PandoraUn descubrimiento anunciado el jueves pasado por un equipo francés bate un nuevo récord en cuanto al tamaño alcanzado por un virus: el género llamado Pandoravirus, que ya abarca dos especies (P. salinus, de sedientos marinos de Chile, y P. dulcis, que vive en lagos y estanques en Australia) alcanza un micrón y tienen de 1900 a 2500 genes en su genoma, prácticamente igual que algunos eucariotas. Para hacernos una idea -relativa, ya que la cantidad de genes no implica directamente nada- los humanos tienen 20500 genes, el virus de la gripe, 10; y el arroz unos 50000*.

Los virus están considerados como la frontera de la vida orgánica tal como la conocemos: son agentes infecciosos, siempre parásitos de células vivas, consistentes básicamente en una fragmento de ADN y una envoltura proteica protectora. Desde su descubrimiento en 1892-98 han espoleado continuamente a los científicos, no solamente por la importancia de su conocimiento (ya que la mayoría acarrean enfermedades) sino por ese estatus de semivida. El descubrimiento del genoma llevó a teorías más elaboradas sobre su origen: si eran parásitos que habían perdido la mayor parte de su ADN, si eran trozos de código “escapado” del núcleo celular que se habían hecho autónomos, o si eran resultado de una evolución paralela a la celular.

Hasta hace poco, los más grandes eran los Mimivirus (1992, 1100 genes) y los Megavirus (2011, 1300 genes) siempre con ese aspecto geométrico en sus estructuras pero ya desafiando el sistema tradicional de clasificación de vida orgánica. Pero esta bestezuela puede verse con un microscopio óptico y tiene pinta de bacteria, y de hecho se supone que se había descubierto hace ya diez años pero se pensó que eran bacterias ingeridas por una ameba: Pandoravirus se dedica principalmente a infectar a Acanthoameba. Pero es que, además, el 93% de los genes de Pandoravirus no se parecen a nada conocido. Según comentan Jean Michel Claverie, profesor de la facultad de medicina de Aix-Marseille, y Chantal Abergel, directora de investigación del Centro Nacional de Investigación Científica de Francia (CNRS), esto podría indicar que proceden de una línea celular primitiva completamente diferente.

¡No deja de ser curioso que estas cosas tan enormes lleven 120 años ignoradas por la ciencia!

Pandoraviruses: Amoeba Viruses with Genomes Up to 2.5 Mb Reaching That of Parasitic Eukaryotes, en Science.

Visto en SINC.

* El genoma es como el código de programación; un código larguísimo puede estar lleno de fragmentos repetidos, comentados (que no se expresan en el organismo) o defectuosos. Sin embargo el número bajo sí nos da una idea de la complejidad del “programa”: 10 genes no da para mucho.

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