Microbrachius Dicki, antiarquios con doble peneHace algún tiempo comentábamos algunos de los penes más antiguos conocidos entre los peces placodermos del Devónico, concretamente el artrodiro Incisoscutum. Hoy hablaremos de un nuevo pene de la otra gran rama de los Placodermos, los Antiarquios. Este grupo incluye fósiles famosos como el Bothriolepis, y son peces primitivos acorazados en la parte delantera. El que nos ocupa hoy, Microbrachius dicki*, se parece mucho a una versión mini del Bothriolepis: gran cabeza cubierta de placas óseas, con una cola primitiva parecida a la de las pintarrojas** y aletas pectorales blindadas en forma de ganchos. Vieja de agua (Hypostomus)Estos pececillos de 3-4 cm. eran habitantes del fondo de ríos y pequeños lagos y comían lo que encontraban revolviendo el fango, al estilo de los limpiafondos y las viejas de agua cuyo aspecto es en cierta forma parecido. Quien haya visto el cadáver de uno de estos peces, con la parte frontal blindada, sabrá a qué me refiero; aunque no están emparentados en absoluto, ya que Microbrachius limpiaba los fondos acuáticos de lo que ahora es Escocia hace 385 millones de años. Además, mientras que las viejas (Loricariidae) disponen de fuertes aletas pectorales, dorsales y ventrales, Microbrachius tenía esos bracitos como patas de mosca. Seguramente se impulsaba y maniobraba con la cola, y se suponía que los ganchos pectorales eran para aferrarse al fondo cuando la corriente era muy fuerte, o tal vez para escarbar.

El macho de este pececillo, por lo que ha descubierto un equipo de la Universidad Flinders en Adelaida (Australia) disponía de unas protuberancias óseas a ambos lados de la parte baja del escudo -se ven en la foto- con un canal para inyectar el esperma. Una cosa llevó a otra, y la cuestión de las aletas pectorales cobró otro sentido: tenían el tamaño y estaban a la distancia justa para servir de anclaje mutuo en una cópula lateral. Es decir, para hacer manitas.

La fecundación interna es práctica porque evita la dispersión de los gametos. En tierra firme es casi fundamental; pero en el agua, los peces abandonaron casi por completo este método después de Microbrachius, volviendo al método externo: la hembra deposita los huevos en alguna parte, y el macho los fecunda después. Los tiburones también usan ganchos (pterigopodios) para efectuar una fecundación interna. Se supone que el gen HOXD13 que controla el proceso de fabricación de, eh, miembros viriles, apareció en algún momento (muy posiblemente por estas fechas) y luego fue activándose y desactivándose a lo largo de la evolución, porque la cópula es algo que nunca pasará de moda. Ah! Curiosamente, entre los peces modernos (Osteictios) que copulan tenemos los guppys… y los Loricáridos. Sí, los limpiafondos.

Y aquí la película, que sé que queréis ver acción:

Copulation in antiarch placoderms and the origin of gnathostome internal fertilization, en Nature
Noticia en The Conversation

* del griego Mikros= pequeño; Brachius= brazo; dicki= eeh… es en honor a Robert Dick; el nombre se lo puso el escocés Traquair en 1888. Pero con una traducción alternativa (Brachys=corto, pequeño) quedaría así: mini, mini dick.

** hay que indicar que algunos sostienen que este pez tenía una cola muy corta o muy frágil, ya que ni siquiera en yacimientos de grano fino -que conservan estructuras delicadas- se ha encontrado otra cosa que el caparazón torácico; ni rastro de cola.