El Big Ear TelescopeEl 15 de agosto de 1977 a las 23:16, el radiotelescopio Big Ear – una instalación de la Universidad de Ohio que escuchaba emisiones en la frecuencia de 1420 MHz-  recibió,durante 72 segundos, una señal de radio de origen desconocido procedente de la constelación de Sagitario y alcanzando una intensidad 30 veces superior al ruido de fondo. Esta potente y larga emisión no pudo ser rastreada en barridos posteriores, y es uno de los misterios sin resolver de la ciencia moderna. Aunque hay explicaciones lógicas (un evento astronómico e alta energía, el rebote de una emisión terrestre en algún satélite) la más fascinante sería la hipótesis extraterrestre: la frecuencia de 1420 MHz corresponde a la emisión del hidrógeno neutro, el elemento más común del Universo y según algunos astrofísicos la que usaría una civilización avanzada que quisiera comunicarse.

Por otro lado, la ventana de 72 segundos corresponde al tiempo máximo que el Big Ear podía mantenerse fijo sobre una zona del espacio, lo cual encaja con la versión de una señal procedente de fuera. Pero, aunque hubo muchos intentos de rastreo, la señal WOW nunca volvió a detectarse.

La señal WOWAhora, según una hipótesis publicada por Antonio Paris del St. Petersburg College (Florida) el responsable de la señal sería un cometa, con dos posibles candidatos: el 266P/Christensen y el P/2008 Y2 Gibbs. Estos dos bólidos trazaron en esas fechas su órbita, pero aún no los habíamos descubierto. Los cometas, cuando se acercan al Sol, son afectados por sus radiaciones y desprenden considerables volúmenes de hidrógeno en su coma o cola; este hidrógeno sería la causa de la intensa señal. Es una idea interesante, pero lo bueno es que ambos pasarán de nuevo por casa: el Christensen en enero del ’17 y el Gibbs en enero del ’18. Si analizamos su señal de hidrógeno, se podría confirmar que WOW tiene un origen natural… o no.

Hydrogen Clouds from Comets 266/P Christensen and P/2008 Y2 (Gibbs) are Candidates for the Source of the 1977 “WOW” Signal, en Center for Planetary Science

visto en gizmodo.