El pequeño pene de la gambusia

El pequeño pene de la gambusia

Gambusia macho (arriba) y hembra, más grande y con una aleta normal.Como no podía faltar cada cierto tiempo, un nuevo artículo de penes extraños del mundo animal en elece.net! Vamos a desmentir la vieja creencia de que un pene grande resulta más atractivo para las hembras; esto no siempre es así.

Esta vez hablaremos del pez mosquito o gambusia* (Gambusia sp.) oriundo de Norteamérica y emparentado con los Guppys y los cebritas, para los que tengáis un acuario. Es un pececito robusto y pequeño, de unos cinco centímetros (la hembra es más grande que el macho, como se puede ver en la foto). Usado como arma biológica para controlar a los mosquitos, es ahora considerada una de las especies invasivas más dañinas del mundo. Aunque la mayor parte de los peces utilizan la fecundación externa (la hembra pone sus huevos en el fondo y el macho pasa por encima y los fecunda así como al descuido) el macho de esta especie dispone de un gonopodio: una aleta anal modificada. Esta estructura hueca, dotada de anclajes espinosos, permite inyectar el esperma directamente mediante la cópula. El gonopodio, que cuelga como un aguijón allí donde debería haber una aleta, puede tener el 30% de la longitud total del macho.

gonopodioUn equipo de la Universidad Nacional de Australia (donde la gambusia es una plaga introducida, obviamente, como casi toda la fauna no nativa australiana) dedicó sus recursos a investigar si un gonopodio extra grande atraía a más hembras. Para ello criaron una población de 340 Gambusia holbrooki durante ocho generaciones; mediante selección fueron filtrando machos dotados y otros con micropenes, y luego realizaron pruebas de paternidad para ver si las crías eran de uno u otro (ya que la gambusia es vivípara y la hembra pare a sus alevines directamente). Los resultados dejaron claro que a las gambusias les daba igual el tamaño; tampoco había una diferencia significativa en la capacidad para nadar, o en el éxito reproductivo.

Fitness consequences of artificial selection on relative male genital size, en Nature

*No confundir con el gamusino o gambusino, que es un animal de costumbres nocturnas muy difícil de capturar, apreciado por el sabor de su carne.

El retorno de los cefalópodos

El retorno de los cefalópodos

cthulhu-risesAh, los cefalópodos. Tal vez los invertebrados más inteligentes, dotados de una flexibilidad y resiliencia sin par, y unos ojos que son la envidia de casi cualquier vertebrado. Y al ajillo qué buenos están. Pulpos, calamares y sepias (mencionemos de pasada a los nautilos y argonautas, dotados de concha como sus ancestros los ammonites) habitan los mares de todo el globo, y si no lo han dominado tal vez sea por tres detalles: no habitan en aguas dulces, no se han adaptado a vivir fuera del agua -aunque pueden aventurarse un ratito- y sus vidas son, ay, demasiado cortas para que la portentosa inteligencia que poseen les sirva de algo.

En este mundo contaminado y devastado por el hombre, donde la casi totalidad del mundo animal y vegetal lo está pasando mal, resulta que los cefalópodos están en alza: un estudio de las poblaciones marinas de estos animales revela que su número está aumentando. El estudio, que abarca 35 especies de seis familias de cefalópodos con estadísticas desde 1956 a 2013, confirma este incremento en todos los ecosistemas y distribuciones en la columna marina, desde la superficie a las profundidades.

Esto se ha atribuido a las características que hemos comentado antes: adaptabilidad, una buena batería de superpoderes (flexibles, veloces, con sistemas de camuflaje y disuasión, un sistema de manipulación muy eficiente a base de tentáculos) y hembras tremendamente prolíficas.

Ahora bien, estos animales son depredadores intermedios, se alimentan de peces y crustáceos de tamaño medio y a su vez sirven de alimento a otros depredadores: delfines, atunes, hombres por ejemplo. Así que su situación es un reflejo del ecosistema en que vive, pero la interacción es demasiado complicada para extrapolar datos futuros. Pero es una alegría que haya algunas criaturas a las que les vaya bien en esta crisis -ecológica- que estamos pasando.

Global proliferation of cephalopods, en cell.com

La Quinta Fuerza

La Quinta Fuerza

Luke usando la quinta fuerzaLa Física actual contempla cuatro fuerzas fundamentales o campos cuánticos que rigen las interacciones de partículas de este Universo: la fuerza electromagnética, la gravedad, y la atracción nuclear fuerte y débil. Pero, ¿y si hubiera más? ¿Una quinta fuerza que mantiene unida la galax… uy perdón, me estoy dejando llevar.

En abril de 2015, un equipo de científicos húngaros realizó un experimento consistente en bombardear una lámina de litio con protones. Cuando ésta absorbe los protones, se transmuta en berilio… de forma inestable, desprendiendo en seguida pares de electrones y positrones. Esto, la transmutación de un elemento en otro, es normal.

Pero cuando el chorro de protones se aplicaba exactamente a un ángulo de 140º, se desprenden más electrones y positrones de lo esperado. La hipótesis del equipo húngaro es que este exceso está causado por una partícula desconocida, 34 veces más pesada que el electrón (17 MeV). Siempre hipotéticamente, este “Bosón X protofóbico” tendría una interacción de muy corto alcance, apenas unas veces el diámetro del núcleo atómico.

Espectrómetro de electrones-positrones del MTA de Debrecen, HungríaAhora bien, esto se toma dentro del campo científico con el habitual escepticismo, pero el caso es que la Quinta Fuerza es algo que se lleva buscando hace tiempo para explicar ciertas incongruencias en el modelo actual de partículas, por ejemplo el tema de la materia oscura. Se han propuesto varios tipos de partículas portadoras de estas interacciones, como los llamados “fotones oscuros” (en analogía con los fotones normales, que portan la fuerza electromagnética). Otros laboratorios han apuntado el dato, como el DarkLight Experiment en el Jefferson Laboratory, que rastrea partículas de entre 10 a 100 MeV bombardeando hidrógeno con electrones, y que ahora se centrará en la banda de los 17 megaelectronvoltios.

Observation of Anomalous Internal Pair Creation in 8Be: A Possible Signature of a Light, Neutral Boson

visto en Gizmodo.

Una estructura arquitectónica Neanderthal en Francia

Una estructura arquitectónica Neanderthal en Francia

El círculo de BruniquelUn singular hallazgo en la cueva de Bruniquel (Francia) vuelve a hacernos cuestionar el estatus cultural de los Neanderthal. Recapitulemos sobre los últimos retoques en el conocimiento de esta especie anterior al hombre que habitó Europa desde hace un cuarto de millón de años hasta hace unas 28.000 primaveras. Sabemos de hace tiempo que poseían una avanzada industria lítica, controlaban el fuego, el uso de pieles como abrigo, se adornaban el cuerpo con collares y pulseras, enterraban a sus muertos y tenían cierto tipo de rituales, hacían sopa e infusiones, conocían las propiedades curativas de plantas y raíces, y su arte está aún en cuestión: no hay testimonios claros de representaciones artísticas (realistas o abstractas) de esta especie.

3D de las estructuras Neanderthal de BruniquelLo que se ha descubierto en Bruniquel es una serie de seis composiciones circulares hechas con estalactitas rotas y dispuestas en manojos apilados. Las estalactitas son más o menos del mismo grosor, y están apuntaladas cuidadosamente: no es un trabajo de aficionados. Ya que la sala donde están estas estructuras se encuentra a 300 metros de profundidad, con difícil acceso y en la oscuridad más absoluta, el uso de estalactitas tiene sentido; pero el mover 2.200 kilos de roca en semejante lugar tiene que tener algún sentido.¿Uso ritual? Es lo primero que viene a la mente, aunque también cabe la posibilidad de que se trate de depósitos de algo. Pero ¿qué podía ser, si estos cazadores-recolectores Neanderthal no tenían grano para guardar? ¿Agua, una especie de piscina? No poseían lonas embreadas o algo similar para mantener el líquido.


Néandertal à Bruniquel por CNRS

Quien lo hiciera, utilizó fuego para iluminarse durante los trabajos de construcción; hay rastros de puntos de luz, y también hogueras en los círculos. Los investigadores, además, dataron la construcción basándose en los depósitos de calcita que cubrían a las piedras: la cifra estimada es de más o menos 175.000 años, con lo cual la única especie que pudo hacerla es Homo neanderthalensis. Esto nos lleva a replantear otro par de cosas: se suponía que estos homínidos no tenían capacidad constructiva, ni tampoco había pruebas de que utilizaran las cuevas con tanta profundidad (las pinturas de Lascaux y Altamira, representaciones pictóricas en las paredes de cuevas a gran distancia de la entrada, son obra del H. sapiens).

Otro tema, ya menos específico de neanderthal o sapiens, es algo que se lleva poniendo en cuestión desde los hallazgos de Göbekli Tepe: tradicionalmente se pensaba en la revolución del Neolítico como un proceso que había llevado del sistema de caza-recolección al pastoreo-agricultura, que había dado lugar a agrupaciones sedentarias (aldeas, luego ciudades) y éstas a estructuras sociales complejas (reyes, consejos tribales) y de ahí a la elaboración de templos y recintos comunales de actividad religiosa o social. Es decir, el templo es lo último de todo este proceso cultural. Pero Göbekli Tepe es un templo anterior a las más antiguas ciudades, y estas cosas redondas de Bruniquel son 170 mil años anteriores a Stonehenge. Da pavor pensar en la cantidad de tiempo que estamos planteando aquí. Si realmente era un recinto ritual, quiere decir que el concepto de “templo” no sólo es anterior a las ciudades, sino incluso al hombre.

Early Neanderthal constructions deep in Bruniquel Cave in southwestern France, en Nature.

visto en Libération

El Rembrandt artificial

El Rembrandt artificial

El nuevo cyber - RembrandtÚltimamente ha salido en los medios el experimento de Microsoft, la Universidad Tecnológica de Delft y el Museo Rembrandt de Amsterdam: un sistema informático alimentado con infinidad de datos obtenidos de las 340 pinturas existentes del gran Rembrandt van Rijn, maestro pintor holandés del siglo XVII. Esto se ha presentado de varias maneras, desde que era un “photoshop copy-paste” a una “Inteligencia Artificial artista”. Veamos qué hay de esto.

El sistema usado fue un conjunto de algoritmos de aprendizaje automático (denominado Deep Learning) que intenta modelar abstracciones de alto nivel en datos usando arquitecturas compuestas de transformaciones no-lineales múltiples. Esto lo dice wikipedia, no yo. Más o menos, estos sistemas Deep Learning, que han sido utilizados para cosas tan dispares como reconocimiento facial y posicionamiento SEO, utilizan redes neurales en las cuales cada “neurona” genera un dato de salida a partir de una entrada, pero interactuando con los resultados de otras dispuestas en “capas”. El resultado de estos sistemas algorítmicos de aprendizaje es la capacidad para distinguir elementos difusos del mundo real, como reconocer escrituras a mano, o decidir qué es un gato (la primera tarea que se le encomendó a estos sistemas en Google). No es raro que estén tan asociados a imágenes, porque el sistema se basa en los trabajos de Kunihiko Fukushima quien  propuso en los años 80 un algoritmo conocido como “neocognitron” en donde se empleaban varias redes para emular el funcionamiento de las neuronas del córtex visual primario.

O sea, que el Neo-Rembrandt iba a entrenarse a base de miles de GB de datos obtenidos escaneando la obra del pintor, tanto en plano como en 3D para estudiar la pincelada y el impasto (o sea, la textura y volumen generado por el óleo sobre la tela). Más tarde se decidió, estadísticamente, qué iba a pintar: un retrato de un hombre. Blanco. 30-40 años. con barba y/o bigote. Traje negro, sombrero y gola de encaje blanca. Mirando a la derecha.Y el resto se dejó en manos de la máquina.

La impresión posterior aprovechó los datos 3D para sacar una impresión con un cierto volumen (esto ya se está utilizando para reproducciones pictóricas de altísima calidad en museos) que retiene la expresión de los trazos, lo que denominamos antes el impasto.

Autorretrato con los ojos abiertos, de Rembrandt¿Puede considerarse esto arte? Bueno, no. Si acaso tiene tanto arte como una buena falsificación hecha por humanos. Tampoco es un vulgar copypaste: el sistema tiene el mérito de haber aprendido las pautas básicas de 340 cuadros de Rembrandt y haber generado algo nuevo. Pero hubiera estado bien que el tema fuera, por ejemplo, una chica con unos walkman en una parada de autobús al sol. ¿Qué hubiera hecho el maestro ante algo así? Invitarla a tomar algo, seguramente. El problema de la máquina es que dispone de muy escasos datos de entrada y de poquísimas obras: sólo información técnica de trazo, paleta, presión… nada de lo que hay detrás. Los miles de dibujos. Las malas rachas. Las deudas para pagar la hipoteca de su casita en Amsterdam, que era muy cara. La resaca del fiestón de ayer. El dolor por lo de Saskia y los niños. El entusiasmo por las cosas raras*. ¿Se podrían incorporar recuerdos al algoritmo? ¿Interacciones con otros algoritmos de emulación, su colega Lievens por ejemplo? Estoy seguro que con el tiempo se llegará a eso. Y eso, ¿seguirá siendo un mero algoritmo entonces?

Next Rembrandt, la página oficial del proyecto.

  • Rembrandt coleccionaba todo tipo de minerales, fósiles, piezas arqueológicas… lo que en aquellos tiempos se llamaba un gabinete de curiosidades.
Un láser para ocultar la Tierra de los extraterrestres

Un láser para ocultar la Tierra de los extraterrestres

Láser apuntando a observadores extraterrestresEsta puede ser de las publicaciones científicas más tontas que se hayan sacado últimamente, vamos a ver. Uno de los métodos que se usan actualmente para detectar exoplanetas en estos tiempos primitivos consiste en observar el parpadeo de las estrellas. Cuando un sol lejano cambia de brillo rítmicamente puede estar indicando el tránsito de un planeta justo por delante, es decir, en la línea entre la estrella y nuestro punto de observación.

El método de tránsito tiene varios inconvenientes: es necesario, como hemos dicho, que el telescopio esté en línea con el plano de la eclíptica del exosistema, y que el planeta pase justo cuando estamos observando; y es un método indirecto, es decir, que todos los parámetros que podemos deducir -tamaño del planeta, período de rotación, etc- son igualmente discutibles. Tanto como el caso de la superestructura artificial de Epsilon Aurigae (oh, me encanta cómo suena esto!) que al final va a resultar que era un error de observación.

Supongamos que una raza extraterrestre suficientemente avanzada como para representar un peligro para nosotros, es decir, mucho más avanzada, decide buscar planetas para conquistar. ¿Podríamos seguir los consejos de Stephen Hawking y escondernos para así evitar un conflicto cultural del que saldríamos perdiendo cual pieles rojas? Así, astrónomos de la Universidad de Columbia han planificado un sistema de ocultación para escabullirnos cual cruceros klingon de las miradas ajenas.

Bueno, la Tierra vista desde fuera sólo ocupa 10 horas al año en hacer su tránsito delante del Sol. Si en ese tiempo disparáramos un láser de 30 megawatt -con la adecuada longitud de onda- en dirección a la estrella vigilante, camuflaríamos la sombra que se genera. Sólo valdría para una estrella cada vez, pero es poca energía: el consumo anual de luz de 70 viviendas normales.

Evidentemente es un planteamiento teórico y provocador, y las respuestas no se han hecho esperar. Está claro que deberíamos saber primero de quién tenemos que ocultarnos; ese alguien (alien?) debe tener una tecnología limitada y carecer de otros métodos de detección, como pueden ser oscilaciones gravitatorias del Sol, ondas de radio provenientes de la Tierra en los últimos cien años, efectos Doppler en el espectro solar, etc. O cosas más avanzadas, caray, que son aliens. En todo caso, una vez detectado ese contacto, más valdría preparar ese láser y tenerlo guardado por si vienen con malas intenciones.

A cloaking device for transiting planets, en la Royal Astronomic Society.