El misterio del oscurecimiento de Betelgeuse, resuelto

Hace unos meses la estrella Betelgeuse empezó a perder brillo de forma anómala; ahora sabemos a qué se debía.

La nube de polvo oscureciendo Betelgeuse (impresión artística)
La nube de polvo oscureciendo Betelgeuse (impresión artística, no es una foto)

Betelgeuse (Alfa Orionis, la estrella rojiza de arriba a la izquierda de la constelación Orión) es la décima estrella más brillante del cielo; una supergigante roja de brillo variable a unos 700 años-luz del Sol. Una estrella muy joven -tendrá unos 10 millones de años- está en plena evolución y se calcula que se convertirá en una supernova en algún momento de aquí a cien mil años.

Betelgeuse en Orión
Betelgeuse en Orión (arriba a la izquierda)

Betelgeuse es rarita: asimétrica, propensa a pulsaciones y cambios de brillo, y rodeada de un complejo envoltorio asimétrico de eyecciones de material estelar. Pero lo que pasó entre octubre de 2019 y febrero de este año sobrepasaba lo habitual: empezó a perder brillo, quedando en un 36% de su luminosidad habitual, y la forma esférica se achataba. Se llegó a especular si había llegado la hora de que se convirtiera en supernova. La posibilidad de un enfriamiento de la superficie podría indicar este fenómeno.

Pero a partir de febrero la estrella empezó a recuperar el brillo habitual. Ahora, nuevos datos recibidos desde el telescopio espacial Hubble parecen confirmar otra de las hipótesis que se plantearon ante el fenómeno: una masa de plasma eyectada en nuestra dirección por la propia estrella, que al enfriarse se convirtió en una nube de polvo oscuro y eclipsó el brillo normal.

De hecho,  se detectaron señales de un material denso y caliente moviéndose a través de la atmósfera estelar en septiembre, octubre y noviembre, justo antes del descenso de brillo. Esa burbuja de plasma, al ser expulsada, formaría la nube de polvo oscuro. El cambio de “forma” de la estrella también se explica por la posición de la nube, algo descentrada respecto a nosotros.

Visto en la web SINC.

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