Lythronax en la playa. imagen: © Andrey AtuchinUna especie nueva emparentada con el popular Tyrannosaurus rex acaba de ser descubierta -y publicada- en Utah: Lythronax argestes, el “Rey de la sangre del (viento del) sudeste”*, que deambulaba por las boscosas extensiones del desaparecido continente de Laramidia hace ochenta millones de años.

Laramidia era una banda de tierra pantanosa de clima subtropical que se extendía desde la costa oeste de México hasta Alaska. La mayor parte de la fauna que asociamos con el Cretácico de Norteamérica vivía allí, ya que del continente que daba a la costa atlántica (Appalachia) tenemos pocos yacimientos muy deteriorados por las posteriores glaciaciones. En cambio, los depósitos fósiles de Laramidia son de los mejores del mundo. Hasta después del Cretácico, hace 61 millones de años, ambas masas no se unirían formando el continente norteamericano; para ese entonces la fauna dinosauria ya había desaparecido.

El bicho que nos ocupa, Lythronax, era un tiranosáurido de unos ocho metros y 2500 kilos del cual se ha hallado medio cráneo y parte del esqueleto. Un diseño muy similar al de T. rex, pero de morro más corto (y lleno de dientes) y con el cráneo más ancho por detrás. Esto le brindaba por la posición de los ojos una práctica visión binocular -es decir, con percepción de la profundidad, condición que asociamos a los depredadores y que comparte con T. rex.

craneo

Cráneo de Lythronax. imagen: © Lukas Panzarin

Pero Lythronax vivió, según la datación de las cenizas volcánicas que rodeaban su cadáver, hace 80.000.000 de años, lo que lo convierte en el tiranosáurido más antiguo conocido (T. rex vivió hace 67.000.000 de años). Posiblemente su existencia se remonte a la del mismo continente, diez millones de años antes. Esto aporta más información sobre el linaje de los tiranosáuridos y su distribución. Teniendo en cuenta que Laramidia -un territorio bajo- quedó a su vez subdividida en ocasiones por brazos de mar, explicaría que se formaran distintas morfologías como por ejemplo los Daspletosaurus de morro alargado en el norte y los Tyrannosaurus de morro corto en el sur.

Tyrant Dinosaur Evolution Tracks the Rise and Fall of Late Cretaceous Oceans, en PLOS One.

* Argestes es la versión romana de Apeliotes, el dios griego que personaliza el viento del sudeste (seguramente por el lugar del hallazgo en relación a Laramidia). En griego Lythros=sangre, anax=rey (término más arcaico que basileus). No entiendo la traducción en muchas páginas en castellano como “El Rey del Gore”.

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