Flores para los muertos

tumba_floresUna costumbre humana aparentemente universal es la de honrar a los muertos con cosas, ofrendas sin sentido con un puro carácter sentimental: enterrar al ser querido con un objeto personal suyo (o tuyo), con ropa, o algo “para el camino”. Más adelante se racionalizaría esta ofrenda en forma de monedas para cruzar al Otro Lado, o las complejas réplicas de la vida terrenal que montaban los egipcios, con esclavos y todo. Pero al principio, era una idea inocente entre gentes pobres: las primeras ofrendas serían piedrecillas bonitas o cosas de colores (algunos restos muestran al propio cuerpo coloreado con ocre rojo) y ¿qué cosa hay más colorida y fácil de encontrar que un ramo de flores silvestres?

Lamentablemente no tenemos idea de cuándo empezó la costumbre de colocar flores en la tumba. Hay referencias que se remontan a los neanderthal (Shanidar IV en los montes Zagros, Irán); acúmulos de polen en la tumba parecen indicar la presencia de muchas flores. Pero es controvertido: las especies corresponden a plantas medicinales, con lo cual esto pudo ser el botiquín de un chamán que se enterrase con él, o tal vez una actividad post-enterramiento provocada por roedores que hicieron un nido encima. De poder demostrarlo, tendríamos un testimonio de adorno floral con casi ochenta mil años (por no decir que es obra de una especie no humana).

El recién publicado descubrimiento de una tumba doble en una cueva en Monte Carmelo (Israel) proporcionaría una prueba más reciente pero irrefutable de un entierro con flores, concretamente salvia y menta, de hace doce mil años. Pertenece a la cultura llamada Natufiense, uno de los primeros testimonios de asentamientos agrícolas humanos y el umbral de la civilización que conocemos.

La tumba fue abierta en el suelo de la cueva y revestida cuidadosamente con un revoque de barro; se forró el fondo con ramas floridas de salvia y menta y los cuerpos -un adulto y un adolescente- se depositaron encima, junto con ofrendas de caza (o, en opinión del arqueólogo Daniel Nadel de la Universidad de Haifa, hubo un festín funerario y lo que depositaron dentro fueron los huesos de la comida). Las plantas se descompusieron completamente; sólo el polen es capaz de resistir tanto. Pero el barro fresco del fondo conservó las impresiones de los tallos, que se pudieron identificar como inflorescencias.

Artículo en National Geographic.

Visto en io9.

Un platillo volante de los años ’50

Echad un ojo a esta página del Plattsburgh Press Republican del 28 de noviembre de 1950:

diario

 

northrop-ns-97Debajo de los trolebuses aparece un platillo volante “no operativo”: el NS-97, uno más de los diseños que a partir del ala volante y ciertos supuestos prototipos nazis fueron experimentando con superficies sustentadoras diferentes al ala normal. Lo cierto es que los americanos llevaron a cabo una encuesta clasificada en 1947 entre técnicos alemanes recuperados para ver si había algo que se pareciera a un disco volante; el resultado fue que -aunque los propios alemanes lo consideraban un diseño “altamente práctico y deseable” nunca se había planificado o construído algo así en las fábricas de la Wehrmacht.

El diseño del NS-97 pertenece a un estudiante del Instituto Aeronáutico Northrop*, Nick Stasinos, y por lo que se sabe no se fabricó ningún prototipo a escala completa. Disponía de un disco exterior rotatorio dotado de ocho turbinas para el despegue vertical y control de giro; el disco interior, con la cabina del piloto y dos jets que proporcionan la propulsión hacia adelante, permanece fijo.

Dentro de los diseños de ala circular**, este modelo era especialmente elegante. A mí me recuerda a un cruce entre un interceptor A-Wing, una nave de asalto Cylon y un crucero de clase Constitution (la rotulación del casco es casi la misma!)… pero esta aeronave es treinta años más vieja. Nunca llegó a volar, pero el diseño es precioso.

* En algunos sitios aparece erróneamente denominado “Northrop NS-97” pero realmente la compañía Northrop Grumman -la tercera suministradora más importante de material de defensa para el gobierno USA- no tiene nada que ver. Las iniciales NS corresponden a las del diseñador. 

** y hubo otros igualmente impactantes, pero son falsos: http://www.aerospaceweb.org/question/planes/q0204b.shtml

Cómo previenen el cáncer las ratas-topo desnudas

ratatopo

He aquí nuevamente nuestro animal raro favorito, el Heterocephalus glaber o rata-topo desnuda africana (sí, las hay con pelo) y sus poderes místicos. De momento no hemos descifrado cómo se las arregla para vivir tanto (30 años es mucho para un roedor, equivaldría a una vida humana de 600 años) o cómo son capaces de vivir en esa sociedad perfecta y casi insectil que tienen en sus madrigueras subterráneas. Su famosa inmunidad al dolor provocado por ácido o quemaduras puede ser parte de su entrenamiento ninja, ya que tampoco tenemos claro el mecanismo. Pero parece que los científicos al fin han dado con una pista de por qué Heterocephalus es inmune al cáncer, ese fallo funcional que ataca a todos los seres vivos -aunque aún se discute si se puede llamar “cáncer” a los tumores de insectos, moluscos y plantas.

La respuesta puede estar en la matriz extracelular de los tejidos de la rata: esta gelatina está cargada de ácido hialurónico, un polisacárido que actúa como lubricante. Nosotros tenemos aproximadamente unos 15 gramos de hialuronano en el cuerpo, principalmente en las articulaciones y los ojos (las gotas oculares que uso llevan, y no es casualidad, hialuronato de sodio; y también se usa como cicatrizante y relleno de arrugas). Las ratas-topo, que viven en un entorno de túneles estrechos, deben haber desarrollado esa sobrecarga de lubricante corporal (concretamente un hialuronano de alta masa molecular, HMM-HA) para poder deslizarse mejor; prácticamente pueden darse la vuelta dentro de su propio pellejo. Adicionalmente, la sustancia resulta ser anticancerígena. En los tejidos de rata-topo privados de HMM-HA podían inducirse tumores como en cualquier otro…

¿Podemos aprovechar este secreto? Bien, la cuestión es para estudiarla. El HA se produce, como hemos dicho, a nivel celular y se degrada a lo largo del día; no es algo que se pueda tomar como suplemento vitamínico*. Tendríamos que modificar la mecánica celular para que expresara HMM-MA en mayores cantidades y nos super-lubricara por dentro. Posiblemente tratamientos similares puedan ser utilizados para curar la artritis y otras enfermedades degenerativas, y también “rejuvenecer” los tejidos que sufren con la pérdida de HA con la edad, como son los que forman el ojo, cerebro, piel y vasos sanguíneos.

Visto en New Scientist.

 

*Aunque creo recordar que alguna gente tomaba cartílago de tiburón, que es en parte sulfato de condroitina y tiene cosas en común con el hialuronano. No lo he probado, pero desde siempre me ha encantado comerme los cartílagos del pollo, para disgusto de mi madre; igual es una panacea, habría que estudiarlo.

El efímero pene de los pollos

Llevaba tiempo sin actualizar el blog -mis disculpas- y por supuesto sin poner artículos sobre penes que siempre llaman la atención de damas y caballeros. En fin, rompamos la monotonía.

calimeroLa mayoría de las aves carecen de pene, eso es un hecho. Su fecundación se produce al restregarse los genitales en lo que se llama el beso cloacal; tan sólo un 3% de las aves (patos, avestruces, cisnes por ejemplo) disponen de -eso sí- exóticos miembros y costumbres asociadas como la violación de grupo, por ejemplo. Ahora bien, evolutivamente puede haber razones para ello (no tener que llevar pantalones) pero ¿en qué parte del desarrollo ocurre esta, eh, castración ontogénica? Pues acabamos de descubrirlo; concretamente, científicos de la Universidad de Florida.

Se estudiaron embriones de galliformes, anseriformes (patos) emús y reptiles. La observación demostraba que durante el crecimiento del embrión, los pollos comienzan a desarrollar un tubérculo genital -predecesor del falo- pero, llegado cierto momento, se activa un proceso de muerte celular en la punta y el órgano comienza a retraerse hasta desaparecer antes de que el animal salga del cascarón. El causante de este suicidio de tejidos es la expresión del gen Bmp4, que por ejemplo en los patos está inactivo durante todo el desarrollo.

La investigadora Ana María Herrera, que dirige la investigación, sugiere que la razón evolutiva puede ser la selección preferente de las aves hembras por machos sin pene, cuya cópula exige cooperación por ambas partes, en lugar de las costumbres violatorias (se dice así?) de los patos.

Developmental Basis of Phallus Reduction during Bird Evolution, en Current Biology.

Visto en SINC.

El primate más antiguo

Archicebus achilles es un nuevo fósil procedente del Eoceno de China, hace 55 millones de años: un mundo que se estaba recuperando de la aniquilación del ecosistema dinosauriano. Está empotrado en una piedra, así que no es muy fácil verlo, pero los huesecillos se han preservado bien. Mide unos 10 centímetros (otros tantos de cola) y pesaría unos 30 gramos; lo más parecido que podemos imaginar es un lémur ratón (Microcebus).

Microcebus murinus

Es, de momento, el primate más antiguo que se conoce: a pesar de que por ese término solemos pensar en monos y humanos, también están los antiguamente llamados prosimios como lémures, galagos, potos, tarseros y loris que ahora se clasifican en los subórdenes Strepsirrhini y Haplorhini y son el eslabón perdido entre monos* y animalitos encantadores como conejos, gatos y hámsters. Algunos de ellos son realmente bonitos -el lémur ratón entre ellos- mientras que otros tienen una pinta inquietante y hábitos nocturnos, de ahí el nombre que les pusieron (un lemur es un fantasma en la mitología romana, etimológicamente asociado a la lamia o vampiro).

Archicebus, clasificado como afín a los tarseros, tiene características especiales: pies de mono, miembros y dentición de un primate primitivo y ojos demasiado pequeños para un tarsero. Seguramente vivía comiendo insectos y acabó sus días ahogado en el lago cuyos sedimentos lo envuelven ahora. Retrotrae la historia de los primates siete millones de años más y aporta otro dato: China, no África.

Visto en SINC.

* Porque, reconozcámoslo, los monos son feos con ganas. Pones un mono al lado de un gato y el mono está mal hecho.