Vulcano
Representación (artística) de 40 Eridani A

Ha saltado a los medios frikis la noticia curiosa del descubrimiento de un exoplaneta que coincide con la descripción de Vulcano, el planeta natal del señor Spock en Star Trek. Pero, ¿es esto correcto (salvando la diferencia entre realidad y ficción)? Parece que sí, bastante.

El caso es que en ningún episodio de la serie original o las consecutivas (o las películas) se menciona el nombre terrestre de ninguno de los planetas que aparecen: Vulcano, Andoria, Rómulo, Qo’noS… una astuta medida para no quedar desfasados ante ningún descubrimiento futuro. Sin embargo, en un episodio de la serie Enterprise, sí se menciona la distancia de Vulcano a la Tierra: 16 años luz.

Ahora,  el telescopio DEFT (Dharma Endowment Foundation Telescope) de 50 pulgadas situado sobre el monte Lemmon, en el sur de Arizona (USA) bajo el proyecto Dharma Planet Survey, ha localizado y descrito un exoplaneta en torno a la estrella 40 Eridani A (HD26965). Omicron 2 Eridani, su otro nombre, o Qayd en su nombre árabe original, es un sistema triple estelar que se encuentra a 16,5 años luz de la Tierra, de ahí la historia.

Pero hay más. Allá por 1990, se planteó una disputa amable con respecto a Vulcano entre dos posibles candidatos, Epsilon Eridani y Omicron 2 Eridani. Gene Roddenberry -el creador de Star Trek– envió una carta a la revista astronómica Sky & Telescope dando su opinión:

La primera vez que vimos Vulcano: Amok Time (Star Trek TOS)

Preferimos la identificación de 40 Eridani como el sol de Vulcano debido a lo que hemos aprendido sobre ambas estrellas en el Monte Wilson… Las observaciones del Proyecto HK sugieren que 40 Eridani tiene 4 mil millones de años, aproximadamente la misma edad que el Sol. En contraste, Epsilon Eridani tiene apenas mil millones de años.
Según la historia de la vida en la Tierra, la vida en cualquier planeta alrededor de Epsilon Eridani no habría tenido tiempo de evolucionar más allá del nivel de las bacterias. Por otro lado, una civilización inteligente podría haber evolucionado a lo largo de los eones en un planeta que rodea a 40 Eridani. Por lo tanto, este último es el sol más probable de Vulcano… Es de suponer que Vulcano orbita la estrella primaria, una enana de secuencia principal naranja de tipo espectral K1… Dos estrellas compañeras, una enana blanca de magnitud 9 y una enana roja de magnitud 11, orbitan a unas 400 unidades astronómicas desde la primaria. Brillarían intensamente en el cielo de Vulcano.

Roddenberry sabía de lo que hablaba, está claro. Vulcano se ha descrito como un planeta árido, caluroso y de elevada gravedad -lo que justificaría la extraordinaria fuerza y resiliencia de los vulcanos- y el nuevo planeta es una superTierra con dos veces su diámetro y 8-9 veces más masa, que orbita dentro del límite de tolerancia para la vida orgánica que conocemos.

The first super-Earth Detection from the High Cadence and High Radial Velocity Precision Dharma Planet Survey, en Arxiv.org

Visto en Sky & Telescope y otras fuentes