Lagos en Marte

El Polo Sur marciano
El Polo Sur marciano.

Ya sabíamos que a 1500 metros bajo el subsuelo del polo Sur de Marte (región de Planum Australe) existe un lago de agua líquida de unos 20 kilómetros de diámetro; pero por lo visto esto era sólo la punta del iceberg, con perdón.

Hubo un tiempo en que se creía que el agua era un recurso escaso en el Cosmos; lo suficiente para que los “extraterrestres” de los OVNIs vinieran a robarla en plan lagartos de V. Ahora sabemos que el óxido de hidrógeno es una molécula bastante abundante en el Sistema Solar y fuera de él, y muchos mundos tienen tendencia a acumularla. (Otra cuestión es que se presente en la fase líquida, que es la que generalmente necesita la vida tal como la conocemos; pero agua helada hay a mogollón).

Europa -satélite de Júpiter- fue de los primeros objetos planetarios que supimos que tenían océanos bajo la corteza, y además de tamaño considerable. Mantenida en estado líquido por el calor de esta luna, la masa de agua de Europa es candidata a albergar vida orgánica. Pero aún no somos capaces de explorar con detenimiento lugares tan remotos.

La Luna terrestre también retiene agua en las sombras eternas de sus cráteres y cavernas, en forma de hielo. No sabemos la cantidad, pero puede ser suficiente para hacer viable una estación permanente en el satélite.

Los cometas y otros planetesimales que vienen de la nube de Oort, el cascarón transplutoniano que rodea nuestro Sistema, parecen estar compuestos de hielo y polvo; hasta tal punto que se ha planteado si el agua terrestre tiene su origen en colisiones con estos objetos allá por el tiempo en que nuestro planeta se estaba formando.

Imágenes del Mars Express de los posibles lagos en Marte
El lugar donde se hizo el análisis del MARSIS. En la foto central, los barridos indican (por colores) el área en la que la señal sugiere la presencia de agua subterránea.

El nuevo hallazgo -también a través de los instrumentos del radar MARSIS de la Mars Express) amplía nuestro conocimiento del subsuelo marciano, porque indica que en esta zona del polo Sur hay por lo menos tres lagos más en la zona. El MARSIS es un radar de baja frecuencia que realiza un barrido de la región; el análisis de las señales devueltas permite detectar con precisión diferencias de densidad y se ha usado con éxito en la Tierra para buscar agua bajo los polos.

Que el agua se mantenga líquida en estos lagos en Marte, a temperaturas de -65º es otra cuestión. Aparte de la presión que puede haber a un kilómetro y medio de profundidad, es casi seguro que será una salmuera de sales de sodio y percloratos de magnesio o calcio, que actúan como anticongelantes.

¿Un lago de agua líquida y llena de sales disueltas? Nada impediría la existencia de microorganismos especializados ahí abajo. Por ello mismo habrá que ir con particular cuidado a la hora de excavar, no como el desastre del lago Vostok en la Antártida cuando los rusos abrieron un pozo contaminándolo con freón, keroseno y quién sabe qué más. Marte está más cerca que Europa, y cuando lleguemos habrá que estar preparados.

Multiple subglacial water bodies below the south pole of Mars unveiled by new MARSIS data, en Nature
Radar evidence of subglacial liquid water on Mars, en Science

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ObiWan
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