exoplanetasAlgo que siempre me ha jorobado de las noticias de actualidad espacial son las fabulosas imágenes-gancho de los reportajes, en las que se pueden ver planetas, estrellas y otros fenómenos del espacio… y resultan ser “interpretaciones artísticas” pintadas o hechas por ordenador.

La mayor parte de la información que tenemos sobre los exoplanetas consiste en inferencias a partir de variaciones luminosas y de datos espectrales cuando el planeta pasa delante de su estrella. Su composición atmosférica, tamaño, densidad, temperatura superficial, todo consiste en deducciones y posibilidades. Pero estas posibilidades pueden ser un chasco, como ocurre con la famosa anomalía de KIC 8462852, apodada “superestructura alienígena” porque no sabemos si se trata de un campo de asteroides, una nube de cometas u otra cosa. O si simplemente son datos erróneos.

Por eso me ha gustado esta animación hecha por Jason Wang, estudiante de Berkeley, consistente en imágenes reales recogidas desde 2009 hasta ahora por el observatorio Keck (Hawaii). Corresponden a la estrella HR 8799 en Pegaso y muestran cuatro puntitos, cuatro gigantes gaseosos (más masivos que Júpiter) orbitándola, como se vería en un documental sobre órbitas keplerianas.

(© imagen: Jason Wang/Christian Marois)

HR 8799 apenas tiene 60 millones de años, y sus mundos tardan 40 años terrestres en completar una órbita.
También en Berkeley, han hecho una foto real de un planeta transitando alrededor de la estrella Fomalhaut:

fomalhaut-b

En ambas imágenes se ha recurrido al truco de enmascarar la estrella para eclipsar su brillo y permitir avistar el reflejo de los mundos que la rodean. Fomalhaut está a 25 años luz, y el sistema HR 8799 a 129; pero resulta emocionante ver que esas cosas están realmente ahí, aunque sean cuatro píxeles. Porque, creo recordar, hace dos años la mejor imagen que teníamos de Plutón era igual.

A Four Planet System in Orbit, Directly Imaged and Remarkable, en Many Worlds
Visto en io9