Reconstrucción de una pareja de pterosaurios Hamipterus En algún momento del Cretácico inferior (hace unos 120 millones de años) se desató una tormenta brutal ante las costas de un lago poblado por una colonia de pterosaurios. Este lugar está situado en las actuales montañas Tian Shan, en Xinjiang (China) y es un yacimiento en el que la arenisca clara y la brecha marrón -que normalmente aparecen sedimentadas en capas en el fondo del lago- están revueltas por la violencia del fenómeno meteorológico. En estas rocas de tempestita han aparecido ahora centenares de huesos de una misma especie de pterosaurio, Hamipterus tianshanensis: un reptil volador de tamaño mediano, con la envergadura de un albatros (3,5m). Los animales previsiblemente quedaron atrapados en la tormenta y murieron formando un lagerstätte* de, tal vez, centenares de individuos.

Un equipo del Instituto de Paleontología Vertebrada de la Academia China de Ciencias ha recuperado de momento los restos de unos cuarenta individuos, algunos con los huesos del cráneo bien articulados** y cinco huevos muy bien preservados, que muestran una característica que desconocíamos: parecen flexibles como los de algunas serpientes, que tienen una ligera capa calcárea cubriendo una robusta membrana con la consistencia del pergamino.

Variedad de cráneos hallados en el yacimientohuevoPor supuesto la descripción de Hamipterus es completísima dada la gran cantidad de ejemplares disponibles: este pterosaurio pterodactiloide pteranodontoide (he he, que las tres cosas no significan lo mismo***) tenía un cráneo dotado de una hilera de dientes largos y agudos -adecuados para la captura de peces- y una cresta sobre el morro, más grande en los machos. Aparentemente era de vuelo ágil y, como ahora queda claro, vivía en enormes colonias cercanas a la playa. Los huevos posiblemente fueran enterrados bajo la arena para evitar que se desecaran, debido a su característica cubierta flexible. Es de notar el parecido con los huevos de serpiente (incluso el típico pliegue triangular que se forma al ser vaciado el huevo) pero también una diferencia: aparecen grietas en la cáscara, cuya parte calcárea debía ser algo más gruesa que la de su pariente ofidio.

* un lagerstätte es un yacimiento de alta concentración de individuos, aunque en este caso -al ser todos de la misma bandada y muertos en un evento concreto- no sé si correspondería el término.

** esto quiere decir que los huesos están en la posición anatómica que corresponde al animal en vida, y no desperdigados por ahí.

*** el momento pedante del día.

Sexually Dimorphic Tridimensionally Preserved Pterosaurs and Their Eggs from China, en Current Biology