Nuevos materiales: madera transparente

Nuevos materiales: madera transparente

madera transparenteTodo friki que se precie conoce el aluminio transparente, uno de esos detalles periféricos de guión que se convierten en virales: salía en en Star Trek IV y formaba parte de una serie de conceptos muy bien insinuados sobre el futuro que eran una de las cosas más divertidas del filme. En 1986 una aleación metálica transparente era algo tan futurista como un comunicador de bolsillo, pero ahora tenemos móviles y ALON: un polímero cerámico de oxinitruro de aluminio que podría ser perfectamente esa filtración de datos del siglo XXIII*.

La madera es un material inimitable: cálido, manejable, duradero y que mejora con la edad. Pero no hay árbol que produzca madera transparente, aunque la celulosa sí lo es. La lignina es el polímero que usan las plantas como soporte estructural, y les permitió ponerse en pie en los primeros bosques a final del Ordovícico. Es lo que forma la madera, pero la hace opaca.

Un equipo del Real Instituto de Tecnología de Estocolmo han experimentado con una “fosilización” de madera: retirar químicamente la lignina y sustituirla por polimetilmetacrilato, con lo cual queda un material con el aspecto y características de la madera natural, pero translúcida. Un 85% de transparencia, que es como un cristal esmerilado: suficiente para utilizarla en ventanas y tragaluces. Un material reciclable, más resistente que el vidrio, y con una conductividad térmica muy baja. Las posibilidades de su uso en construcción son evidentes -y podría revolucionar el estilo de las viviendas en muchos aspectos- pero se planea ya su utilización en otras aplicaciones, como paneles solares.

Wooden windows? New material could replace glass in solar cells and buildings

Visto en Xataka.

*(El verdadero aluminio transparente es una forma exótica de la materia que se obtiene bombardeando este metal con un superláser, pero aún no está a punto. No, lo digo en serio!)
Turning solid aluminium transparent by intense soft X-ray photoionization, en Nature.

Un manuscrito sobre alquimia… de Isaac Newton

Un manuscrito sobre alquimia… de Isaac Newton

Sir Isaac Newton, alquimistaUn documento que permanecía en manos privadas y ha sido adquirido por la Chemical Heritage Foundation (de Estados Unidos) contiene apuntes de puño y letra de Sir Isaac Newton con instrucciones para fabricar mercurio alquímico, uno de los pasos fundamentales para la obtención del “oro filosofal”.

Manuscrito alquímico de NewtonEl texto, del siglo XVII, es un copy-paste (es decir: como Newton no estaba en posesión del libro original, copió a mano los párrafos que le interesaban) del alquimista Ireneo Filaleteo (seudónimo del químico y naturalista de Harvard George Starkey) que describe la “Preparación del Mercurio de los Sabios para obtener la Piedra, a través del Régulo de Marte, o Hierro, que contiene Antimonio, y Estrellado, y a través de la Luna o la Plata” es decir, una de las primeras etapas para obtener la Piedra Filosofal a través de la llamada Vía Seca. El mercurio filosofal no tiene nada que ver con el metal líquido que conocemos, sino que es un preparado capaz de descomponer los metales y devolverles a su estado primordial, para luego reconstruirlos y convertirlos en oro. Al mismo tiempo, combinado con el azufre filosófico, da lugar a la Piedra Filosofal que tiene la propiedad de transmutar los metales y fabricar el Oro Potable, el Elixir de Larga Vida. Todo esto es un poco aproximativo y además se me está pegando esto de escribir en mayúsculas, así que mejor lo dejamos para otro día.

El caso es que Sir Isaac tiene redactadas más de un millón de palabras -conocidas- sobre Alquimia, lo cual revela el interés que tenía esta disciplina para uno de los padres de la ciencia moderna.

Noticia en Chemistry World.

 

Bondage arácnido

Bondage arácnido

Mujer Araña + bondage!De todos es conocido el fenómeno del canibalismo sexual, en que la hembra se come al macho. Entero. Generalmente este fenómeno se constata entre algunos artrópodos, como la popular mantis religiosa (fam. Mantidae) y algunas arañas (Metellina segmentata). Ahora un estudio cruel ha probado que tal vez, otras especies tengan la misma costumbre post-cópula, pero no sea evidente porque los machos han evolucionado para superarlo. Ciertamente un fenómeno inusual. (más…)

El color de una serpiente fósil

Serpiente de Libros (Teruel)Una serpiente fosilizada de Libros (Teruel, España) conserva las estructuras pigmentarias de la piel y, aunque no tiene color, permite a los científicos averiguar su auténtico aspecto. Algo similar ocurrió hace poco con las plumas de aves halladas en Darmstadt y Liaoning, con una calidad excepcional, donde se podían reconocer los cromatóforos por su forma.

Durante el Mioceno (hace unos diez millones de años) había en esta zona de Teruel unas fuentes termosulfurosas similares a géiseres. Periódicamente brotaba agua a gran temperatura con gases sulfurosos diluidos, y al enfriarse en el exterior el azufre se depositaba, formando el agua charcas y lagunas. Allí vivían ranas, salamandras, serpientes y otros organismos que eran exterminados cada vez que el géiser brotaba, depositándose en el fondo cubiertos rápidamente con azufre. La fermentación anaerobia produjo pizarras bituminosas que es lo que se encuentra actualmente en este lagerstätte, famoso por sus ranas fósiles (Rana pueyoi) de calidad excepcional. La minería de azufre se remonta a tiempos antiguos, pero su consideración como yacimiento paleontológico tiene unos cien años.

Esquema de cromatóforos de la serpiente de TeruelLa serpiente que nos ocupa -que es parte del fondo de la Fundación Dinópolis– ha sido analizada por un equipo dirigido por la investigadora Maria McNamara (University College Cork, Irlanda) descubriendo que la peculiar fosilización del ejemplar en fosfato de calcio -cuyos cristales, que serán los “píxeles” del fósil, son extremadamente pequeños- ha conservado detalles ultrafinos de la estructura celular, incluyendo los cromatóforos, que son los orgánulos que se encargan de colorear los tejidos (en este caso la piel).

Ahora bien, la fosilización implica la sustitución de todo el material orgánico original por un mineral, con lo cual los colores originales se han perdido; pero como estor cromatóforos tienen una forma específica para cada color, y esa forma sí se ha conservado, podemos compararla con los de serpientes actuales y saber cómo era. Sí, no era nada original: tonos verde parduzcos por encima y amarillito claro en la panza. Pero este ejemplar, junto con los pequeños dinosaurios y aves que mencionamos al principio, ya forma parte de los datos comprobables que tenemos a la hora de reproducir un organismo del pasado hasta sus mínimos detalles.

Visto en SINC y otros

Publicación en cell.com

Un paseo por las minas de azufre de Libros

La tumba del rey Arturo en Glastonbury

La tumba del rey Arturo en Glastonbury

Ruinas de GlastonburyLas ruinas de la abadía de Glastonbury (Inglaterra) siempre han estado envueltas en la bruma de la leyenda y el misterio: establecida por José de Arimatea en el año 63 d.C., es uno de los lugares donde se ha buscado el Santo Grial, y acoge los restos del rey Arturo y la reina Ginebra en una tumba de mármol negro. El monasterio se disolvió en 1539, bajo el reinado de Henry VIII. Y esto último es cierto.

La abadía de la orden benedictina realmente se fundó en el siglo VII, en territorio dominado por los sajones, y fue creciendo en los tres siglos posteriores; hacia 1066, con la conquista normanda, el complejo monacal rivalizaba en poder y fama con pocas abadías de Inglaterra, por ejemplo Westminster, y los monjes se dedicaban a falsificar registros para validar la antigüedad y fama del sitio.

En 1184 un terrible incendio arrasó la abadía y pronto las visitas al sitio cayeron en picado. En un entorno socioeconómico que vive de la peregrinación (lo más parecido al turismo cultural que había en aquella época) esto era desastroso, así que los monjes rápidamente iniciaron las tareas de reconstrucción. Seis años más tarde, descubrieron un enterramiento cerca de la capilla antigua con una losa y una cruz de plomo en la que se leía Hic jacet sepultus inclitus rex Arthurus in insula Avalonia: Aquí yace el afamado rey Arturo en la isla de Avalon. Debajo había un tronco de roble ahuecado con dos esqueletos: uno, de casi dos metros y con una herida en el cráneo; el otro femenino.
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Pájaros homosexuales necrófilos: la naturaleza antinatural

Riparia ripariaEl maravilloso mundo de los animales nunca acaba de sorprendernos. La zoología es una de las ciencias más antiguas: la observación de otros animales en su medio es algo que hacemos inconscientemente, ya sea por placer o para cazar u obtener información. Ya los griegos empezaron a escribir notas sobre los animales comunes -y no tanto- que encontraban o de los que oían hablar, provenientes de tierras remotas; pero eran más bien fantasiosos y aficionados al cuento y la moraleja. La Edad Media se vio plagada de estas estupideces que eran documentadas como ciencia oficial sin discusión, al menos en los entornos más comunes.

No fue hasta el siglo XVIII que se inició la sistematización y clasificación ordenada y científicamente ajustada (dentro de lo que se podía) cuando Carl von Linneo planteó la brillante nomenclatura binomial que aún se utiliza para nombrar a cualquier especie animal o vegetal. A finales del XIX, los biólogos creían sinceramente que poco quedaba por descubrir: el globo había sido explorado, conocíamos prácticamente a todas las especies vivas y su comportamiento -mecánico y sencillo- era algo elemental: comer, huir y multiplicarse.

A mediados del siglo XX aparece la ciencia de la etología, que estudia el comportamiento animal. Konrad Lorenz, con su estudio sobre la impronta en los gansos; Karl von Frisch, centrado en el sistema de comunicación de las abejas, y Niko Tinbergen, interesado en el estudio sobre el instinto en el pez conocido como espinoso, abren un mundo nuevo y aparentemente desconocido. Y los últimos años, con la implantación de nuevos sistemas tecnológicos de observación remota no intrusiva, han dado lugar a descubrimientos interesantísimos e inquietantes para algunos. Por ejemplo, que los comportamientos homosexuales son un fenómeno ampliamente difundido entre todos los grupos animales; hasta las moscas de la fruta consideran su género irrelevante si se eleva la temperatura del medio en que viven. O que la masturbación no es privativa de los primates superiores, ni tampoco el cuidado de los miembros enfermos o mayores del grupo, o el asesinato premeditado.

Y he aquí que tenemos al avión zapador (Riparia riparia), un miembro de la familia Hirundinidae que abarca a las golondrinas y aviones, pillado en vídeo mientras se cepilla el cadáver de un congénere de su mismo sexo tirado en el suelo:

Ahora bien, este estudio -de Naoki Tomita y Yasuko Iwami, del Instituto Yamashina de Ornitología en Abiko, Japón– no revela nada nuevo. En 2003 Kees Moeliker, de Rotterdam, ganó un premio Ignobel por documentar esto mismo en patos. También se ha visto en mamíferos y tortugas: un comportamiento sin ninguna ventaja para la especie que contradice el tradicional mecanicismo aplicado a estas funciones. ¡Ellos también lo hacen por gusto! Aunque el caso del avión es especial: entre estos pajaritos casi no hay diferencia entre machos y hembras, y el pobre avión muerto había quedado en una pose, digamos, provocativa para la especie.

What Raises the Male Sex Drive? Homosexual Necrophilia in the Sand Martin Riparia riparia

Visto en New Scientist