología Submarina asistido por Brendan Foley –arqueólogo marino del Instituto Oceanográfico de Woods Hole, USA- observaron que el naufragio, casi seguramente un cargamento de botín de guerra destinado a Roma, debía ser de al menos dos naves, con restos hasta los 120 metros de profundidad.

Una de las primeras expediciones en 1901 recuperó un trozo de bronce corroído del cual asomaban unas ruedas dentadas y que quedó al margen de los estudios ya que se consideraba un anacronismo. En los años ’70 se efectuaron radiografías de los 82 fragmentos de que consta el objeto, descubriendo un mecanismo complejo con al menos 30 engranajes y escalas, incluyendo diferenciales (mecanismos que permiten cambiar la velocidad de giro). El mecanismo de Antikythera se volvió célebre de repente: era el OPArt por excelencia, un objeto irrefutablemente auténtico que no debía estar ahí. La tecnología utilizada no se (re)descubriría hasta el siglo XVI y sabemos que los griegos del 300 a.C. no tenían máquinas tan complejas, así que todo el asunto se trataba irregularmente: de tapadillo en los círculos académicos, y poniéndolo como una muestra del viaje en el tiempo o contactos extraterrestres por parte de los Von Däniken de turno. Hasta hace no mucho, con reconstrucciones primorosas e hipótesis bien planteadas, no se dijo abiertamente lo que posiblemente fuera: una calculadora astronómica extraordinariamente elaborada capaz de predecir eventos celestes y el movimiento de los astros conocidos (el Sol, la Luna y los cinco planetas). Por algunas referencias, es posible que esta máquina estuviera basada en conceptos o incluso construida por el propio Arquímedes.

El ExoSuit desarrollado por Nuytco ResearchLa cuestión es que un mecanismo tan sofisticado no puede aparecer aislado por muy genial que fuera Arquímedes, así que debió haber una tradición de “artesanía tecnológica” oculta antes y después. Citas posteriores romanas, bizantinas y árabes mencionan repetidas veces estos mecanismos ingeniosos basados en textos griegos ocultos en monasterios: es posible que esta tradición, perpetuada en el mundo árabe y recuperada por Occidente después de las Cruzadas, diera origen de hecho a la relojería moderna.

Así que la próxima expedición submarina planea utilizar algo mejor que un traje de buzo: el ExoSuit, una armadura de aluminio capaz de soportar las altas presiones manteniendo el interior -y el cuerpo del buzo- a la presión estándar de superficie. Esto evitará los largos períodos de descompresión que conlleva trabajar a esas profundidades; además, el ExoSuit -prácticamente un batiscafo con forma humana- dispone de impulsores para moverse y una autonomía de cinco horas de trabajo, con lo cual el equipo de inmersión podrá trabajar con mucho más detalle en los restos. Por supuesto incluye cámaras, focos, una conexión de gigabit Ethernet con la superficie a través del cable de conexión y varios sistemas de monitorización. La exploración detallada del naufragio podría tal vez aportarnos más información sobre la calculadora de Antikythera o, quién sabe, tal vez algún otro dispositivo del mismo ignoto autor.

Visto en phys.org.

Una colonia de pterosaurios fosilizada

Una colonia de pterosaurios fosilizada

Reconstrucción de una pareja de pterosaurios Hamipterus En algún momento del Cretácico inferior (hace unos 120 millones de años) se desató una tormenta brutal ante las costas de un lago poblado por una colonia de pterosaurios. Este lugar está situado en las actuales montañas Tian Shan, en Xinjiang (China) y es un yacimiento en el que la arenisca clara y la brecha marrón -que normalmente aparecen sedimentadas en capas en el fondo del lago- están revueltas por la violencia del fenómeno meteorológico. En estas rocas de tempestita han aparecido ahora centenares de huesos de una misma especie de pterosaurio, Hamipterus tianshanensis: un reptil volador de tamaño mediano, con la envergadura de un albatros (3,5m). Los animales previsiblemente quedaron atrapados en la tormenta y murieron formando un lagerstätte* de, tal vez, centenares de individuos.

Un equipo del Instituto de Paleontología Vertebrada de la Academia China de Ciencias ha recuperado de momento los restos de unos cuarenta individuos, algunos con los huesos del cráneo bien articulados** y cinco huevos muy bien preservados, que muestran una característica que desconocíamos: parecen flexibles como los de algunas serpientes, que tienen una ligera capa calcárea cubriendo una robusta membrana con la consistencia del pergamino.

Variedad de cráneos hallados en el yacimientohuevoPor supuesto la descripción de Hamipterus es completísima dada la gran cantidad de ejemplares disponibles: este pterosaurio pterodactiloide pteranodontoide (he he, que las tres cosas no significan lo mismo***) tenía un cráneo dotado de una hilera de dientes largos y agudos -adecuados para la captura de peces- y una cresta sobre el morro, más grande en los machos. Aparentemente era de vuelo ágil y, como ahora queda claro, vivía en enormes colonias cercanas a la playa. Los huevos posiblemente fueran enterrados bajo la arena para evitar que se desecaran, debido a su característica cubierta flexible. Es de notar el parecido con los huevos de serpiente (incluso el típico pliegue triangular que se forma al ser vaciado el huevo) pero también una diferencia: aparecen grietas en la cáscara, cuya parte calcárea debía ser algo más gruesa que la de su pariente ofidio.

* un lagerstätte es un yacimiento de alta concentración de individuos, aunque en este caso -al ser todos de la misma bandada y muertos en un evento concreto- no sé si correspondería el término.

** esto quiere decir que los huesos están en la posición anatómica que corresponde al animal en vida, y no desperdigados por ahí.

*** el momento pedante del día.

Sexually Dimorphic Tridimensionally Preserved Pterosaurs and Their Eggs from China, en Current Biology

La nave hiperespacial de la NASA

La nave hiperespacial de la NASA

Enterprise IXSEn esta época de recortes presupuestarios en que se ha dejado claro que los americanos no pisarán Marte (ni los europeos, vaya) por el camino que vamos, va la NASA y se saca de la manga la actualización del proyecto para construir una nave hiperespacial: sí, una nave con un motor de curvatura capaz de llevarnos a las estrellas.

¿Recordáis el proyecto de la 100 Years Starship de Harold White? De esto hace dos años. Basado en las teorías del motor de Alcubierre, este vehículo crea una burbuja en el espacio-tiempo en la cual es capaz de estar en cualquier sitio en poco tiempo, sin desplazarse (o al menos en el sentido que nosotros damos a esto en el espacio tridimensional). Los cálculos de Alcubierre -puramente teóricos- exigían una conversión de energía equivalente a la masa de Júpiter para crear la burbuja; unos ajustes en la geometría del anillo de curvatura efectuados por el equipo de White reducían estos requisitos a unos modestos 600 kg. Basados en esos cálculos Mark Rademaker ha rediseñado la nave original, en un guiño trekkie más que evidente.

Prototipo de nave hiperespacial, modelo originalOtro problema que se mencionaba era la posibilidad de que la burbuja del campo de curvatura capturara partículas en su trayectoria, que serían liberadas en forma de una emisión extremadamente energética en el “frente de onda” de la burbuja al frenar, provocando una destrucción masiva en el punto de destino.

Prototipo de nave hiperespacial: Enterprise IXS

Siendo realistas, el motor Alcubierre requiere de un tipo de materia exótica para funcionar que aún ni siquiera ha sido observado o fabricado (por ejemplo, sí hemos fabricado antimateria, aunque muy lejos de los seiscientos kilos necesarios para llenar el depósito de esta nave) y con los cálculos actuales, un viaje a Próxima Centauri en esta nave llevaría cinco meses (poco menos de la mitad de lo que tardamos ahora en llevar un vehículo a Marte). Pero aún no somos capaces de asegurar la vida de un equipo de astronautas en un viaje de cinco meses… es decir, todo esto no es más que un tirón de manga de la NASA para obtener presupuesto. De cualquier manera, es un proyecto interesante y nunca se sabe qué nuevo descubrimiento podría solventar alguno de estos problemas.

Visto en io9 y otras muchas fuentes frikis.

Más fotos de la maqueta de Rademaker en flickr.

 

 

Plumas de pollo, el nuevo ingrediente biotecnológico

Plumas de pollo, el nuevo ingrediente biotecnológico

A veces cosas en las que ni siquiera pensamos resultan ser un problema… o una solución, según se mire.

pollos!Una de las cosas más molestas de los criaderos de pollos, y curiosamente de las que más gastos generan, son las plumas. Cada pollo adulto destinado al consumo genera un montón de plumas de diferente consistencia que deben ser arrancadas y desechadas: aunque hay máquinas que hacen esto -el desplumado manual se abandonó hace años- el residuo es considerable. Cada año la industria polleril genera cinco millones de toneladas de plumas totalmente inútiles (y dada la ligereza de este material, imaginaos el volumen que ocupan) que suelen enterrarse. Al igual que el plástico, la queratina que compone las plumas tarda muchísimo en descomponerse y no hay bicho que se la coma, así que representan un quebradero de cabeza tanto para la industria como para el medio ambiente.

Hace unos añosPollo sin plumas, y gato un equipo del departamento de agricultura de Rehovot, cerca de Tel Aviv (Israel) desarrolló una variedad de pollo sin plumas: pequeño y colorado, este reptilesco animal soportaba bien el calor de los criaderos israelíes y además evitaba el problema del desplumado/desechado de plumas. Pero por alguna razón esta idea no cuajó y el pollo calvo sigue siendo un proyecto.

Por otra parte, hace tiempo se intenta utilizar el montón de plumas para fabricar plásticos: en 2011, el Instituto de Agricultura y Recursos Naturales de la Universidad de Nebraska-Lincoln presentó un método de obtención de termoplásticos a partir de plumas que se mantenía estable en el agua, cosa que no se había podido conseguir antes. Pero ahora los chinos (grandes productores de pollo e inventores por naturaleza) han dado con otras técnicas. (más…)

Un depredador de las profundidades

Un depredador de las profundidades

Tiburón blanco, depredador ápice del marEl Smithsonian Channel nos trae una curiosa historia referente a una investigación rutinaria en los mares australianos del año pasado. Un equipo de biólogos marinos estaba etiquetando tiburones (con chips de seguimiento) para analizar su comportamiento y distribución, y colocaron una de estas etiquetas en una hembra de tiburón blanco sana y robusta de tres metros. Tres metros parece poca cosa para un Gran Blanco, pero estamos hablando de un apex predator -un superdepredador sin competencia en el mar, en plenas facultades físicas.

La etiqueta fue recuperada cuatro meses más tarde en una playa, no muy lejos de donde se había aplicado al tiburón. Los datos que contenía eran sorprendentes. Según estos, a las pocas semanas de insertarse la etiqueta el tiburón había bajado abruptamente a una trinchera submarina a 580 metros de profundidad. Al mismo tiempo la temperatura circundante había ascendido de 7.7ºC a 25.5º, algo sólo justificable a esas profundidades de una manera: el tiburón estaba dentro de la panza de algo.

Durante ocho días, la etiqueta permaneció a esa temperatura registrando subidas a la superficie e inmersiones sobre los cien metros de profundidad, hasta ser… escupida, o devuelta, a la costa. Pero, ¿qué depredador de las profundidades pudo comerse a un tiburón blanco?

Las hipótesis actualmente incluyen al calamar gigante (Mesonychoteuthis) o tal vez a otro tiburón blanco mayor: el canibalismo en esta especie no es raro y las profundidades registradas entran dentro de lo posible. La temperatura descarta a mamíferos como la orca, ya que su temperatura interior es muy superior (32º): esos veinticinco grados no vienen de un calor mamífero sino del metabolismo de la  digestión.

Enlace al Smithsonian Channel, con vídeo.

Visto en io9.

Las cerdas saben

Las cerdas saben

El aparato genital de las cerdas reconoce el sexo de los espermatozoides

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Sí, resulta que una investigación conjunta de las universidades de Murcia y Sheffield ha aportado evidencias que el sistema reproductor de estos animales es capaz de distinguir el sexo latente en los espermatozoides de alguna manera que aún se desconoce. Se especula con que la presencia de un cromosoma X o Y desencadena la expresión de algún gen al pasar por el oviducto. Por lo visto se producen alrededor de 501 genes que producen diferentes proteínas, las cuales provocarían diferentes respuestas en el mecanismo reproductor. De forma inconsciente, las cerdas podrían favorecer la producción de progenie de uno u otro sexo.

Estadísticamente, se sabe que este fenómeno ocurre en diferentes especies incluyendo la humana, y por diferentes circunstancias: edad de la madre, stress alimenticio, clima, etc.

El estudio aún está pendiente de confirmación, según Juan M. Vázquez de la Universidad de Murcia.

Visto en SINC.