Mono rechazando un enema (dibujo satírico, s. XIX)Tal vez el lado más oscuro del desarrollo médico farmacéutico -no es que tenga pocos- es el de las pruebas sobre animales de laboratorio. Cada nueva medicina que llega a fabricarse para salvar vidas o hacerlas menos miserables lleva tras de sí un reguero de fantasmas: ratones, conejos, monos rhesus, cerdos, chimpancés… ya que un fármaco de prueba no puede aplicarse a humanos cuando está en una fase temprana y los riesgos son considerables. Muchas de estas pruebas requieren el uso de animales cuya fisiología sea muy similar a la humana en sus fases finales, por lo que el uso de primates es inevitable.

Pero además de ser éticamente detestable, es una práctica cara. Las farmacéuticas se pueden llegar a gastar diez millones de dólares en la fase de pruebas sobre animales de un medicamento. También es un proceso lento, lo que lleva a la triste situación de pacientes que se están muriendo de una enfermedad para la cual la cura está siendo probada. (Esto también nos llevaría a una discusión sobre el precio de los medicamentos, pero el coste total de I+D de una medicina X ronda los 55-200 millones de dólares… y puede acabar siendo ineficaz e ir al cubo de la basura)

LiverChip, el hígado mecánicoUna empresa británica, CN Bio Innovations, ha desarrollado un chip biomimético que replica las estructuras y funciones de un trozo de hígado. El LiverChip System replica las estructuras sinusoidales del órgano en la cual se colocan unas 600.000 células hepáticas humanas procedentes de cultivos. No es que sea un hígado sintético, simplemente permite analizar qué le pasa a células hepáticas sueltas como si estuvieran funcionando dentro de un cuerpo humano vivo.

Benitec Biopharma, una compañía australiana, ya ha usado el LiverChip para probar una vacuna contra la hepatitis B. Este proceso hubiera costado la vida de cincuenta chimpancés a los que se les habría inoculado la enfermedad para luego probar los fármacos. Para Benitec, el coste total del sistema ha sido 22.000 dólares.

No es que esto vaya a eliminar todas las pruebas en animales y humanos, pero es un gran avance tanto por el lado amable como por el más mezquino: investigaciones más baratas y rápidas.

Visto en io9.com

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