La llegada del primer hombre americano pudo ocurrir hace 30.000 años

El debate sobre el origen del hombre americano es tan antiguo como el propio descubrimiento de América. ¿Cuándo, y por dónde, llegó el primer colonizador que originaría todas las tribus amerindias desde Canadá a la Patagonia? Un hallazgo en México doblaría la época estimada dejándola en 30.000 años atrás.

Interior de la cueva de Chiquihuite

Desde las teorías americanistas de Ameghino y las posibles migraciones hacia Polinesia de Heyerdahl a los modernos análisis que corroboran la entrada de poblaciones del norte de Asia por el estrecho de Bering, mucho se ha especulado. ¿Vinieron andando o navegando? ¿Por Oceanía, por Siberia o por Groenlandia? y sobre todo ¿Hace cuánto?

Arias Montano sostenía en 1571 que dos tataranietos de Noé eran los responsables de las poblaciones americanas. En el siglo XIX se puso de moda la hipótesis fenicia; por ejemplo, el neoyorquino Geo Jones sostenía que eran poblaciones tirias, obligadas a emigrar después de la invasión de Alejandro Magno. Muchas de estas teorías aún se sostienen -generalmente basadas en falsificaciones o interpretaciones de hallazgos- pero más como una prueba de contacto cultural que de colonización.

Porque la realidad era mucho más sorprendente. Cuando a finales del siglo XIX empezaron a encontrarse restos de criaturas fósiles (mamuts, gliptodontes, tigres de dientes de sable) asociados a puntas de flecha y artefactos, las fechas de asentamiento mínimas para el hombre americano se remontaron a 10-15.000 años.

Instrumental lítico de Chiquihuite. Foto @ Ciprian Ardelean

Entre los años 20 y 40 del siglo pasado, se descubrieron puntas de flecha (los tipos denominados Folsom, Sandía, Yuma y Clovis por los yacimientos de origen) con una elaboración muy refinada, y que confirmaban las fechas precedentes. Está claro que cuanto más al norte de América, más antiguos eran los hallazgos, lo que apoya la idea del paso original por el estrecho de Bering. La fecha promedio que se sostenía, pues, eran unos 13.000 años; una fase interglacial cálida que permitiría el paso por el descongelado estrecho que en aquel momento tendería un puente con la costa noroeste americana.

Ahora unos estudios publicados en Nature sobre el hallazgo de utensilios de piedra y restos orgánicos hallados en la cueva de Chiquihuite en Zacatecas (México) los primeros habitantes de América habrían llegado hace unos 31.000 años, durante el Último Máximo Glacial, la época de máxima extensión de las capas de hielo. La datación de restos indica una ocupación de la cueva entre hace 16 y 26.000 años.

Excavaciones en la cueva.

La cueva está situada a unos 2.740 metros de altitud, lo cual es poco usual en poblaciones antiguas en América, con su patrón de caza de megafauna, sitios abiertos y refugios de roca poco profundos. El instrumental lítico también es inusual: “Estas herramientas aún no se han encontrado en ningún otro lugar de América del Norte. Ninguna otra industria comparte similitudes con ella”, indica Lorena Becerra-Valdivia, miembro del equipo responsable de definir la cronología en el trabajo de Science.  

El problema es que no se han encontrado restos humanos, ni evidencias de manipulado de comida (despiece y limpiado de huesos y piel, basureros, pozos donde mantener el fuego) e incluso hay quien opina que las herramientas podrían ser producto de la naturaleza y no elaboradas por el hombre. También es curioso que en los diez mil años de ocupación de la cueva no se verifiquen mejoras en el diseño de estos instrumentos, porque como hemos indicado la siguiente etapa lítica conocida es la cultura Clovis que sí era muy avanzada.

Aún queda mucho por descubrir en Chiquihuite, y si se verifican las fechas, esto puede dar un importante cambio a la cronología que actualmente contamos para el hombre americano, así como dar validez a otros hallazgos futuros.

Evidence of human occupation in Mexico around the Last Glacial Maximum, en Nature

Visto en SINC y Smithsonian Magazine

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