Plumas de pollo, el nuevo ingrediente biotecnológico

Plumas de pollo, el nuevo ingrediente biotecnológico

A veces cosas en las que ni siquiera pensamos resultan ser un problema… o una solución, según se mire.

pollos!Una de las cosas más molestas de los criaderos de pollos, y curiosamente de las que más gastos generan, son las plumas. Cada pollo adulto destinado al consumo genera un montón de plumas de diferente consistencia que deben ser arrancadas y desechadas: aunque hay máquinas que hacen esto -el desplumado manual se abandonó hace años- el residuo es considerable. Cada año la industria polleril genera cinco millones de toneladas de plumas totalmente inútiles (y dada la ligereza de este material, imaginaos el volumen que ocupan) que suelen enterrarse. Al igual que el plástico, la queratina que compone las plumas tarda muchísimo en descomponerse y no hay bicho que se la coma, así que representan un quebradero de cabeza tanto para la industria como para el medio ambiente.

Hace unos añosPollo sin plumas, y gato un equipo del departamento de agricultura de Rehovot, cerca de Tel Aviv (Israel) desarrolló una variedad de pollo sin plumas: pequeño y colorado, este reptilesco animal soportaba bien el calor de los criaderos israelíes y además evitaba el problema del desplumado/desechado de plumas. Pero por alguna razón esta idea no cuajó y el pollo calvo sigue siendo un proyecto.

Por otra parte, hace tiempo se intenta utilizar el montón de plumas para fabricar plásticos: en 2011, el Instituto de Agricultura y Recursos Naturales de la Universidad de Nebraska-Lincoln presentó un método de obtención de termoplásticos a partir de plumas que se mantenía estable en el agua, cosa que no se había podido conseguir antes. Pero ahora los chinos (grandes productores de pollo e inventores por naturaleza) han dado con otras técnicas. (más…)

Un depredador de las profundidades

Un depredador de las profundidades

Tiburón blanco, depredador ápice del marEl Smithsonian Channel nos trae una curiosa historia referente a una investigación rutinaria en los mares australianos del año pasado. Un equipo de biólogos marinos estaba etiquetando tiburones (con chips de seguimiento) para analizar su comportamiento y distribución, y colocaron una de estas etiquetas en una hembra de tiburón blanco sana y robusta de tres metros. Tres metros parece poca cosa para un Gran Blanco, pero estamos hablando de un apex predator -un superdepredador sin competencia en el mar, en plenas facultades físicas.

La etiqueta fue recuperada cuatro meses más tarde en una playa, no muy lejos de donde se había aplicado al tiburón. Los datos que contenía eran sorprendentes. Según estos, a las pocas semanas de insertarse la etiqueta el tiburón había bajado abruptamente a una trinchera submarina a 580 metros de profundidad. Al mismo tiempo la temperatura circundante había ascendido de 7.7ºC a 25.5º, algo sólo justificable a esas profundidades de una manera: el tiburón estaba dentro de la panza de algo.

Durante ocho días, la etiqueta permaneció a esa temperatura registrando subidas a la superficie e inmersiones sobre los cien metros de profundidad, hasta ser… escupida, o devuelta, a la costa. Pero, ¿qué depredador de las profundidades pudo comerse a un tiburón blanco?

Las hipótesis actualmente incluyen al calamar gigante (Mesonychoteuthis) o tal vez a otro tiburón blanco mayor: el canibalismo en esta especie no es raro y las profundidades registradas entran dentro de lo posible. La temperatura descarta a mamíferos como la orca, ya que su temperatura interior es muy superior (32º): esos veinticinco grados no vienen de un calor mamífero sino del metabolismo de la  digestión.

Enlace al Smithsonian Channel, con vídeo.

Visto en io9.

Las cerdas saben

Las cerdas saben

El aparato genital de las cerdas reconoce el sexo de los espermatozoides

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Sí, resulta que una investigación conjunta de las universidades de Murcia y Sheffield ha aportado evidencias que el sistema reproductor de estos animales es capaz de distinguir el sexo latente en los espermatozoides de alguna manera que aún se desconoce. Se especula con que la presencia de un cromosoma X o Y desencadena la expresión de algún gen al pasar por el oviducto. Por lo visto se producen alrededor de 501 genes que producen diferentes proteínas, las cuales provocarían diferentes respuestas en el mecanismo reproductor. De forma inconsciente, las cerdas podrían favorecer la producción de progenie de uno u otro sexo.

Estadísticamente, se sabe que este fenómeno ocurre en diferentes especies incluyendo la humana, y por diferentes circunstancias: edad de la madre, stress alimenticio, clima, etc.

El estudio aún está pendiente de confirmación, según Juan M. Vázquez de la Universidad de Murcia.

Visto en SINC.

Exoplanetas: cada vez más posibilidades

Exoplanetas: cada vez más posibilidades

El telescopio Kepler, a la busca de exoplanetasUn análisis de datos de la misión Kepler -que utiliza el método de tránsito para detectar planetas extrasolares- publicado el mes pasado revela unas posibilidades muy interesantes acerca de cómo puede ser el común de los planetas ahí fuera.

Es curioso cómo la Ciencia se vuelve cada vez menos dogmática y, sin embargo, se sigue aferrando a esquemas tradicionales. No hace mucho, las posibilidades de encontrar un planeta como la Tierra fuera del Sistema Solar se consideraban casi nulas, y las aventuras de exploración de mundos desconocidos -casi siempre con una gravedad y composición geológica similar a la nuestra- eran patrimonio de la ciencia-ficción barata. Para empezar, se desconocía la existencia real de sistemas solares aparte del nuestro, que podía ser una excepción exótica en el Universo. Las posibilidades de encontrar vida compatible -o colonizar- un mundo exterior se limitaba a dos mundos: Venus y Marte, más algún puesto avanzado en Mercurio y alguna luna de Júpiter o Saturno.

Tan sólo entrados en el siglo XXI empezamos a captar atisbos de cosas que rondaban estrellas lejanas y no eran sistemas binarios, sino planetas: gigantes gaseosos que alteraban con su masa la órbita de la estrella. Así pues, había sistemas planetarios aparte del nuestro -de hecho, era de lo más común- pero la mayor parte consistía en enormes bolas de gas incapaces de sostener vida como la conocemos. La Tierra seguía siendo rara y singular, y el Sistema Sol también, ya que disponía de cinco de estas raras canicas rocosas Mercurio, Venus, Tierra, Marte y Plutón).

Distribución de los tamaños planetarios descubiertos por el Kepler por frecuenciaActualmente el mapeado de sistemas exteriores ha alcanzado niveles inimaginables hace unos pocos años. Ya hay reconocidos cerca de 4.000 mundos exteriores que orbitan estrellas de todo tipo. Los datos del telescopio Kepler parecen indicar que el tipo de planeta más común es de tamaño sub-Neptuniano, es decir, de 1 a 4 veces el tamaño de la Tierra. No todos ellos están en la banda de “Ricitos de Oro”* ni tienen períodos orbitales equivalentes a los de nuestro hogar** pero representa un cambio respecto al esquema de sistemas solares dominados por gigantes gaseosos. No eran tan comunes: simplemente eran los más fáciles de detectar.

 

* el punto justo de distancia a la estrella para sostener agua en estado líquido.

** en muchos casos hablamos de “años” inferiores a cien días terrestres.

Occurrence and core-envelope structure of 1–4x Earth-size planets around Sun-like stars, en arXiv.org

 

Granjas de humedad: agua para todos

Granjas de humedad: agua para todos

Warkawater, torre condensadora de aguaLos Warkawater 2 son un proyecto del estudio Architecture and Vision: estructuras de bambú y tejido sintético de doce metros de altura que recogen la humedad del aire y el rocío canalizándola en su zona central sin necesidad de electricidad ni ningún sistema mecánico complejo. Compuestas de cinco módulos, las torres -de 90 kilos de peso- pueden ser construidas y montadas por los habitantes de poblados con escasos recursos económicos y teóricamente son capaces de recoger hasta cien litros de agua potable por día.

La idea es suministrarla a zonas del tercer mundo en las que el agua es un bien escaso y paliar así uno de los problemas más graves de estas poblaciones: la falta de agua potable (y las epidemias causadas por el uso de aguas insalubres). Un proyecto que demuestra que también hay diseñadores que piensan más allá del teléfono de turno.

A mí de todas formas no dejan de recordarme los grandes evaporadores que tenía el tío Lars en Tattooine

Evaporadores de agua en Tattooine

Proyecto Warkawater 2 en Architecture and Vision.

Visto en ALT1040.

La Garra Terrible ya tiene rostro

La Garra Terrible ya tiene rostro

Garras de Deinocheirus

Imaginaos encontrar un dinosaurio al estilo del Velociraptor, o mejor, el Deinonychus: bípedo, porte ágil, dotado de garras en forma de hoz en patas y manos. Pero la única referencia que os dan es el tamaño de las patas delanteras: dos metros y medio, con garras de 25 centímetros. Por la configuración de estas, el animal debía rondar los veinte metros de largo. Esta es la imagen de Deinocheirus mirificus, la “mano terrible de aspecto peculiar” que encontraron unos paleontólogos polacos en terrenos del Cretácico de Mongolia en 1965.

Los huesos, que asomaban encima de un montículo, eran tan sólo los miembros anteriores de un dinosaurio afín a los ornitomímidos -son los dinosaurios de aspecto de avestruz que hacen una carrerilla en Parque Jurásico a mitad de la película- pero se trataría de un ornitomímido descomunal. Y esas garras parecían indicar tan claramente a un depredador, que se llegó a considerar a Deinocheirus como una familia intermedia entre los celurosáuridos y los carnosaurios. A no ser que se tratara de un tiranosáurido, pero claro, dada la reducción de patas de éstos, este bicho tendría el tamaño de Godzilla.

En 2006-2009, un equipo coreano-canadiense volvió a la cantera mongola con esperanzas de recuperar más ejemplares y encontraron una costilla mordisqueada probablemente por un Tarbosaurus (primo de Tyrannosaurus). El gran depredador había dejado solamente las alitas…

Pero cerca de allí encontraron más huesos asociados al enorme ornitomímido, pudiendo reconstruir casi todo el esqueleto. Sorpresa: el animal disponía de una “vela dorsal“, una extensión de las vértebras cubierta de tejido en forma de giba aplanada o cresta. Esto se ha visto en otros dinosaurios, por ejemplo el gran carnívoro africano Spinosaurus, pero resulta imposible especificar su utilidad: un regulador de temperatura? un reclamo sexual? Quién sabe. También se hallaron gastrolitos, piedras pulidas que los dinosaurios herbívoros ingerían como las gallinas para ayudar a moler los vegetales en el estómago. Esto indicaría una dieta vegetariana o mixta, más que el monstruoso depredador que se pensaba antes (al que por cierto un Tarbosaurus sólo se podría haber acercado a mordisquear si ya estaba muerto). La solución a estas dudas estaría en el cráneo… que no estaba. Por lo visto lo habían afanado unos saqueadores, junto con otras piezas.

DeinocheirusEn 2011 François Escuillié, director de Eldonia (una empresa de comercio de fósiles francesa) descubrió en manos de un coleccionista privado un cráneo y huesos de las patas provenientes del mismo yacimiento mongol. Tras ponerse en contacto con Pascal Godefroit -del Instituto Real de Ciencias Naturales de Bruselas- y compartir sus sospechas de que se trataba de las piezas robadas en Mongolia, adquirió el fósil. Este mes de mayo los huesos fueron repatriados a Ulan Bator donde se montarán junto con el resto del esqueleto en la reconstrucción más completa de Deinocheirus jamás obtenida.

Desde luego el cráneo es raro. Parece una mezcla de dinosaurio pico de pato y Gallimimus; es una cabeza pequeña, de medio metro, lo que indica las proporciones adecuadas de un ornitomímido. Hasta que no se publique un análisis detallado, sólo podemos especular que Deinocheirus era un gran herbívoro que se protegía con su tamaño y sus potentes defensas de los depredadores habituales, como ocurre actualmente con las jirafas o los elefantes.

Tyrannosaur feeding traces on Deinocheirus (Theropoda:?Ornithomimosauria) remains from the Nemegt Formation (Late Cretaceous), Mongolia en ScienceDirect

Noticia de la repatriación de los huesos en Infomongolia (en inglés)