Suba, señor Scott

Hace unas horas un cohete espacial privado, el SpaceX Falcon 9, salió de Cabo Cañaveral en dirección a la ISS. Su misión primaria, transporte de carga y avituallamiento para la Estación Internacional. Pero la cápsula Dragon llevaba consigo 306 huéspedes: mini-contenedores con las cenizas de difuntos cuyo deseo era reposar entre las estrellas*.

Uno de ellos era James Doohan, actor, más conocido en pantalla como Montgomery Scott -el ingeniero genial de la nave Enterprise en Star Trek (la serie de los ’60). Doohan fue el primero de la tripulación del Enterprise en dejarnos -en 2005- y la compañía encargada de dispersar sus cenizas no pudo cumplir su deseo. Eran los tiempos de la decadencia del programa de transbordadores de la NASA, que se incrementaron con la crisis económica: lo que casi representó el final de la aventura humana en el espacio, hasta este histórico lanzamiento que inició la carrera espacial privada y el origen de la flota interestelar tal como la conocemos ahora. No se me ocurre mejor transporte para el gran Scotty.

Noticia en Startrek.com.

* Hay varias modalidades y precios: la más económica es subir a la estratosfera y caer como una estrella fugaz. La segunda, más cara, coloca la cápsula de ceniza en una órbita estable. También te pueden enviar a la Luna en una trayectoria de colisión.

Arte Neanderthal en España

La cueva de Nerja (en Málaga, España) es la primera sima kárstica que visité en mi vida: una serie de salas en las que la piedra caliza, modelada por el agua y los milenios, ha dado lugar a estructuras de gran belleza. También ha servido de refugio a todo tipo de animales a lo largo del tiempo, incluyendo a ejemplares de nuestra especie: hay pinturas del solutrense, magdaleniense  (paleolítico superior) y postpaleolítico, y en una de las exhibiciones aparecen los restos muy bien conservados del hombre de Cro-Magnon. Estamos hablando de una época que va hacia atrás unos 22.000 años, y los restos orgánicos más antiguos hallados en la cueva se remontan al gravetiense (24.500 años)

Pero si los resultados de las investigaciones de José Luis Sanchidrián, profesor de Prehistoria de la Universidad de Córdoba, son correctos, algunas de las pinturas -concretamente seis representaciones de focas- podrían ser mucho más antiguas: unos trozos de carbón hallados justo debajo de las focas han sido datados en torno a los 42.000 años de antigüedad. Sería la representación artística más antigua conocida*… o no. En esa época, la cueva pudo haber estado habitada por nuestros primos los Homo neanderthalensis, lo que multiplica la molonidad de la noticia en un factor de varios decimales: sería la primera obra de arte no humana que encontramos.

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Resumen de noticias viejas

Una recopilación de apuntes curiosos que tienen 3 o 4 meses y estaban por ahí esperando publicación:

Descubierto un esqueleto de plesiosaurio embarazada

 Este fósil de Polycotylus latippinus representa el primer hallazgo de un plesiosaurio en estado de gestación; hasta ahora sólo conocíamos restos de ictiosaurios con embriones en su interior, cosa lógica porque con su cuerpo de delfín lo tenían difícil para salir fuera del mar a poner sus huevos. El plesiosaurio en cambio era más versátil, pero ahora sabemos que al menos algunos de ellos se quedaban “embarazadas”.

El Polycotylus, de cinco metros de longitud, albergaba los restos de un embrión bastante grande (en rojo). Claramente no era una comida: los huesos no están fragmentados ni digeridos.

Más información en Nature. Visto en Pharyngula.


Fabricado el primer ano artificial

GoatseOtro triunfo en la cirugía de transplantes: la elaboración, mediante cultivo de tejidos musculares humanos y células nerviosas de tripa de ratón en una matriz circular, de un ojete totalmente operativo capaz de abrirse y cerrarse controlando el paso de contenidos. Actualmente en período de pruebas, se espera que pueda servir como reemplazo al esfínter anal interior, de control involuntario, en casos médicos que hasta ahora sólo podían controlarse con las infames bolsitas exteriores. También se considera adaptarlo para controlar temas de vejiga.

Successful Implantation of Bioengineered, Intrinsically Innervated, Human Internal Anal Sphincter en los Anales de Gastroenterología Americana. Visto en New Scientist.


Pinturas de los primeros faraones

Una expedición de la Universidad de Yale ha descubierto en julio de este año unos grabados con la representación más antigua conocida de un faraón, esto es, usando la corona blanca hedjet. Los grabados rupestres -que representan un desfile real en barca- están en Nag el-Hamdulab, cerca de Aswan, y se remontan al período Naqada sobre el 3200 A.C., o sea, el origen de las dinastías. Están en proceso de restauración, porque algún desgraciado ha estado picoteándolos recientemente: en la foto se ve al faraón (con vara, algo por encima del centro de la imagen).

Más info en Yale.


La madera más vieja del mundo

La teoría más extendida entre los paleobotánicos era que la madera -la estructura resistente de celulosa y lignina que forma el xylema secundario, que utilizan los vegetales para construir los troncos- fue un “invento” vegetal para solucionar el problema de fragilidad de los árboles de gran tamaño. Los primeros vegetales terrestres eran bajos y rastreros, con aspecto herbáceo o de musgo; con el paso del tiempo fueron apareciendo especies cada vez más grandes, por ejemplo en el período Carbonífero era usual ver helechos arbóreos, colas de caballo de varios metros de altura y licópsidas de treinta metros. Cierto que en todas estas plantas la corteza, más que el tronco, era el soporte estructural.

Pero ahora resulta que estos fósiles nuevos del Devónico -400 millones de años atrás- corresponden a las primeras conquistas de la tierra firme, son plantitas de doce centímetros. Las huellas de estructuras típicas de la madera se pueden ver en la foto marcadas con flechas: son células alargaadas que atraviesan varias capas del tronco. La nueva teoría es que, al menos al principio, la madera servía para mejorar el flujo de savia bombeado tallo arriba, otro problema de diseño con que se encontraron las plantas en aquellos tiempos.

A Simple Type of Wood in Two Early Devonian Plants, en Science. Visto en Physorg.com.


Reparando el ADN a cañonazos

Últimamente se pone mucho énfasis en los cánceres de piel o melanomas, ya que su frecuencia parece haber aumentado mucho. Una pregunta que siempre me he hecho es: ¿por qué los lagartos del desierto, que están todo el día al sol, no se ponen colorados ni tienen cáncer de piel? (y también, si lo del fotoenvejecimiento es verdad, ¿por qué no nos salen arrugas en la espanda y sí en el escroto?)

El melanoma se forma por un mal funcionamiento celular provocado a su vez por un ADN defectuoso. El ADN es afectado por la radiación ultravioleta del sol, que desestabiliza las cadenas de átomos en la molécula ADN y provoca reordenamientos caóticos, llamados dímeros. Los dímeros de ciclobutano pirimidina afectan a las bases de citosina y timina interfiriendo con su apareamiento en la replicación y provocando mutaciones: son la principal causa de melanomas en humanos.

Los peces y reptiles, en cambio, portan una enzima llamada fotoliasa. La fotoliasa reconoce la distorsión en el DNA causada por el dímero, dos timinas adyacentes en una misma banda de DNA unidas covalentemente por un anillo de tipo ciclobutano. La fotoliasa, en presencia de luz, se excita y dispara un electrón al anillo de ciclobutano, rompiéndolo y regenerando las dos pirimidinas sin alterar. ¿A qué mola? Pero nosotros, pobres mamíferos, no tenemos fotoliasa (aunque sí otros mecanismos de reparación de ADN). Hasta que aprendamos a producir esta enzima industrialmente -o a incorporarla a nuestro genoma- tendremos que seguir con las cremitas solares.

Por cierto, éste no es el tipo de explicación que suelen poner en las cremas que venden por la tele. Lo cual está bien, porque si lo pusieran, sería mentira. No hay cremas que reparen el ADN… aún.

Dynamics and mechanism of cyclobutane pyrimidine dimer repair by DNA photolyase en los PNAS. Visto en io9.

“Operación Cupcake”: el MI6 hackea a Al Qaeda con magdalenas

Cupcakes (que son como magdalenas pero más historiadas, con relleno de cremita y cosas de esas) es una operación de guerra cibernética realizada por el servicio secreto británico contra el terrorismo islámico, concretamente contra la publicación digital Inspire (lanzada hace un año por Al Qaeda y con artículos en inglés, destinada al posible terrorista residente en Occidente).

El ciberataque eliminó de la publicación un artículo conteniendo recetas para armar explosivos con materiales comunes y otros escritos de Bin Laden y Ayman al-Zawahiri: la revista de 67 páginas se quedó en tres, ya que el resto era un galimatías de código. En la parte superior de este código se encontraba la ruta a un fichero local, ellenbca.pdf. Resulta que lo que hicieron los del MI6 fue copiar el código ASCII de “Las mejores cupcakes de mundo” producidas por Main Street Cupcakes, escritas por una tal Dulcy Israel (oh, por favor!) y empotrarlo en la revista hackeada, dejando inútiles las otras 64 páginas.

Ojalá todas las guerras fueran así.

Leído en el Telegraph.

…y el pdf con las recetas se puede leer aquí. Quien quiera hacer petardos puede buscar en el viejo Anarchist Cookbook, que nunca pasa de moda.

Caza de brujas

El gobierno iraní pasa por momentos de escándalo paranormal estos días, desde que el Ayatollah Alí Khamenei -supremo líder espiritual del país- acusó a un grupo de las altas esferas políticas adjuntas a Mahmoud Ahmadineyad de prácticas mágicas. Usando poderes sobrenaturales, este grupúsculo incrementaba su control político en oposición al Ayatollah.

Según fuentes iraníes varios miembros cercanos al primer ministro y al jefe de estado han sido arrestados acusados de invocar djinns, esas criaturas de trato tan peligroso creadas por Allah y conocidas en Occidente como los genios de la leyenda. Uno de los arrestados, Abbas Ghaffari, es descrito como un hombre de especiales habilidades metafísicas y “conexiones con los mundos ocultos”.

Al parecer, todo esto está relacionado con la obsesión de Ahmadinejad con la búsqueda del Mahdí, el nuevo guía del Islam,el Imán Oculto (su venida sería algo así como el segundo advenimiento de Cristo). El primer ministro no sólo está convencido de su inminente llegada sino también de que el gobierno USA utiliza todos sus poderes para impedirlo, cosa que ha manifestado en algún discurso.

El grupo cercano al Ayatollah no sólo piensa que es un despropósito predecir el advenimiento del Mahdí, sino que el uso de este tema para maniobras políticas es algo muy arriesgado. Y encima ahora las fuerzas de las tinieblas se mezclan en este asunto… Inshallah!

 

 

Noticia en el Guardian.