Bosque carbonífero con insectosHace un par de artículos describía un bosque primitivo al cual solía ir a explorar y cazar insectos, fantaseando con su aspecto primitivo. Los bosques del Carbonífero no conocían aún a los dinosaurios ni por supuesto los pájaros; los pocos animales grandes que rondaban el suelo eran anfibios que asomaban sus cabezotas fuera del agua. Entonces, ¿quién dominaba los inmensos bosques? Los artrópodos: insectos, arácnidos y miriápodos de tamaño gigantesco. Se lo podían permitir porque aquellos grandes bosques de crecimiento continuo no hacían más que secuestrar dióxido de carbono de la atmósfera; fue la época de la Tierra con más oxígeno ambiental.

Así que los insectos, que respiran a través de unas estructuras ramificadas que se abren al exterior en forma de poros en su coraza, podían alcanzar tamaños relativamente grandes: milpiés de 2,5 metros, arañas y escorpiones de casi un metro, libélulas de 75 centímetros. En la actualidad, un insecto de medio metro no podría oxigenar correctamente sus tejidos y moriría. Lo que no impide que haya algunos bastante grandes.

Insecto megalóptero de ChengduPrecisamente desde las montañas de Chengdu en la provincia china de Sichuan nos llega el descubrimiento de un enorme bicho -aún no tiene nombre- de veinte centímetros de envergadura y aspecto amenazador. Pertenece al orden Megaloptera, un grupo primitivo de insectos acuáticos emparentado con las efímeras y las hormigas león*. Bichos casi idénticos a este serían lo habitual en las charcas de los bosques carboníferos. Pese a su aspecto, las mandíbulas son ornamentales: se usan para la cópula. El adulto casi no come, es la larva acuática la que se hincha a cazar renacuajos y otros insectos.

* antiguamente, Megaloptera se consideraba un suborden de Neuroptera, que es al que pertenecen estos otros insectos.

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